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Cráter Chicxulub: Descripción e impacto (Península de Yucatán)

Publicado el 21 febrero, 2024

Cráter Chicxulub

El cráter Chicxulub es uno de los accidentes geológicos más importantes de la Tierra. Es un cráter de impacto, lo que significa que fue creado por un asteroide que golpeó la superficie de la Tierra. Ubicado en la Península de Yucatán en México, este cráter de 112 millas de diámetro ha sido la evidencia clave para desentrañar el misterio del evento de extinción masiva que acabó con los dinosaurios y aproximadamente el 75% de toda la vida en la Tierra hace aproximadamente 66 millones de años, durante el período Cretácico tardío.

En ese momento, un colosal asteroide o cometa se lanzó hacia la Tierra a una velocidad asombrosa cuando chocó contra el antiguo océano que una vez cubrió la Península de Yucatán. La energía liberada por este impacto cósmico, similar a la detonación simultánea de miles de millones de bombas nucleares, tiene consecuencias catastróficas para la vida en la Tierra. Este cráter de la península de Yucatán no es visible desde la superficie terrestre, pero existe evidencia geológica que indica su presencia.

Imagen tomada desde el espacio que muestra la zona del cráter Chicxulub en la Península de Yucatán.

Descubrimiento del cráter de la Península de Yucatán

El estudio del cráter Chicxulub comenzó en la década de 1970, cuando los geofísicos identificaron un gran cráter enterrado debajo de la Península de Yucatán mediante mapeo de anomalías magnéticas y gravitacionales. La primera evidencia confirmada de la estructura del impacto fue reportada por los geofísicos Glen Penfield y Antonio Camargo.

Otras figuras destacadas en la investigación de Chicxulub fueron el Dr. Luis Álvarez, físico ganador del Premio Nobel, y su hijo, Walter Álvarez, geólogo. En 1980, el dúo padre-hijo propuso la ” teoría del impacto de un asteroide ” para explicar la extinción masiva del final del Cretácico como consecuencia del impacto de un asteroide gigantesco en la superficie de la Tierra que desencadenó un evento cataclísmico global.

Imagen de la península de Yucatán con anotaciones que muestran la ubicación del cráter Chicxulub.

¿Qué tamaño tenía el asteroide que mató a los dinosaurios?

A principios de los años 90 se estableció de forma convincente la conexión entre el cráter y la extinción de los dinosaurios. Las evidencias indican que un asteroide de aproximadamente 6.2 millas de diámetro impactó la Tierra generando intenso calor, ondas de choque y polvo expulsado a la atmósfera, lo que fue la causa probable de la muerte de una gran cantidad de plantas y animales, de los cuales se dispersaron las diferentes especies de dinosaurios. del planeta en aquella época. En 2016, los investigadores que estudiaban las capas de polvo sedimentado encontraron un límite distintivo de iridio, un elemento raro abundante en los asteroides pero escaso en la corteza terrestre, lo que indica un impacto extraterrestre masivo. Este descubrimiento proporcionó evidencia convincente que respalda la teoría del impacto de un asteroide como la causa principal del evento de extinción del Cretácico.

Detalles y efectos del impacto del asteroide en Chicxulub

El impacto del asteroide Chicxulub marcó el final de la Era Mesozoica y abrió la puerta al surgimiento de la Era Cenozoica, la era de los mamíferos. La explosión provocada por el impacto desencadenó una catástrofe ambiental global, desatando incendios forestales, tsunamis, la vaporización del agua y del fondo de los océanos, y un efecto de “invierno nuclear” que bloqueó la luz solar, cambiando significativamente el clima. Los desechos y aerosoles arrojados a la atmósfera redujeron la luz solar durante años, incluso décadas, obstaculizando la fotosíntesis y provocando una disminución sustancial de las fuentes de alimentos. La oscuridad resultante provocó el colapso de los ecosistemas en todo el mundo, impactando tanto la vida marina como la terrestre.

Los dinosaurios, entre muchas otras especies, no pudieron adaptarse a estos cambios abruptos y en poco tiempo se enfrentaron a la extinción. Los organismos supervivientes fueron principalmente animales más pequeños, incluidas algunas especies de mamíferos primitivos, que luego prosperaron y evolucionaron en ausencia de los dinosaurios competidores.

Después de miles de años, el cráter formado por el impacto quedó enterrado bajo miles de pies de sedimento. Sin embargo, mediante sofisticadas técnicas geofísicas, los investigadores han mapeado en detalle la estructura del cráter. El cráter de Chicxulub está formado por un anillo de picos centrales de montañas formado por el intenso flujo de rocas tras el impacto. El anillo central está rodeado por una amplia depresión circular y una cuenca circular en forma de pico, que representa las paredes del cráter, que se cree que colapsaron y se llenaron de rocas derretidas y rotas durante el impacto. Hoy en día, la cuenca del cráter sirve como un excelente registro geológico del evento, ya que contiene evidencia del impacto, sus consecuencias y la posterior evolución de la región.

Teorías del origen del asteroide de Chicxulub

Se han propuesto varias teorías para explicar el origen del asteroide que provocó la extinción masiva hace unos 66 millones de años. Algunos de ellos se mencionan a continuación.

  • Asteroide del Cinturón Principal: Esta teoría sugiere que el asteroide Chicxulub se originó en el cinturón de asteroides ubicado entre las órbitas de Marte y Júpiter. Las interacciones gravitacionales con planetas grandes podrían haber perturbado la órbita del asteroide, enviándolo en curso de colisión con la Tierra.
  • Cometa de período largo: Otra teoría propone que el asteroide Chicxulub era un cometa de período largo, originado en los confines del sistema solar. Los investigadores creen que uno de estos cometas fue perturbado por fuerzas gravitacionales, lo que lo puso en trayectoria hacia la Tierra.
  • Objeto de la Nube de Oort: Algunos científicos creen que el asteroide Chicxulub puede haberse originado en la Nube de Oort, que es una región vasta y distante de objetos helados que rodean el sistema solar. La influencia gravitacional de las estrellas cercanas o las fuerzas de marea galácticas podrían haber desalojado este objeto de la Nube de Oort y haberlo puesto en curso de colisión con la Tierra.

Estudiando el cráter de Yucatán

Numerosos científicos y geólogos de todo el mundo han acudido en masa al sitio de Chicxulub para profundizar en su geología. Los estudios de perforación y actividad sísmica en el cráter han sido fundamentales para desentrañar sus características geológicas.

Los estudios de perforación han implicado la extracción de muestras de núcleos del anillo del pico central del cráter y de las rocas circundantes. El análisis de estas muestras ha permitido a los científicos reconstruir la cronología del impacto, las consecuencias ambientales y la posterior recuperación de la vida en la Tierra. Por otro lado, los estudios de actividad sísmica han jugado un papel crucial en el mapeo de las estructuras del subsuelo del cráter Chicxulub. Utilizando técnicas sísmicas avanzadas, los científicos han podido crear imágenes detalladas de la forma y el tamaño del cráter, así como de la distribución de las rocas y estructuras relacionadas con el impacto.

Geología del cráter de impacto

Las perforaciones y las investigaciones sísmicas han ayudado a reconstruir la geología del cráter de Chicxulub y con ello a conocer el impacto ambiental que tuvo en la Tierra. Los núcleos obtenidos mediante perforación están formados por rocas derretidas, minerales impactados, carbón y sedimentos posteriores al impacto que indican la aparición de intensas olas de calor, incendios forestales y vastas nubes de polvo después del impacto. Los datos sísmicos también han ayudado a identificar características inducidas por el impacto, como el anillo del pico y la cuenca del cráter, lo que ha permitido a los investigadores estudiar la distribución de energía y la mecánica del impacto.

Resumen de la lección

El cráter Chicxulub es un cráter de impacto de 112 millas de diámetro ubicado en la Península de Yucatán en México. Se formó tras el impacto de un asteroide o cometa hace aproximadamente 66 millones de años, durante el período Cretácico tardío, con consecuencias catastróficas para la vida en la Tierra. Glen Penfield y Antonio Camargo informaron sobre la primera evidencia del cráter, mientras que el Dr. Luis Álvarez y Walter Álvarez propusieron la ” teoría del impacto de asteroides ” para explicar la relación entre el impacto y la extinción masiva del final del Cretácico. Según esta teoría, la explosión provocada por el impacto desató una serie de eventos globales que cambiaron el clima y llevaron a la extinción de varias especies animales y vegetales, incluidos los dinosaurios.

Diferentes ideas como las teorías del asteroide del cinturón principal, el cometa de período largo y el objeto de la nube de Oort han intentado explicar el origen del asteroide que chocó contra la Tierra para crear el cráter. Además, se han llevado a cabo varias perforaciones y estudios sísmicos en la ubicación del cráter de Yucatán con el fin de desentrañar sus características geológicas y describir los efectos ambientales del impacto del asteroide sobre la vida en la Tierra.

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