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La plaga de Antonine: historia, comienzo, propagación y hechos

Publicado el 19 mayo, 2021

Brote

En 165 EC, Roma estaba floreciendo. El imperio fue compartido entre dos co-gobernantes, los filósofos-guerreros Marcus Aurelius y Lucius Verus. Verus acababa de regresar de lo que ahora es Irán después de sofocar una renombrada rebelión entre los partos. Trajo consigo un enorme botín de guerra, incluidos los tesoros de los templos partos. Sin embargo, sin saberlo, sus tropas habían comprado otro recuerdo en Asia Occidental. Llevaban una enfermedad que había afectado gravemente al este de Asia años antes.

Cuando el ejército regresó a Roma, la enfermedad se manifestó y se extendió por todos lados, primero en Asia Menor, luego en Grecia y finalmente en la propia Italia. La misteriosa epidemia se extendió como la pólvora, particularmente a través de las ciudades romanas densamente pobladas de Italia. Los romanos controlaban todo el Mediterráneo y, a medida que sus barcos comerciales y ejércitos lo atravesaban afanosamente, también lo hacía la enfermedad. Durante las siguientes dos décadas, el Imperio Romano sufrió un brote diferente a todo lo que había visto. La enfermedad se desaceleró después de 180 EC, pero estalló nuevamente en 189 EC antes de finalmente asentarse.

En el momento álgido de la epidemia, se produjeron muertes de hasta 2.000 personas por día, según fuentes romanas. En total, alrededor del 7-10% de la población del Imperio Romano murió, expandiéndose desde España e Italia a Grecia, Asia Menor e incluso Egipto y el norte de África. En los densos centros urbanos, las tasas de mortalidad pueden haber llegado al 15%. Incluso los emperadores pueden no haberse salvado. Lucius Verus murió en 169 EC, y Marcus Aurelius murió en 180 EC. Se ha especulado que ambas muertes fueron causadas por la enfermedad.

Entonces, ¿qué fue? ¿Qué misteriosa dolencia causó tantos estragos? No lo sabemos con certeza, pero muchos estudiosos creen que fue un brote de viruela. El relato más definitivo que tenemos de esta epidemia proviene del médico griego Galeno , que fue testigo de primera mano de múltiples brotes. Galeno describió numerosos síntomas desagradables, pero uno que se destaca son las pústulas o forúnculos, que suenan mucho a los marcadores característicos de la viruela. Algunos historiadores piensan que Galeno en realidad describió dos cepas diferentes del virus de la viruela en sus notas, lo que explicaría cómo la enfermedad siguió siendo tan mortal durante un período de 20 años.

Impacto en Roma

Obviamente, esto fue bastante desagradable, pero ¿un brote de viruela realmente tuvo un impacto tan grande en el Imperio Romano? De hecho, sí lo hizo. Podemos ver la devastación de la epidemia en varias facetas de la sociedad romana, pero comencemos por el ejército. Los soldados del ejército vivían en espacios reducidos y, a menudo, luchaban o se ejercitaban hasta el agotamiento. Se movieron entre diferentes unidades y viajaron por todo el imperio. La enfermedad se propagó rápidamente a través del ejército, diezmándolo por completo.

Como resultado, Marco Aurelio tuvo que aumentar el reclutamiento. El ejército de Roma estaba librando guerras en todas las fronteras del imperio y necesitaba soldados, muchos de ellos. Los soldados en el ejército se retrasaron en obtener su retiro, y cuando ni siquiera eso detuvo la pérdida de números, los romanos recurrieron a fuentes poco probables en busca de ayuda. Por primera vez, el ejército romano comenzó a aceptar unidades auxiliares masivas en forma de tribus germánicas que alguna vez habían sido sus enemigos. Estos guerreros germánicos lucharon bajo los comandantes germánicos, comenzando el proceso de des-romanización del ejército romano. Este fue un precedente importante en ciernes, y cuando cayó Roma, su ejército estaba compuesto casi en su totalidad por unidades auxiliares similares que se volvieron contra el otrora gran imperio.

Dentro del imperio, la masiva pérdida de vidas tuvo otros impactos. Agricultores, artesanos, comerciantes y banqueros sucumbieron a la enfermedad y la economía comenzó a desmoronarse. A las clases administrativas no les fue mucho mejor y, de hecho, alrededor del año 174 d.C., Marco Aurelio tuvo que aflojar los requisitos para participar en el consejo gobernante de Atenas porque no quedaban suficientes ciudadanos de clase alta para ocuparlo. Con la economía y la burocracia desmoronándose, los impuestos dejaron de fluir hacia el tesoro romano. Sin impuestos, el emperador no podría mantener su riguroso programa de desarrollo de infraestructura y proyectos de construcción cívica. Estos proyectos fueron importantes fuentes de empleo y la economía se derrumbó aún más.

Sin embargo, hubo un área donde Marcus Aurelius logró encontrar dinero para la construcción: sitios religiosos. Teniendo en cuenta la confusión que enfrentaron los romanos, no es sorprendente que veamos un gran resurgimiento del fervor religioso en este período de tiempo. Los rituales, que se habían estancado, se renovaron con entusiasmo, se encargaron obras de arte y arquitectura religiosas, y la gente visitaba los templos a diario. Curiosamente, el siglo II vio un gran aumento en el número de miembros de la incipiente (y aún clandestina) Iglesia cristiana, y algunos eruditos han especulado que la epidemia fue la responsable. A finales de siglo, Roma sería un lugar muy diferente, remodelado por la plaga de Antonina.

Resumen de la lección

Muy bien, tomemos un momento o dos para repasar lo que hemos aprendido. Marco Aurelio es a menudo visto como el último de los grandes emperadores romanos, y el imperio declinó después de su muerte. Un factor en esto puede ser la plaga de Antonine , una misteriosa epidemia que el ejército trajo de Asia occidental y que devastó el imperio aproximadamente desde el 165-190 d.C. El médico griego Galeno describió síntomas comunes a la viruela, y la pérdida de vidas fue increíble. El ejército tuvo que depender de fuerzas auxiliares no romanas, la economía se hizo añicos y el desarrollo de la infraestructura se detuvo. Roma nunca volvería a ser la misma.

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