Guerra Química en la Primera Guerra Mundial: Historia y efectos

Publicado el 10 mayo, 2024 por Rodrigo Ricardo

Primera Guerra Mundial, la “Guerra de las Primicias”

La Primera Guerra Mundial duró de 1914 a 1918 y, por primera vez, una guerra involucró a la mayoría de países y pueblos de continentes de todo el planeta (ya sea proporcionando suministros o soldados). La Primera Guerra Mundial también fue la primera guerra en la que se utilizaron en batalla tanques, aviones, armas totalmente automáticas y otros avances tecnológicos. Las trincheras embarradas se abrieron paso desde Suiza hasta el Canal de la Mancha en el frente occidental. Gran Bretaña, Francia, Alemania y, finalmente, Estados Unidos sufrieron estancamientos en las trincheras mientras soportaban pie de trinchera, disentería, fiebres y locura. El Frente Oriental involucró a Rusia y los imperios austrohúngaro y otomano.

La línea roja representa las trincheras del frente occidental donde se utilizó gas en la Primera Guerra Mundial.

Una breve historia de la guerra química

La idea de utilizar productos químicos o toxinas como armas de guerra tiene un precedente en la historia. Leonardo da Vinci tuvo la idea de utilizar un polvo de arsénico como algo que pudiera dispersarse, obligando a los enemigos desprevenidos a inhalarlo y asfixiarse hasta la muerte. El gas mostaza fue sintetizado por primera vez en 1860 por Frederick Guthrie, pero es posible que también se haya sintetizado ya en 1822. El gas venenoso en sí fue inventado antes de la Primera Guerra Mundial y su uso en la guerra fue prohibido en virtud de las Convenciones de La Haya de 1899 y 1907. Esta regulación estaba destinada a prevenir la guerra química que estaba predeterminada como letal y destructiva. Estas convenciones dieron lugar a una serie de tratados en los que la comunidad internacional prometía no utilizar gases venenosos entre sí en caso de guerra. (Esta promesa obviamente se rompió más tarde). Al comienzo de la Primera Guerra Mundial en 1914, tanto Alemania como Francia utilizaron armas químicas no letales, como gases lacrimógenos, entre sí.

Gases venenosos en la guerra química de la Primera Guerra Mundial

Las armas químicas letales en la Primera Guerra Mundial, como los siguientes gases, comenzaron a utilizarse en 1915.

  • El gas mostaza o mostaza de azufre es un compuesto químico a base de azufre que se utiliza como agente formador de ampollas. Cuando se dispersa como una nube amarillenta de vapor o una fina niebla, la piel expuesta y el interior de los pulmones desarrollan grandes ampollas y quemaduras.
  • Francia utilizó ampliamente el gas fosgeno en febrero de 1916 en Verdún. Su olor es difícil de detectar y, al inhalarlo, dañaría los alvéolos de los pulmones y provocaría insuficiencia respiratoria.
  • El cloro gaseoso también se conoce como bertolita y fue utilizado por primera vez por Alemania contra Francia en la Segunda Batalla de Ypres el 22 de abril de 1915. El cloro reacciona con el agua en la mucosa de los pulmones. La reacción forma ácido clorhídrico, que es destructivo e incluso letal para los tejidos y las células.

Influencia de Fritz Haber en la guerra química

El gas cloro utilizado en la Primera Guerra Mundial fue desarrollado por un equipo de científicos alemanes dirigido por Fritz Haber, un químico ganador del Premio Nobel. Fritz Haber fue uno de los 93 intelectuales alemanes que firmaron el “Manifiesto de los Noventa y Tres”, declarando su apoyo a las acciones militares alemanas que estaban ocurriendo al inicio de la guerra, como el suceso conocido como el Violación de Bélgica.

Haber estuvo presente como testigo cuando Alemania utilizó por primera vez su cloro gaseoso en la Segunda Batalla de Ypres. Se formó una unidad especial de guerra de gas con Haber como asesor. Eligió reclutar a otros científicos como tropas dentro de su unidad. Futuros premios Nobel como Otto Hahn, James Franck y Gustav Hertz sirvieron en la unidad especial de Haber como tropas de gas. Haber estaba orgulloso de su servicio al ejército alemán en la Primera Guerra Mundial e incluso fue condecorado y ascendido al rango de capitán por el propio Kaiser.

Un dibujo de gas venenoso en la Primera Guerra Mundial dispersándose en un campo de batalla.

Haber recibió muchas críticas por su enfoque y participación en el desarrollo de armas químicas con la ayuda del ejército alemán. Algunos incluso especulan que la primera esposa de Haber que se suicidó lo hizo debido a la participación personal de Haber en el desarrollo y uso de cloro gaseoso; concretamente, en la Segunda Batalla de Ypres, que se saldó con miles de bajas por el gas.

Ilustración de varios tamaños de botes de artillería que contendrían gas venenoso.

A Haber también se le atribuye haber participado en el desarrollo del insecticida llamado Zyklon A. Irónicamente, después de la Primera Guerra Mundial y durante la década de 1930, los nazis tomaron el control de Alemania y comenzaron a perseguir a personas judías como Haber. Los científicos nazis utilizaron este gas para desarrollar otro llamado Zyklon B, un gas venenoso utilizado en los campos de concentración para gasear a millones de prisioneros judíos durante el Holocausto. Entre las víctimas se encontraban miembros de la familia extendida de Haber.

¿Qué impacto tuvieron las armas químicas en la Primera Guerra Mundial y sus secuelas?

El uso de armas químicas que desencadenaron la guerra química fue extremadamente eficaz para infligir dolor y muerte a los soldados enemigos. El uso de las armas marcó las emociones e infligió cierto horror en la psique de los jóvenes que se alinearon en las trincheras durante la guerra. Es probable que cada soldado estuviera consciente de la colocación de su máscara antigás en todo momento. Rápidamente se fabricaron miles de máscaras de gas al comienzo de la guerra cuando comenzaron a verse armas químicas en el campo de batalla. De hecho, Fritz Haber ayudó a desarrollar máscaras antigás equipadas con filtros absorbentes que ayudaban a filtrar el cloro gaseoso. En el pasado se habían inventado máscaras de gas rudimentarias, por ejemplo para uso de los bomberos. Un estadounidense llamado Garrett Morgan patentó su capucha de seguridad y protector contra humo Morgan en 1914. Esta se convirtió en la base inicial de las máscaras antigás del ejército estadounidense en la Primera Guerra Mundial. Los animales, como los caballos, a menudo incluso estaban equipados con máscaras antigás. Sin embargo, si no había una máscara de gas disponible en caso de presencia de cloro gaseoso, se les decía a los soldados que orinaran en pañuelos y se los taparan la boca y la nariz para protegerse.

Así como hubo una carrera armamentista en todos los aspectos de la guerra, también hubo una carrera para perfeccionar las máscaras antigás en un intento de adaptarse a las nuevas condiciones del campo de batalla. Gran Bretaña desarrolló un respirador para filtrar el monóxido de carbono en 1915. Se descubrió que los proyectiles de artillería que eran fallidos y permanecían sin explotar emitían niveles suficientemente altos de monóxido de carbono como para matar a los soldados en ambientes cerrados como trincheras y túneles. La guerra química durante la Primera Guerra Mundial se convirtió en una solución para las tropas que habían llegado a un punto muerto. Tanto Alemania como los aliados desarrollaron tambores de filtro unidos a máscaras antigás que podían neutralizar los productos químicos. Gran Bretaña también desarrolló el SBR o Small Box Respirator en 1916, que se convirtió en la máscara de gas más fiable y utilizada durante la Primera Guerra Mundial.

Resumen de la lección

El gas venenoso es cualquier vapor químico tóxico que se utiliza para dañar o matar mediante el contacto con la piel y/o la inhalación. Las armas químicas y el gas venenoso estaban prohibidos en la guerra antes de la Primera Guerra Mundial en las Convenciones de La Haya de 1899 y 1907. Independientemente, la guerra química durante la Primera Guerra Mundial provocó multitud de víctimas debido a las quemaduras químicas causadas por nubes amarillentas de gas mostaza o insuficiencia respiratoria por cloro gaseoso y fosgeno.

El cloro gaseoso fue el primer gas venenoso utilizado durante la Primera Guerra Mundial por Alemania contra Francia. Uno de los desarrolladores del cloro gaseoso, Fritz Haber, también ayudó a desarrollar una máscara antigás que filtraba el gas. Se fabricaron miles de máscaras de gas y se convirtieron en la principal defensa contra los ataques con armas químicas. A veces incluso se equipaba a los animales con máscaras antigás. Antes de su uso generalizado, a los soldados advertidos sobre la entrada de cloro gaseoso se les pidió que orinaran en pañuelos y se cubrieran la boca y la nariz para protegerse. El gas venenoso se convirtió en una poderosa arma psicológica que infligió horror en la psique de los jóvenes en las trincheras durante la Primera Guerra Mundial.

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