Homo Naledi: Características, cráneo y hechos

Publicado el 29 mayo, 2024 por Rodrigo Ricardo

Homo Naledi

Hace mucho tiempo existían varias especies diferentes pertenecientes al género Homo. A estas diversas especies y a los humanos actuales se les llama homínidos. Este grupo de homínidos incluye a los humanos modernos, las especies humanas extintas y sus ancestros inmediatos. Los ancestros inmediatos de los humanos incluyen; miembros de los grupos Homo, Australopithecus, Paranthropus y Ardipithecus.

Hace un millón de años, había una diversidad en la especie humana con siete especies diferentes de humanos. El Homo sapiens, la gente de hoy en día, es la única especie humana que sobrevive. Estas siete especies humanas diversas incluían Homo erectus, Homo heidelbergensis, Homo floresiensis, Homo neanderthalensis, Homo luzonensis, H. sapiens y Homo naledi. Si bien los H. naledi pertenecen a la especie humana, estos seres extintos tienen una combinación de rasgos humanos primitivos y modernos. Puede que H. naledi no sea un antepasado directo de los pueblos modernos, pero esta especie podría proporcionar más detalles sobre las primeras especies humanas.

La etimología del nombre de H. naledi es Homo, que significa “humano” y muestra una relación con los seres humanos. Naledi tiene el significado de “estrella” en el idioma sotho. La referencia estelar se debe a la cueva donde se encontraron los restos.

Descubrimiento del Homo Naledi

Se encontraron restos de H. naledi en dos lugares. La primera ubicación de los restos de H. naledi fue encontrada en la cueva Dinaledi del sistema de cuevas Rising Star en 2013 por Rick Hunter y Steven Tucker en Sudáfrica. Estos dos espeleólogos recreativos formaban parte de un equipo de exploración que informaba de cualquier hallazgo interesante al paleoantropólogo Lee Berger de la Universidad de Witwatersrand, Sudáfrica. Tras este descubrimiento de huesos, se realizaron dos breves expediciones en 2013 y 2014, que produjeron 1.550 huesos y dientes. Estos restos pertenecían a 15 personas con edades que iban desde bebés hasta adultos. Rick Hunter y Steven Tucker encontraron 131 restos en la cercana cueva de Lesedi en 2013 durante las excavaciones de Dinaledi. Los restos en esta cueva eran dos adultos y un juvenil. Se encontró una amplia gama de grupos de edad y sexos en el número de restos de H. naledi.

Se cree que el H. naledi vivió hace entre 335.000 y 236.000 años. Esta datación estimada de H. naledi sitúa a este homínido en el mismo tiempo y lugar que los humanos modernos. La existencia de H. naledi en este momento está en desacuerdo con el pensamiento evolutivo humano anterior. Inicialmente, muchas personas creyeron que H. naledi vivió mucho antes, y que su vida comenzó hace entre uno y dos millones de años. La anatomía y la edad del H. naledi han suscitado muchas preguntas sobre la evolución humana.

Anatomía del Homo Naledi

Hay una mezcla característica inesperada que se muestra en el esqueleto de H. naledi. H. naledi tiene características primitivas similares a las de los australopitecos. Estas características incluyen los hombros, las caderas y el torso. Las características humanas de H. naledi incluyen la parte inferior del cuerpo, los huesos del cráneo y los dientes. Estas adaptaciones humanas están relacionadas con funciones como la locomoción, el uso de las manos y el procesamiento de alimentos. Incluso hay algunas características de H. naledi que son exclusivas de esta especie humana. Las siguientes son algunas características de H. naledi.

  • Tamaño y forma del cuerpo
    • El H. naledi adulto promedio medía cinco pies de alto y pesaba alrededor de 45 kg. Las hembras adultas de H. naledi son más bajas que sus homólogos masculinos. Las hembras de esta especie humana pesaban menos que los machos. Se observa un dimorfismo sexual limitado en los restos de H. naledi.
    • H. naledi tenía una postura erguida con locomoción bípeda.
    • Este homínido tenía una parte superior del cuerpo muy primitiva en comparación con otras especies humanas. La parte superior del cuerpo del H. naledi es más similar a la del Australopithecus. Un ejemplo es la amplia caja torácica que se parece más a la del Australopithecus afarensis.
  • Extremidades
    • H. naledi tenía una posición primitiva de los hombros, que le ayudaba a trepar y colgar, similar a la de los australopitecos.
    • H. naledi tenía extremidades inferiores con una combinación de rasgos humanos primitivos y modernos. Algunas de las características de las extremidades inferiores son exclusivas de H. naledi. Los huesos de las piernas largos y delgados se utilizan para caminar bípedo, y esta característica es similar a la de los humanos modernos. H. naledi tenía un fémur con una parte superior comparable a la del Australopithecus. Hay una depresión única en la parte superior del cuello femoral.
    • Una característica única de esta especie se observa en la parte inferior de las piernas, que tienen una fuerte unión entre el tendón del pie anserinus y la tibia.
    • Los pies y tobillos del H. naledi son similares a los de los humanos modernos. Los arcos de H. naledi eran similares a los humanos de hoy en día. Estos arcos permiten zancadas eficientes de larga distancia. Se observaron huesos de los dedos de los pies ligeramente más curvados en los restos de H. naledi. Estos huesos de los dedos de los pies son más curvados que los de los humanos modernos.
  • Manos
    • Las manos de H. naledi tenían una combinación única de características que no se ven en ningún otro homínido. Estas manos se parecían en general a las manos humanas modernas. Las manos de H. naledi se parecen más a las de los humanos actuales que las del Homo habilis.
    • En los restos de H. naledi se observaron dedos largos y curvos aptos para escalar.
    • La muñeca, las palmas y los pulgares del H. naledi son más similares a los de los humanos actuales. Estas características pueden haber ayudado con el uso de herramientas y la manipulación de objetos.
    • En los restos de H. naledi se identificó un hueso del pulgar excepcionalmente robusto llamado metacarpiano, que es el hueso entre el hueso del carpo y la falange. También se encontraron pulgares relativamente largos en los restos esqueléticos de H. naledi.
  • Pelvis
    • Estos homínidos tenían palas pélvicas muy ensanchadas, como los australopitecos. Si bien las láminas de la pelvis son más primitivas que las de los humanos actuales, la parte inferior de la pelvis es más similar a la de los humanos actuales.
    • Los huesos de la cadera del H. naledi son más cortos de adelante hacia atrás en comparación con los humanos actuales.
Esta imagen muestra la mano de H. naledi en exhibición.

Cráneo de Homo Naledi

En el descubrimiento de los restos de H. naledi, se encontraron cráneos. El análisis de los cráneos de H. naledi proporcionó información interesante sobre estos homínidos. H. naledi tenía un cráneo único similar al de las primeras especies humanas como H. erectus y H. habilis. El cráneo tenía un engrosamiento del hueso en la línea media de la parte frontal del cráneo. Esta quilla sagital se observa en H. erectus. Los humanos modernos rara vez tienen quilla sagital debido a la tendencia al adelgazamiento de los huesos craneales. El cráneo del H. naledi tenía una parte media de la cara plana sin mucho estrechamiento del cráneo detrás de las cuencas de los ojos. H. naledi tenía un arco superciliar bien desarrollado con un arco débil. Estos homínidos carecían de las bóvedas craneales distintivamente largas y bajas del H. erectus. Se observó una forma muy curvada en la parte posterior del cráneo de H. naledi. Esta característica del cráneo es similar a la de las personas actuales.

Junto con el cráneo, la mandíbula y los dientes del H. naledi tienen una mezcla de rasgos humanos primitivos y modernos. Algunas características de la mandíbula y los dientes apoyan las adaptaciones humanas para una dieta de alta calidad. Se observó que las raíces de los premolares tenían características primitivas. H. naledi tenía un tercer molar más grande en comparación con el otro molar. Estas proporciones dentales primitivas se encuentran en los australopitecos y los primeros homínidos. Los humanos modernos no tienen estas proporciones dentales. Los dientes más pequeños del H. naledi son similares a los del H. habilis, el Homo rudolfensis, el H. erectus y los humanos actuales. Una similitud entre los humanos modernos y H. naledi son las pequeñas coronas de molares con cinco cúspides. Los incisivos del H. naledi eran similares en tamaño a los del Australopithecus. Se observa que los caninos, molares y premolares son más pequeños. Los dientes de H. naledi eran más resistentes al desgaste en comparación con los dientes de Australopithecus y Paranthropus.

En esta imagen se muestra el cráneo de un H. naledi.

El análisis de los cráneos de H. naledi proporcionó información sobre los cerebros de estos homínidos. El tamaño del cerebro del H. naledi es pequeño y parecido al de un chimpancé. Se estimó un tamaño de cerebro de 560 cc para los machos y de 465 cc para las hembras analizando los cráneos de H. naledi. Estos homínidos tenían cerebros más pequeños, pero la forma y estructura del cerebro eran similares a las de los humanos actuales. El cerebro de las personas modernas es tres veces más grande que el del H. naledi. En los restos de H. naledi se observaron un lóbulo frontal parecido al humano actual y un cerebro asimétrico.

Homo Naledi comparado con diferentes especies humanas

El H. naledi tenía características únicas que hacen que este homínido se destaque entre los demás homínidos. Una de esas características es la fuerte inserción del tendón del pie anserino en la tibia. Además, H. naledi tenía un metacarpiano del pulgar robusto observado en los pulgares largos de estos homínidos. Esta estructura del pulgar no se ve en otros homínidos. Además de estas características únicas, H. naledi comparte muchas características con diferentes especies humanas. La siguiente es una muestra de las características compartidas entre H. naledi y otros homínidos.

  • Los humanos de hoy en día
    • Lóbulos frontales del cerebro de H. naledi
    • H. naledi tenía un cerebro asimétrico
    • H. naledi pies y tobillos
    • Arcos de los pies de H. naledi
    • La parte posterior del cráneo de H. naledi tenía una forma muy curvada.
  • H. erectus
    • Quilla sagital
    • Dientes generalmente pequeños
  • australopitecos
    • El tercer molar es más grande que otros molares.
    • La posición de los hombros del H. naledi.
    • Tamaño de los incisivos
    • Caja torácica ancha

Datos sobre el homo naledi

Las características de las manos y muñecas de H. naledi respaldan la teoría de que estos homínidos utilizaban herramientas. Sin embargo, entre los restos no se encontraron herramientas. Si estos homínidos eran usuarios de herramientas, aún se desconocen los tipos de herramientas. El yacimiento de fósiles carecía de pistas sobre la dieta y el estilo de vida de estos homínidos. H. naledi tenía dientes y músculos de la mandíbula más pequeños en comparación con los australopitecos. Estos homínidos no comían pastos ni juncos. Varios de los dientes de H. naledi tenían algunos daños dentales, lo que favorece que estos homínidos coman alimentos duros y abrasivos. Una prueba convincente encontrada fue la ubicación y la falta de daños de depredadores o carroñeros en los restos.

Existe la teoría de que H. naledi enterraba a sus muertos. Alguna evidencia que respalda esta teoría es la falta de daños causados ​​por carroñeros, carnívoros o herramientas de homínidos en los restos. Estos restos esqueléticos de H. naledi sólo muestran daños causados ​​por invertebrados. Los restos de H. naledi no parecen haber sido arrastrados a las cuevas por depredadores. Estas acciones repetidas de llevar los restos intactos a las cuevas sin cubrir intencionalmente los cuerpos muestran un nivel de cultura en H. naledi. Aún no está claro por qué esta especie haría esto. ¿Se realizó esta acción de enterramiento para llorar a los muertos o para esconder los cadáveres por seguridad del grupo? Otra teoría es que los restos son un lugar de muerte masiva. Sin embargo, no se ha encontrado ninguna otra evidencia que respalde esa teoría, como daños graves a restos óseos o evidencia ambiental.

No se observó evidencia de fuego en ninguno de los sitios de fósiles de H. naledi, pero esta falta de fuego en la cueva no descarta la teoría de que H. naledi usó fuego. ¿Cómo llegaron estos homínidos a las cuevas oscuras sin fuego como fuente de luz? Una posibilidad es que estos homínidos usaran fuego para iluminar el camino hacia la cueva y traer a los muertos al interior. Entonces el H. naledi sacó el fuego de la cueva. Ha habido evidencia de incendios en otros lugares alrededor de las cuevas. Es necesario realizar más investigaciones.

Resumen de la lección

Hominin es un término para los humanos de hoy en día, las especies humanas extintas y cualquier ancestro inmediato. Un miembro homínido es el Homo naledi, que es una especie humana extinta con características humanas primitivas y modernas. Estos homínidos extintos vivieron hace entre 335.000 y 236.000 años. Una de las características anatómicas únicas de H. naledi es el hueso robusto del pulgar ubicado entre el hueso del carpo y la falange llamado metacarpiano. Algunas de las características primitivas del H. naledi son la caja torácica ancha, el tercer molar más grande que otros molares, la posición de los hombros hecha para trepar y el tamaño de los incisivos. Estas características son compartidas entre H. naledi y Australopithecines. El H. naledi y el H. erectus comparten como características la quilla sagital y dientes relativamente pequeños. Se puede obtener información sobre el cerebro de H. naledi a partir de los cráneos encontrados en el sitio fósil. H. naledi tenía un cerebro relativamente pequeño comparable al de un chimpancé. El análisis de los cráneos de H. naledi proporcionó evidencia de características compartidas, como un lóbulo frontal y un cerebro asimétrico, con los humanos actuales.

Los yacimientos fósiles de H. naledi aumentan el misterio de estos homínidos. En la cueva Dinaledi del sistema de cuevas Rising Star y en la cueva Lesedi, se encontraron 18 individuos de edades comprendidas entre bebés y adultos. En los yacimientos de fósiles no se encontró evidencia de incendio ni indicios de cómo vivía H. naledi. La forma en que se colocaron los cuerpos en las cuevas y la falta de daños por parte de depredadores o carroñeros ha llevado a muchos a creer que H. naledi tenía una especie de entierro para los muertos. Si H. naledi no vivía en el sistema de cuevas, ¿dónde vivían entonces estos homínidos? El H. naledi tenía manos y muñecas capaces de utilizar herramientas, pero no se encontraron herramientas en los sitios fósiles. Esta especie humana extinta es fascinante y provoca una tormenta de preguntas que aún necesitan respuesta.

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