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Glenn Seaborg: biografía, descubrimientos y experimentos

Publicado el 1 noviembre, 2020

Detectores de humo

Los detectores de humo se encuentran en casi todas las casas. Nos alertan rápidamente si hay un incendio y tenemos que evacuar. ¿Te has preguntado alguna vez cómo funcionan? Hay una pequeña cantidad de un compuesto radiactivo llamado dióxido de americio, que contiene el elemento radiactivo americio-241. El americio-241 emite partículas alfa, que reaccionan con el oxígeno y el nitrógeno en el aire de su hogar. Esta reacción produce iones cargados entre dos electrodos. La batería que colocas en tu detector de humo hace que una corriente eléctrica recoja los iones cargados en los electrodos. Cuando el humo ingresa al detector, se adhiere a los iones cargados, cancelando la carga. Cuando esto sucede, la corriente eléctrica cae y suena la alarma, indicándole que debe salir de su casa.

El americio en el detector de humo no es un elemento natural. Alguien hizo ese elemento disparando neutrones al uranio o al plutonio. Esa persona fue Glenn Seaborg , un químico estadounidense que ayudó a descubrir este y otros nueve elementos transuránicos. Los elementos transuránicos son los elementos de la tabla periódica después del elemento uranio.

Glenn Seaborg

Glenn Seaborg se inspiró para dedicarse a la química por su profesor de química de la escuela secundaria. Le encantaban los colores que cambiaban en los tubos de ensayo y los destellos de luz de los experimentos. A pesar de que se graduó como mejor estudiante de su clase de secundaria en 1929, no obtuvo ninguna beca. Entonces, fue a la Universidad de California en Los Ángeles y se abrió camino en la escuela cargando y descargando barcos de carga, recogiendo albaricoques y trabajando como asistente de laboratorio en una fábrica de caucho.

Una vez que se graduó, fue a la Universidad de California en Berkley para trabajar para Gilbert Lewis investigando ácidos y bases. Recibió su doctorado en química en 1937. Seaborg decidió quedarse en Berkley después de su doctorado. trabajar en química nuclear.


Dr. Glenn Seaborg en el laboratorio
Seaborg

Plutonio

El amigo de Seaborg, Edwin McMillan, creó el primer elemento transuránico en 1940: el neptunio. Pensó que sería posible que el neptunio se descompusiera en otro elemento emitiendo un electrón. Discutió esto con Seaborg en profundidad, ¡incluso mientras se duchaban en el gimnasio! Poco después, el gobierno de los Estados Unidos se acercó a McMillan para trabajar en la investigación militar para la Segunda Guerra Mundial y tuvo que irse, al igual que muchos científicos prominentes durante ese tiempo.

Seaborg, que no era prominente, se quedó atrás en el laboratorio y McMillan lo animó a seguir investigando elementos transuránicos. Trabajó con el científico Joseph Kennedy y el autor Wahl, disparando partículas de deuterón al uranio. Inicialmente fabricaron neptunio-238, que se descompuso al escupir una partícula beta al nuevo elemento, llamado plutonio.

Proyecto Manhattan

El plutonio era un elemento especial, ya que algunos isótopos , elementos con diferentes cantidades de neutrones, podían participar en reacciones nucleares en cadena. El plutonio podría utilizarse tanto en reactores nucleares como en armas nucleares. Tras el descubrimiento del plutonio, Seaborg fue invitado a participar en el Proyecto Manhattan , un proyecto secreto del gobierno de los Estados Unidos en el que los científicos trabajaban para desarrollar explosivos nucleares. Ayudó a desarrollar la técnica para aislar el plutonio utilizado en la bomba nuclear que diezmó Nagasaki, Japón.


La nube en forma de hongo de la bomba nuclear con un núcleo de plutonio que cayó sobre Nagasaki, Japón
Nagasaki

Otros elementos e isótopos

Después de la Segunda Guerra Mundial, Seaborg regresó a Berkley y continuó investigando elementos e isótopos transuránicos. Durante este tiempo, ayudó a descubrir los siguientes elementos: americio, curio, berkelio, californio, einstenio, fermio, mendelevio, nobelio y seaborgio. ¡Es el primer científico en tener un elemento con su nombre mientras aún estaba vivo! Recibió el Premio Nobel de Química en 1951 por su trabajo en la creación de elementos e isótopos.

También descubrió más de 100 isótopos, incluido el hierro-59, que se utiliza para estudiar la rapidez con la que los glóbulos rojos absorben el hierro. Otro isótopo con aplicación médica que descubrió Seaborg fue el yodo-131. El yodo-131 se usa para tratar el cáncer de tiroides y el hipertiroidismo.

Ultimos años

En sus últimos años, Seaborg pasó menos tiempo en el laboratorio y más tiempo haciendo trabajo administrativo. Fue presidente de la Comisión de Energía Atómica durante 10 años, de 1961 a 1971. También fue rector de la Universidad de California en Berkley de 1958 a 1961. Seaborg murió a la edad de 86 años en 1999.

Resumen de la lección

Glenn Seaborg ayudó a crear 10 elementos transuránicos y más de 100 isótopos radiactivos. El plutonio que descubrió se utilizó en reactores nucleares y bombas atómicas. El americio se utiliza en detectores de humo. Se utilizan varios radioisótopos en tratamientos médicos, como el hierro-59 para estudiar la hemoglobina y el yodo-131 para los trastornos de la tiroides. Seaborg recibió el Premio Nobel de Química en 1951 por su trabajo sobre elementos transuránicos.

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