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Meteorización Física: Definición, tipos y ejemplos

Publicado el 3 abril, 2024

¿Qué es la meteorización física?

La meteorización física, también conocida como meteorización mecánica, es el proceso mediante el cual las rocas se rompen o cambian de forma y textura debido a fuerzas externas. A diferencia de la meteorización química, la meteorización física no cambia la composición química de la roca. Si alguna vez ha visto una grieta en la acera, pequeños guijarros en una playa o una formación rocosa única, ha visto evidencia de erosión física.

Tipos de meteorización física

Una variedad de fuerzas en la naturaleza pueden causar erosión física. Algunos tipos de meteorización simplemente hacen que una roca se rompa en pedazos más pequeños, otros tipos pueden cambiar la textura y apariencia de la roca por completo. A continuación puede leer sobre los seis tipos principales de procesos de meteorización física.

Meteorización por abrasión

Cuando las rocas u otras características de la superficie de la Tierra se descomponen en pedazos más pequeños por fuerzas como el viento, el agua e incluso los glaciares, se denomina meteorización por abrasión. Estas fuerzas pueden causar abrasión al rozar fragmentos de roca, conocidos como clastos. La abrasión también puede ocurrir cuando los clastos rozan directamente entre sí debido a su movimiento debido al viento, las corrientes de agua y la gravedad (como al bajar por la ladera de una montaña). A través del impacto y la fricción, estas rocas eventualmente se vuelven cada vez más pequeñas. Si alguna vez ha visto pequeños guijarros a lo largo de la playa o piedras lisas a lo largo de la orilla de un río, ha sido testigo del resultado de la erosión por abrasión.

Meteorización por exfoliación

La erosión por exfoliación ocurre con mayor frecuencia en rocas ígneas. Así como exfoliar la piel implica eliminar las capas muertas, la exfoliación de las rocas implica la descamación de las capas externas de las rocas. A medida que estas capas en el exterior de una roca se desprenden o se desprenden, un proceso conocido como descarga, se libera presión sobre las capas de roca que se encuentran debajo. Esto les da a las rocas subyacentes la oportunidad de expandirse, lo que luego hace que otras capas se fracturen y rompan.

Cuña de escarcha

Si alguna vez has colocado una botella de agua en el congelador durante la noche, con la esperanza de tener una botella de agua helada lista para una aventura al día siguiente, entonces sabes que no puedes llenar la botella de agua por completo. Esto se debe a que las moléculas de agua tienen un volumen mayor cuando se congelan, y si llenaras la botella de agua por completo, el proceso de congelación del agua haría que la botella se rompiera. Este es el mismo proceso que ocurre durante el tipo de erosión física llamado acuñamiento por escarcha. El acuñamiento por escarcha ocurre cuando el agua líquida en los poros de una roca se congela y se expande, provocando que la roca se agriete. Cuando el hielo se derrite nuevamente, el agua puede fluir hacia nuevos poros. A medida que se repite el proceso de congelación y fusión, las grietas en las rocas debido al acuñamiento por escarcha pueden volverse bastante grandes. El acuñamiento por escarcha sólo puede ocurrir en climas con fluctuaciones de temperatura lo suficientemente grandes como para causar una rápida congelación y derretimiento del agua. El ciclo de congelación y descongelación debido al acuñamiento de las heladas es una de las formas en que se forman los baches en las carreteras.

Cristalización de sal

La cristalización de la sal ocurre en las regiones costeras y desérticas cuando el agua se evapora, dejando cristales de sal. A medida que estos cristales se expanden, ejercen presión sobre la roca circundante, lo que finalmente rompe la roca y deja agujeros en la superficie de la roca. Este proceso también se llama haloclastia y las superficies de roca resultantes tienen una apariencia de panal. La pulverización del agua del océano a lo largo de la costa puede causar este tipo de erosión, pero también puede ocurrir por el afloramiento de sal desde domos de sal subterráneos. También se sabe que la cristalización de la sal causa daños a las estructuras artificiales.

Expansión térmica

Durante la expansión térmica, los minerales se expanden y contraen cuando el calor fluctúa. La expansión térmica es la misma razón por la que los neumáticos de los automóviles se desinflan cuando baja la temperatura. Cuando se pierde calor, las moléculas se contraen y ocupan menos espacio. A medida que se agrega calor, las moléculas se expanden. A medida que se repite la expansión térmica, se produce tensión en las rocas y, finalmente, se desmoronan. Esto ocurre con mayor frecuencia en los postres donde la diferencia de temperatura entre el día y la noche puede ser muy drástica.

Actividad biológica/cuña de raíz

La actividad biológica de los organismos vivos también puede causar erosión física. En un proceso conocido como acuñamiento de raíces, las raíces de plantas grandes crecen en pequeñas grietas en las rocas. A medida que las raíces crecen, pueden hacer que las rocas se agrieten y se rompan aún más. Si ha caminado por una acera bordeada de árboles viejos, probablemente haya visto raíces acuñadas para evitar tropezarse con los pasillos agrietados.

Los animales excavadores, como los topos, los conejos y los gusanos, también pueden causar desgaste físico al remover la tierra y el suelo mientras excavan. Estos animales no sólo pueden causar la erosión física directamente, sino que también pueden crear espacio para que el agua fluya hacia futuros procesos de erosión. Aunque un gusano o un topo puedan parecer pequeños, organismos incluso más pequeños, como las bacterias, pueden alterar las rocas y el suelo. Las bacterias pueden corroer las rocas a medida que perforan las superficies o utilizan los minerales a su alrededor como nutrientes en sus procesos biológicos. Aunque los procesos que llevan a cabo los microorganismos en las rocas son más químicos que físicos, los cambios resultantes, con más huecos y hendiduras, hacen que estas rocas sean más propensas a otros agentes de meteorización física.

Agentes de meteorización física

Las fuerzas naturales que contribuyen a la meteorización física se denominan agentes de meteorización. Los agentes de meteorización pueden incluir:

  • agua y hielo
  • Sales
  • Viento
  • Gravedad
  • Organismos vivos

El agua y el hielo son agentes que provocan acuñamiento por escarcha y abrasión, como se describió anteriormente. El viento es un agente de erosión, ya que las ráfagas fuertes pueden provocar que las capas exteriores de las formaciones rocosas se descascaren. La gravedad también puede considerarse un agente de meteorización. Cuando las rocas caen o se deslizan por el costado de pendientes pronunciadas, el impacto puede provocar roturas. Durante la cristalización de la sal, las sales en expansión son la causa de las fracturas de las rocas. Finalmente, los organismos vivos pueden alterar las rocas y los suelos mientras excavan o buscan nutrientes, provocando erosión física.

Ejemplos de meteorización física

Una forma eficaz de estudiar y recordar los tipos de meteorización es examinar ejemplos de cada tipo. A continuación, leerá sobre ejemplos de los tipos de meteorización física y verá una imagen de cada uno.

La erosión por abrasión ocurre cuando las rocas se rompen por fuerzas como el viento y el agua. En la imagen de abajo puedes ver cómo la corriente del río ha roto y redondeado las rocas hasta convertirlas en lisos guijarros.

Guijarros lisos a lo largo de la orilla del río

La erosión por exfoliación ocurre cuando las capas externas de las rocas se desprenden y la presión liberada hace que la roca se expanda y se rompa. La formación en California llamada Half Dome es un ejemplo bien conocido de erosión por exfoliación.

gran formación rocosa en forma de cúpula

El acuñamiento por escarcha ocurre cuando el ciclo de congelación y descongelación del agua en una grieta hace que una roca se rompa. En climas más fríos, las heladas pueden provocar la formación de baches en las carreteras.

bache en la carretera

La cristalización de la sal ocurre cuando el agua con sales se evapora y la sal que queda se expande y hace que la roca se rompa. Esto es común en costas rocosas como la que se muestra a continuación, donde el agua salada afecta las rocas.

formaciones rocosas con agujeros a lo largo de la costa

La expansión térmica causa erosión de manera similar a la del acuñamiento por escarcha, excepto que durante la expansión térmica es la roca o el mineral mismo el que se expande y contrae, lo que eventualmente causa roturas. A continuación puede ver un ejemplo bien conocido del resultado de la expansión térmica- grus. Grus se encuentra generalmente en el fondo de formaciones rocosas y, por supuesto, está formado por fragmentos de rocas.

gran formación rocosa con fragmentos de roca

La actividad biológica/acuñamiento de raíces se produce cuando los organismos vivos perturban la roca y el suelo.

Tortuga grande en madriguera subterránea
Grandes raíces de árboles en la grieta de la acera.

Resumen de la lección

La meteorización física (mecánica) es un proceso natural en el que las rocas se rompen o cambian de textura. Los agentes o fuerzas de la meteorización incluyen el agua, el viento, la sal, la gravedad y los organismos vivos. Los seis tipos de procesos de meteorización física se resumen a continuación:

  • Meteorización por abrasión: las fuerzas como el viento y el agua hacen que las rocas se rompan en pedazos más pequeños.
  • Meteorización por exfoliación: las rocas se expanden y rompen a medida que se libera la presión de la descarga.
  • Las rocas de cuña de escarcha se rompen cuando el agua se congela y se expande
  • Cristalización de sal: se forman agujeros en la roca a medida que el agua se evapora y la sal que queda se expande
  • Expansión térmica: las fluctuaciones de calor hacen que los minerales y las rocas se expandan y contraigan, provocando que la roca se rompa.
  • Actividad biológica/acuñamiento de raíces: los animales perturban la roca y el suelo al excavar y el crecimiento de las raíces de los árboles hace que la roca se rompa

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