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Cómo leer mapas topográficos y geológicos

Publicado el 2 noviembre, 2020

¿Qué son los mapas topográficos?

Imagina el mejor banana split de todos los tiempos. Rodajas de plátano dorado en la parte inferior, dos o tres bolas grandes de helado, caramelo caliente y chocolate, tal vez incluso algunas chispas brillantes … Ah, y no olvides la mejor parte, la crema batida. Si comienzas con una base ancha y sigues subiendo en espiral, obtienes ese pico de montaña en la cima donde vive la cereza. Y si miraras ese helado desde arriba (prestando especial atención a la crema batida) verías muchas líneas. Estas líneas circularían alrededor de la montaña que acaba de crear y serían muy similares a algo llamado mapa topográfico.

Un mapa topográfico es un tipo de mapa que muestra la elevación. Los mapas topográficos son utilizados por personas como excursionistas y otros que necesitan saber cuál es la elevación de un área. Entonces, ¿qué significan estas líneas? ¿Por qué hay tantos y por qué están tan torcidos? Esta lección analizará precisamente eso: cubriremos qué es un mapa topográfico, qué son esas líneas y cómo funcionan. Específicamente, profundizaremos en las reglas que siguen esas líneas y cómo dar sentido a los números asociados con ellas. Más adelante en la lección, aprenderemos cómo esta información se conecta a un mapa geológico verdadero y cómo leer todos esos colores.

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Conceptos básicos del mapa topográfico

Comenzamos nuestro enfoque en la parte básica de un mapa topográfico, todas esas líneas. Estos se conocen como curvas de nivel. Las curvas de nivel conectan puntos de igual elevación. Lo único que significa es que donde hay una línea, todo en esa línea tiene la misma altura o altitud.

Piénselo de esta manera, si tuviera una tina de agua con una gran piedra dentro y comenzara a llenar la tina con agua pero se detuviera cada minuto para dibujar una línea donde el agua había subido, esas líneas serían como líneas de contorno. Si hicieras esto para toda la roca, luego drenaste toda el agua, la roca tendría líneas por todas partes. Si miras esto desde arriba, al igual que la crema batida de antes, verías todas esas líneas conectando y formando círculos. Un mapa topográfico muestra esas líneas. En la mayoría de mapas como este, estas líneas se muestran con un color marrón claro.


Un mapa topográfico
mapa topográfico

Si mirase un mapa topográfico, se daría cuenta de que no hay solo una línea, sino muchas. Cada línea tiene una elevación diferente, pero algunas de estas líneas tienen números. Estos se denominan contornos de índice. Los contornos de índice muestran la elevación exacta de una línea específica. ¿Por qué no poner números en cada línea? Espacio. Simplemente no hay suficiente espacio en el mapa para seguir colocando números en todas partes, y si lo hiciéramos, estaría terriblemente desordenado. Volveremos a tocar esta idea más adelante.

Para poner esto en perspectiva, imagina que estás en algún lugar con una gran escalera. Tal vez estés en las pirámides de Giza o en uno de esos grandes estadios deportivos de concreto o en cualquier otro lugar donde haya muchos escalones. Imagina que estás al final de esos pasos. Si comienza a subir las escaleras, el décimo escalón estaría pintado de marrón claro. No solo en un lugar, todo el paso, todo el camino. Representaría 10 pies de altura. Esta sería una de tus curvas de nivel.

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Si subiera otros 10 escalones, allí también habría otro escalón pintado de marrón. Si continúa, eventualmente probablemente perderá la cuenta de cuántos pasos dio. ¿No me crees? Ve a correr escaleras en algún lugar e intenta recordar en qué piso estás, prueba una escalera alta de hotel. Después de un tiempo, te cansarás y empezarás a olvidar. Por suerte para ti, después de tus 50 escaleras, ves un escalón pintado que tiene un gran 5-0 impreso. ¿Recuerdas cómo se llama esta línea? Si dijo línea de contorno de índice, ¡está en lo correcto! Si no, está bien. ¿Por qué no se sienta, recupera el aliento y echa un vistazo? Este paso con un gran 50 pintado significa que ahora estás a 50 pies sobre el nivel del mar. Cada contorno de índice solo puede estar etiquetado en otros dos o tres lugares, lo que evita el desorden.

Reglas de contorno

Una cosa diferente sobre los mapas topográficos: tienen reglas. Específicamente, las curvas de nivel tienen reglas, y cada mapa topográfico las sigue:

1. Las líneas no se pueden cruzar.

2. Las líneas forman círculos alrededor de colinas o depresiones.

Analicemos esas reglas un poco más. Primero, las curvas de nivel no se pueden cruzar, pero ¿por qué? Piense primero en lo que hacen esas líneas. ¿Para qué están ahí? ¡Sé que recuerdas que muestran elevación! Si se cruzaran dos líneas, en realidad significaría que una ubicación tiene dos elevaciones diferentes. Si bien eso sería genial, estar en dos elevaciones diferentes al mismo tiempo causaría algunos problemas serios con los físicos porque básicamente necesitarías estar en dos lugares diferentes a la vez, y eso no puede suceder.

Mientras nos centramos en las líneas aquí, observe el espacio entre dos líneas. A esto se le llama intervalo de contorno. El intervalo de contorno es la distancia entre dos líneas paralelas. Por ejemplo, un intervalo de contorno de 10 significa que cambiaría la elevación 10 pies hacia arriba o hacia abajo cruzando esas líneas en el mapa. Depende de qué camino estés viajando. Cada espacio entre cada línea en ese mapa sería de 10 pies de cambio de elevación, sin importar cuán cerca o esparcidas estén esas líneas. Esta información se imprimirá en el mapa en alguna parte o puede averiguarlo mirando los contornos del índice.

Ahora, las líneas pueden (y a menudo lo hacen) acercarse mucho entre sí. Cuanto más cerca estén esas líneas, más empinada será la colina. Un acantilado escarpado tendría líneas apiladas para mostrar ese cambio drástico de elevación, y una pendiente suave tendría curvas de nivel mucho más extendidas. ¿Ves cómo estas líneas están agrupadas aquí? Este es un mapa topográfico que representaría este tipo de relieve de acantilado.

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La otra regla que debemos observar es que las curvas de nivel se cierran alrededor de colinas y depresiones. Probablemente, esto se explique mejor volviendo a nuestra idea de pasos. Si corrieras alrededor de la base de una de esas pirámides, sería un gran cuadrado. Si luego subieras 10 pies hasta ese primer nivel pintado de escalón y corrieras alrededor de ese, se haría otro cuadrado. Esto sería un poco más pequeño, pero con la misma forma exacta.

Si seguías haciendo eso, eventualmente probablemente te arrestarían, pero terminarías con un montón de cuadrados concéntricos. Eventualmente, se vería como un ojo de buey cuadrado con el centro siendo el cuadrado más pequeño. Lo mismo ocurre con las colinas y las montañas. A medida que sube en elevación, ese círculo se hará cada vez más pequeño. Al igual que las líneas en la crema batida, las líneas aquí rodearían completamente la pirámide.

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Hasta ahora solo hemos hablado de curvas de nivel que suben en altura. Pero, ¿qué pasaría si hubiera una sección del mapa que tuviera un círculo con pequeños pelos saliendo de él? Aquí hay una muestra de lo que quiero decir:

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Parece extraño, ¿verdad? ¿Qué son esas cosas? Esas pequeñas líneas se llaman hachures. Los hachures son la forma en que los mapas topográficos muestran depresiones o agujeros. Los hachures se parecen un poco a los dientes en la boca abierta.

Si tuviera un mapa topográfico de una huella en la arena, tendría figuras como las que se muestran a continuación. Cuando veas esas líneas, sabes que te sumergirás en forma de cuenco. Algunos mapas de volcanes los tienen, y los lugares con un chapuzón en un paisaje que de otro modo sería plano también los tienen. Ehh, eso es realmente un poco aterrador. ¡Vamonos!

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Mapas geológicos

Muchas partes de un mapa geológico incluyen cosas de las que ya hemos hablado. Un mapa geológico contiene líneas topográficas y edades y tipos de rocas. Básicamente muestra características geológicas. Esto es similar al mapa topográfico que ya hemos estado viendo, pero tiene mucha más información en capas justo encima. ¿Ves por qué antes teníamos que ser tan conservadores con nuestras curvas de nivel? Hablando de líneas, si ve líneas o marcas negras, esas son típicamente marcas geológicas que contrastan con las líneas de contorno marrones que muestran la elevación.

La característica más obvia aquí es el color, mucho color. Cada color representa un tipo de roca diferente o una edad de roca diferente. Por ejemplo, a continuación puede ver algunas rocas rosadas con círculos del Parque Nacional Yosemite.

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Este color rosa representa rocas de granito. No es el color real de la roca, solo una forma de mostrar la diferencia. Es similar a la forma en que coloreamos países en un mapa: ¡ningún país es realmente morado!

Si bien el color puede variar de un mapa a otro, los Estados Unidos generalmente usan rojos y naranjas para las rocas ígneas, que alguna vez se fundieron. Para las rocas cambiadas por el calor y la presión, llamadas rocas metamórficas, tendemos a colorear aquellas con tonos de marrón o verde oliva. Por lo general, los colores sólidos muestran que la roca tiene una formación marina, y los que tienen patrones muestran que la roca es terrestre o se formó en tierra. Estas características generalmente se explican en el mapa en la clave o la leyenda.

Resumen de la lección

Entender completamente mapas como estos requerirá tiempo y práctica. Estos son los puntos principales que discutimos en esta lección: Un mapa topográfico muestra la elevación. Lo hace utilizando líneas llamadas contornos. Cada línea de contorno conecta puntos de igual elevación. Algunas de esas líneas tienen números y se denominan contornos de índice. Estas líneas muestran la elevación exacta en una línea específica. También hay un espacio entre estas líneas llamado intervalo de contorno, que es un número establecido para cada mapa y muestra el cambio de elevación de una línea a la siguiente.

También analizamos dos reglas. Las curvas de nivel no se pueden cruzar y forman círculos alrededor de colinas y depresiones. Las líneas de contorno que muestran depresiones se llaman hachures.

La clave para comprender los mapas geológicos comienza con saber primero cómo funciona un mapa topográfico. Solo después de eso podemos mirar un mapa geológico, que muestra tanto la topografía como los tipos y edades de las rocas. También vimos cómo se muestran diferentes rocas con diferentes colores. Y no se preocupe si no puede recordar qué representan todos esos colores, esto normalmente se mostrará con una tecla dentro del mapa.

¡Gracias por ver!

Los resultados del aprendizaje

Una vez que haya terminado con esta lección, debería poder:

  • Explicar el propósito de un mapa topográfico.
  • Describir las curvas de nivel y recordar las dos reglas que deben seguir las curvas de nivel.
  • Indique lo que indican las líneas del folleto
  • Recuerde el significado de los números marcados en y entre las líneas de contorno y cómo se llaman
  • Resumir qué son los intervalos de contorno
  • Interpretar un mapa geológico y explicar las selecciones de colores.
  • Discutir cómo se conectan un mapa topográfico y geológico

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