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Henrietta Swan Leavitt: biografía, descubrimientos y logros

Publicado el 1 octubre, 2020

¿Qué tan lejos está esa estrella?

¿Cómo pueden los astrónomos saber qué tan lejos está una estrella? ¡No es como si una persona pudiera viajar allí y medir la distancia! Hasta hace unos cien años, era imposible medir con precisión la distancia desde la Tierra a estrellas y galaxias distantes. Se necesitó una mujer extraordinaria, trabajando con un grupo completo de otras mujeres notables, para darnos una manera de hacer lo que parecía imposible en ese momento.

En un momento en que a la mayoría de las mujeres no se les esperaba, ni siquiera se les permitía, trabajar fuera de casa, había un grupo de mujeres notables que trabajaban en el Observatorio de Harvard y que estaban ayudando silenciosamente a revolucionar el mundo de la astronomía. En conjunto, se les conocía como las computadoras de Harvard , y uno de sus miembros más exitosos era una joven llamada Henrietta Swan Leavitt que descubriría una forma de determinar qué tan lejos estaban las estrellas y galaxias distantes.


Henrietta Swan Leavitt como trabajo en una de las computadoras de Harvard
Henrietta Swan Leavitt trabajando en el Observatorio de Harvard

Temprana edad y educación

Henrietta Swan nació en 1868 en Massachusetts. A diferencia de muchas mujeres en la década de 1800, ella fue a la universidad, asistió a Oberlin College y Radcliffe College y se graduó de Radcliffe en 1892. En la universidad, no se centró en astronomía o incluso ciencia, sino que siguió una amplia educación en artes liberales que incluía idiomas , arte y matemáticas. Cerca del final de su carrera universitaria, decidió tomar un curso de astronomía y esta decisión cambiaría su vida. Estaba cautivada por el estudio de las estrellas y decidió inscribirse en más cursos de astronomía y obtener un título avanzado en la materia.

Desafortunadamente, poco después de graduarse, Leavitt se puso muy enferma e incluso después de recuperarse, su audición quedó permanentemente dañada. Sufriría problemas de salud por el resto de su vida, pero no dejó que eso la deprimiera. A pesar de que estaba demasiado enferma para asistir a la escuela a tiempo completo, se ofreció como voluntaria en el Observatorio de Harvard de 1893 a 1895.

Descubrimiento de la regla de Leavitt

Mientras estaba allí, estudió un cierto tipo de estrella llamada estrella variable Cephied que variaba en brillo con el tiempo. La variación de brillo de estas estrellas sigue un patrón regular. Durante un período de tiempo, que puede ser de días o semanas o incluso meses, dependiendo de la estrella, será brillante, luego se atenuará y luego alcanzará el brillo máximo nuevamente. Este patrón se repite una y otra vez, tomando la misma cantidad de tiempo para cada ciclo. El tiempo que tarda este patrón en repetirse una vez se conoce como período de la estrella.


RS Puppis, una de las estrellas variables cefeidas más brillantes de nuestra galaxia
Estrella variable cefeida

Al observar las imágenes de una estrella variable Cephied durante muchos, muchos días, Leavitt pudo determinar el período de la estrella. Durante su tiempo como voluntaria en el observatorio, midió los períodos de muchas estrellas variables Cefeidas y comenzó a ver algunos patrones que nadie había notado antes.

En 1896, dejó Massachusetts para viajar por Europa y luego se mudó a Wisconsin para vivir con su padre. Durante varios años, dio clases en Beloit College, pero nunca se olvidó de su trabajo en el observatorio.

En 1902, Leavitt escribió una carta al director del Observatorio de Harvard, Edward Pickering, y le dijo que quería volver a trabajar en astronomía. Ella le preguntó si sabía de algún observatorio que pudiera contratarla y que estuviera ubicado en climas cálidos. Debido a sus continuos problemas de salud, ¡quería mudarse a un lugar más cálido que Wisconsin! Sin embargo, eso no fue así. En cambio, Pickering la invitó a regresar a Harvard y unirse a su equipo de computadoras femeninas que trabajaban juntas en el observatorio. ¡En ese momento, había otras 80 mujeres trabajando como computadoras en Harvard!

Ella estuvo de acuerdo, y cuando llegó allí, reanudó el estudio de las estrellas variables Cefeidas que había examinado años antes. No pasaría mucho tiempo antes de que lograra un avance revolucionario en nuestra comprensión de estas estrellas.

En 1912, Leavitt publicó un artículo que cambiaría para siempre el estudio de la astronomía. En él, presentó datos que muestran que el período de una estrella variable Cefeida podría correlacionarse directamente con su brillo absoluto. Esta relación se conoce comúnmente hoy como regla de Leavitt .

La regla de Leavitt es importante porque proporciona una forma de determinar qué tan lejos está una estrella de la Tierra. El brillo aparente de una estrella depende de dos cosas: su brillo absoluto y qué tan lejos está de la Tierra. Usando la regla de Leavitt, los astrónomos ahora tenían una forma de determinar el brillo absoluto de una estrella midiendo el período. Junto con las mediciones del brillo aparente en la Tierra, se podría calcular la distancia a la estrella. Más de 100 años después, esta técnica todavía se utiliza para determinar la distancia a estrellas y galaxias.

Vida posterior

Después del descubrimiento de la regla de Leavitt, Henrietta Swan Leavitt continuó trabajando como una de las computadoras de Harvard durante varios años más. Además de descubrir la regla de Leavitt, desarrolló una escala, conocida como el estándar de Harvard para mediciones fotográficas, para registrar el brillo de las estrellas.

En 1921, fue ascendida a jefa de fotometría estelar, pero ese mismo año murió de cáncer con solo 53 años.

Resumen de la lección

Henrietta Swan Leavitt, que vivió de 1868 a 1921, trabajó como una de las computadoras de Harvard , un grupo de científicas y técnicas que trabajaron en el Observatorio de Harvard desde aproximadamente 1880-1920. Se le atribuye el descubrimiento de la relación entre el período y el brillo absoluto de las estrellas variables Cefeidas, una relación que ahora se conoce como regla de Leavitt . Los astrónomos todavía utilizan la regla de Leavitt para determinar la distancia de la Tierra a otras estrellas y galaxias.

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