Rodrigo Ricardo

Biofertilizantes: tipos y usos

Publicado el 2 agosto, 2022

La importancia de los fertilizantes

En la década de 1700, el economista Thomas Malthus tuvo un pensamiento angustioso. Cuanto más acomodada eran las personas, más hijos parecían tener. Un día, ¿no tendríamos todos tantos hijos que no habría suficiente comida? ¿No podría eso conducir a una hambruna y luchas masivas?

Desde entonces, la gente ha estado prediciendo una catástrofe malthusiana, o una hambruna masiva inducida por la población. Durante un tiempo, fue popular predecir que se produciría una catástrofe maltusiana en la década de 1980. Pero no fue así. ¿Por qué no hemos tenido una todavía?

Esencialmente, no hemos tenido una catástrofe malthusiana porque seguimos mejorando en la producción de alimentos. Cultivamos cultivos que tienen un mejor rendimiento y que son más capaces de resistir el entorno a veces hostil. Usamos la biotecnología para diseñar cultivos que puedan resistir virus, insectos y herbicidas.

También hemos mejorado mucho en la producción de fertilizantes.

¿Te gusta comer? Tienes que agradecerle al fertilizante. Si no fuera por la producción moderna de fertilizantes, en este momento habría alrededor de un tercio menos de alimentos en la tierra. El fertilizante es necesario para cultivar alimentos de manera eficiente. Las plantas de cultivo agotan el suelo de los nutrientes necesarios como nitrógeno y fósforo, y el fertilizante ayuda a devolver estos nutrientes al suelo.

Sin embargo, incluso los fertilizantes tienen su lado oscuro. La fabricación de fertilizantes requiere el uso de combustibles fósiles. Se estima que el 1% del uso mundial de combustibles fósiles se destina a la fabricación de fertilizantes. Los fertilizantes pueden cambiar la composición del ecosistema local y aumentar el uso de agua en los cultivos. La escorrentía de fertilizantes puede llegar a los cuerpos de agua, lo que lleva a la eutrofización. La eutrofización es el enriquecimiento de una masa de agua con nutrientes. Eso suena como algo bueno, pero puede conducir a la rápida producción de algas. Estas algas de rápido crecimiento pueden matar las plantas acuáticas al bloquear su luz. También puede matar a los peces al reducir su acceso al oxígeno.


Eutrofización
Eutrofización

Entonces, ¿no sería genial si pudiéramos encontrar algo que ayude a crecer nuestros cultivos, como fertilizantes, pero que no contamine nuestra agua? ¿Quizás algo que funcionaría como parte del ecosistema, en lugar de trabajar en su contra? Para eso están los biofertilizantes. Los biofertilizantes contienen organismos vivos y están desarrollados para ayudar a las plantas a hacer un uso más eficiente de los nutrientes del suelo. Aunque todavía no hemos descubierto cómo hacer que los biofertilizantes hagan todo el trabajo que hacen los fertilizantes químicos, estamos constantemente aprendiendo más sobre cómo utilizarlos.

Algas

Hemos visto que las algas aman los ambientes ricos en nitrógeno y fósforo. ¿Qué pasaría si recuperamos esas algas ricas en nutrientes para fertilizar los cultivos? Los experimentos en etapa inicial en la Universidad de Texas han demostrado que las algas recuperadas pueden ser un biofertilizante prometedor. Mejor aún, podemos ayudar a limpiar las aguas residuales simplemente recolectando algas. Sin duda, todavía quedan algunos problemas por resolver en este sistema, pero parece prometedor.

Hongos

Las micorrizas arbusculares son hongos que son simbióticos con las raíces de las plantas. Estos hongos pueden beneficiar a las plantas de muchas maneras: pueden obstaculizar los hongos ‘malos’ que causan enfermedades y mejorar las defensas de las plantas contra las plagas de insectos, así como ayudar a las plantas a absorber nutrientes.

PGPR

Sabemos que los hongos pueden ser beneficiosos para la absorción de nutrientes de las plantas; las bacterias también pueden hacerlo. Algunos microorganismos que ayudan a las plantas a crecer se conocen como rizobacterias promotoras del crecimiento de las plantas o PGPR. Los PGPR son ecológicamente similares a las micorrizas arbusculares. También pueden reducir la susceptibilidad de las plantas a plagas o enfermedades.

Un servicio importante que brindan muchos PGPR es hacer que el fósforo esté disponible para las plantas. Las bacterias solubilizadoras de fosfato, PSB, hacen que el fosfato sea soluble, lo que permite que las plantas absorban fácilmente el fosfato a través de sus raíces. Lo crea o no, los PSB se han utilizado como biofertilizantes desde la década de 1950.

Abonos verdes

Los abonos verdes no son lo que parecen en absoluto; no hay excremento involucrado. En cambio, un abono verde es una planta que se planta fuera de temporada y luego se deja o se cultiva en el suelo. Son “estiércol” en el sentido de que se supone que la materia vegetal agregada enriquece el suelo.

Algunos abonos verdes se utilizan principalmente para evitar que las malas hierbas se arraiguen durante la temporada baja. Mientras algo esté creciendo en un campo, las malas hierbas tienen menos posibilidades.

Sin embargo, ¡algunos abonos verdes contribuyen mucho a enriquecer el suelo! Algunos abonos verdes populares provienen de una familia de plantas llamadas leguminosas. Las legumbres, que incluyen trébol, alfalfa, soja y arveja, son conocidas por hacer que el suelo sea más rico en nitrógeno. Lo hacen con la ayuda de bacterias simbióticas ricas en nitrógeno que albergan en sus raíces. Por lo tanto, se podría decir que las legumbres también dependen de los PGPR.

Resumen de la lección

Los fertilizantes son necesarios si queremos cultivar suficientes alimentos para alimentar a todos. Sin embargo, los fertilizantes tienen algunos impactos negativos en el medio ambiente, incluido el uso de combustibles fósiles, la alteración del ecosistema y la contaminación de las fuentes de agua locales. Esta contaminación puede conducir a la eutrofización, en la que los lagos o arroyos tienen demasiados nutrientes. La eutrofización conduce a una sobreabundancia de algas que pueden matar otras formas de vida en el agua, como peces y plantas acuáticas.

Los biofertilizantes son enmiendas del suelo que contienen material vivo y ayudan a las plantas a absorber nutrientes. Todavía no podemos reemplazar completamente los fertilizantes químicos con biofertilizantes. Sin embargo, muchos investigadores esperan que los biofertilizantes puedan tener los mismos efectos beneficiosos que los fertilizantes químicos sin tantas desventajas.

Un posible biofertilizante son las algas. Las algas son convenientes porque podemos cosecharlas de lugares que de otro modo no serían productivos, tal vez incluso de las aguas residuales. Pero las algas tienden a tener un alto contenido de nitrógeno y fósforo, dos nutrientes que las plantas necesitan.

Otra opción es que podemos usar rizobacterias promotoras del crecimiento de las plantas, o PGPR. Los PGPR son bacterias que ayudan al crecimiento de las plantas al ayudar a la absorción de nutrientes y reducir la susceptibilidad a las enfermedades. Las micorrizas arbusculares son hongos que son simbióticos con las raíces de las plantas. Las micorrizas arbusculares realizan funciones ecológicas similares a las PGPR.

Cuando las plantas se plantan fuera de temporada y luego se aran debajo del suelo para mejorar el contenido de nutrientes del suelo, lo llamamos abono verde. Otro beneficio del abono verde es que cuando estas plantas crecen, no dan a las malas hierbas la oportunidad de arraigar.

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