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Hipotálamo ventromedial: definición y función

Publicado el 21 septiembre, 2020

Definición y ubicación del VMH

No, el hipotálamo ventromedial (VMH) no es un reptil, es parte del cerebro que se ocupa de varios sistemas corporales. Este largo nombre científico se puede dividir en tres partes que describen principalmente su ubicación en el cerebro.

  • ‘ventral’ es vientre o frente,
  • ‘medial’ significa cerca del medio, y
  • El ‘hipotálamo’ es una región del cerebro que se encuentra justo debajo del tálamo.

El hipotálamo ventromedial es el área hacia la parte frontal del hipotálamo en el cerebro.
hipotálamo

Entonces, el VMH es una porción de la glándula del hipotálamo en el cerebro, debajo del tálamo, cerca de la mitad del cerebro y hacia la parte frontal del hipotálamo. ¿Entendido? Bueno, al menos ese pequeño ejercicio nos dice dónde está esta parte del cerebro, pero ¿qué hace?

Las funciones del VMH

Los experimentos en ratas han demostrado que el VMH está involucrado en la saciedad de los alimentos, la regulación de la temperatura, la respuesta al miedo y la actividad sexual. Ésta es una pequeña área ocupada del cerebro. ¡Imagínese lo que estaría sucediendo en nuestros cuerpos sin él! Echemos un vistazo a algunas de estas funciones.

Supresión del apetito

Cuando el VMH de las ratas se dañó intencionalmente en los primeros experimentos, los resultados fueron espectaculares; la rata dañada tenía bastante sobrepeso, lo que llevó a los científicos a creer que el VMH era responsable de decirle a la rata cuándo dejar de comer. Esto llevó a que el VMH fuera conocido como el “centro de saciedad”. Sin embargo, resulta que el control del apetito es sorprendentemente complejo. Si bien la regulación más importante parece provenir del VMH, otros experimentos han revelado que otras áreas del cerebro, el sistema endocrino y el sistema nervioso también afectan el apetito.

Ahora sabemos que no es exacto etiquetar al VMH como el “centro” de la saciedad, pero es el engranaje más importante del complejo sistema que determina la saciedad. Esta nueva etiqueta no tiene el mismo tono que la anterior, pero se acerca a la verdad.

Miedo

Podría ser una suposición natural que todas las respuestas de “lucha o huida” involucran los mismos mecanismos, pero resulta que no todos los miedos son iguales. Los experimentos con más ratas mostraron reacciones neuronales y de comportamiento similares a la exposición a ratas dominantes o gatos. Aunque estaba lejos de ser la única parte del cerebro involucrada en estas reacciones de miedo, el VMH juega un papel importante en la reacción adecuada a un depredador o un miembro dominante de la misma especie.

Las ratas con VMH dañadas mostraron menos conductas de miedo de este tipo, es decir, no se escondieron con tanta eficacia ni de los depredadores ni de los miembros dominantes de su propia especie. En la naturaleza, un VMH sano podría significar la diferencia entre la vida y la muerte.

Sin embargo, VMH no es responsable de todas las reacciones basadas en el miedo. Los experimentos que involucraron dolor de fuentes externas no activaron el VMH, ni los VMH dañados llevaron a un cambio en la evitación de las fuentes externas de dolor. En resumen, debe haber otras vías cerebrales que promuevan la respuesta del miedo a este tipo de estímulos.

Regulación de la temperatura

Cuando la temperatura interna de nuestro cuerpo sale de un rango muy estrecho, los sensores de temperatura envían señales al VMH que dicen ‘hace demasiado calor’ o ‘hace demasiado frío’.

Para altas temperaturas, el VMH envía señales para expandir los pequeños vasos sanguíneos cerca de la superficie de la piel. Esto permite que el calor se escape a través de la radiación de la piel. También se anima a las glándulas sudoríparas a expulsar el sudor sobre nuestra piel. La evaporación de este líquido causa un enfriamiento tremendo, esencial para la supervivencia humana temprana y, según algunas fuentes, ¡esta capacidad ayudó a nuestros antepasados ​​a convertirse en la especie dominante en el planeta! El VMH también envía señales a los músculos que controlan el vello corporal para que se aplanen, lo que permite que haya más flujo de aire para enfriar la piel.

Para las bajas temperaturas, todas esas señales se invierten: los vasos sanguíneos se contraen cerca de la superficie de la piel, los vellos corporales se mantienen erguidos y las glándulas sudoríparas se desactivan. Además, el VMH envía señales a los músculos que los hacen temblar, produciendo calor en el tejido circundante.

Actividad sexual

Las mediciones de la actividad neuronal del hipotálamo ventromedial de los monos antes y durante la actividad sexual indican que esta estructura cerebral está muy involucrada en la excitación sexual. Sin embargo, aún no se sabe cómo el VMH regula la excitación.

Resumen de la lección

El hipotálamo ventromedial es una pequeña parte del hipotálamo en el cerebro con una amplia gama de funciones que incluyen: actividad sexual, supresión del apetito, respuestas al miedo y regulación de la temperatura. Para decirlo de otra manera, una persona sin VMH comería demasiado, respondería de manera inapropiada a un león que se escapó, tendría problemas para mantener una temperatura agradable en la piel y tendría una libido baja.

El VMH está ubicado cerca del centro izquierdo-derecho del cerebro y hacia la parte frontal de la glándula hipotálamo, lo que le brinda un buen lugar para acceder a estas funciones. Por ejemplo, es uno de los sistemas cerebrales más importantes que regulan el nivel apropiado de consumo de alimentos. También puede estimular los vasos sanguíneos, las glándulas sudoríparas y el vello corporal para que respondan a los cambios de temperatura, así como provocar ciertas respuestas de miedo y excitación sexual, aunque los dos últimos no se comprenden completamente.

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