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Misión Dawn de la NASA: Sonda, resultado y significado

Publicado el 31 enero, 2024

Una introducción a la NASA

La NASA es la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio. El gobierno de Estados Unidos creó la NASA por primera vez en 1958 con el objetivo de explorar el espacio exterior. Cuando se estableció la administración, Estados Unidos apenas comenzaba a involucrarse en la carrera espacial contra la URSS. La carrera espacial realmente comenzó en 1957, cuando la Unión Soviética puso en órbita el primer satélite artificial, el Sputnik. El final de facto de la Carrera Espacial se produjo en 1969 cuando Estados Unidos logró llevar a dos personas a la Luna durante la misión Apolo 11. La NASA tiene muchos proyectos pasados ​​y en curso en la actualidad, a pesar de que la carrera espacial terminó hace mucho tiempo.

Los proyectos de la NASA incluyen misiones de vuelos espaciales tripulados a la Estación Espacial Internacional (ISS) y futuras misiones tripuladas propuestas a la Luna y Marte. La NASA también lanzó muchas misiones no tripuladas para estudiar diversos elementos del cosmos. Esas misiones incluyen satélites que orbitan la Tierra y otros cuerpos celestes, vuelos de prueba no tripulados de cohetes que serán tripulados en el futuro, sondas enviadas a otras partes del sistema solar, rovers enviados a la Luna y Marte, poderosos telescopios que operan desde el espacio exterior., y más. La NASA ha sido responsable de muchos descubrimientos científicos durante los últimos 70 años y se espera que pueda continuar realizando experimentos importantes en el futuro.

La misión Dawn de la NASA

La misión Dawn fue un proyecto de la NASA que se lanzó en 2007 y finalizó en 2018. La misión Dawn de la NASA consistía en una nave espacial no tripulada diseñada para estudiar asteroides, cuerpos rocosos que orbitan alrededor del sol, a menudo con órbitas muy excéntricas. Son más pequeños que los planetas y en su mayoría están ubicados en el cinturón de asteroides entre las órbitas de Marte y Júpiter. Dawn de la NASA originalmente orbitó el asteroide Vesta antes de orbitar Ceres, que en realidad es un planeta enano en lugar de un asteroide. La distinción depende principalmente del tamaño del objeto. Los objetivos de la misión Dawn de la NASA eran estudiar cómo se formaron originalmente los objetos del Sistema Solar, estudiar el potencial de océanos en planetas enanos e incluso el potencial de vida en otros mundos. Dawn logró tomar varias fotografías de alta calidad de Vesta y Ceres que envió a la Tierra.

Una imagen del parche de la misión Dawn con ilustraciones de la nave, así como de Vesta y Ceres.

Dawn fue lanzado desde Cabo Cañaveral, Florida, el 27 de septiembre de 2007. Tuvo que recorrer un largo camino; Dawn pasó por Marte en 2009 y no llegó a Vesta hasta 2011, después de 1.700 millones de millas de vuelo. A lo largo de su viaje, Dawn encontró algunas dificultades. Originalmente tenía cuatro ruedas destinadas a mantenerlo en la posición correcta en el espacio. Tres de esas ruedas funcionaron mal, pero la nave pudo continuar su vuelo hasta Vesta.

Vesta

Una imagen de Vesta, un asteroide rocoso cubierto de cráteres

Vesta es el segundo asteroide más grande que actualmente orbita en el cinturón de asteroides. Su tamaño lo convertía en un buen objetivo para que Dawn lo explorara. Dawn era un orbitador, por lo que estableció una órbita alrededor de Vesta para poder continuar sus exámenes desde una posición estable. Dawn descubrió que la composición de Vesta es más similar a la de la Tierra que la de la mayoría de los asteroides. Los científicos se sorprendieron ante la variedad geográfica de Vesta, incluidos grandes cráteres, montañas más del doble de altas que el Everest y enormes abismos. En su punto más cercano, Dawn estaba a sólo 130 millas sobre la superficie de Vesta, lo que le daba un excelente acceso a los elementos geográficos de Vesta. Dawn buscó aprender más sobre cómo se forman los planetas. Fue la primera nave en orbitar un asteroide en el cinturón de asteroides. Dawn salió de Vesta en septiembre de 2012 y viajó 3.100 millones de millas hasta Ceres.

ceres

Una fotografía de Ceres, un planeta enano esférico cubierto de hielo y cráteres

Dawn llegó a Ceres en marzo de 2015. Ceres es más grande que Vesta y es el objeto más grande del cinturón de asteroides. Dawn fue la primera misión en visitar un planeta enano y también fue la primera misión en orbitar dos cuerpos celestes además de la Tierra. Al igual que Vesta, Dawn orbitó Ceres y tomó extensas fotografías y lecturas. Realizó varios experimentos para aprender más sobre la superficie, la estructura y la historia del planeta. Mientras que Vesta tiene una superficie rocosa, Ceres es helada y tiene una sola montaña en su superficie. Increíblemente, esa montaña es probablemente un criovolcán que entra en erupción con hielo en lugar de lava. Dawn continuó orbitando y estudiando Ceres hasta 2018, cuando se quedó sin combustible. La misión concluyó oficialmente cuando Dawn ya no pudo realizar experimentos, pero permanecerá en órbita alrededor de Ceres hasta que finalmente choque contra la superficie del asteroide dentro de unos cincuenta años.

La sonda espacial Dawn

La sonda Dawn de la NASA fue una obra maestra de ingeniería, como todas las naves que llegan al espacio exterior. Medía 5,4 pies de largo, 5,8 pies de alto y 4,2 pies de ancho. También presentaba un panel solar de 65 pies para permitirle recargar sus baterías durante la misión. En la Tierra, Dawn pesaba 1.647 libras, pero una vez en el espacio exterior carecía de peso. Tenía un sistema de propulsión de iones que le permitía viajar y corregir el rumbo. El costo total de la misión fue de 500 millones de dólares. Había una serie de instrumentos a bordo que Dawn podía utilizar para completar los objetivos de su misión, entre ellos:

  • Cámara
  • Mediciones de gravedad
  • Espectrómetro de mapeo visible
  • Espectrómetro de mapeo infrarrojo
  • espectrómetro de neutrones
  • espectrómetro de rayos gamma

Con todas estas herramientas, la nave espacial Dawn podría observar no sólo la superficie de cada asteroide sino también sus estructuras internas.

Resultado de la misión Dawn

Para una misión de la NASA, Dawn fue un gran éxito. Aunque perdió tres de sus ruedas, pudo seguir funcionando. De hecho, fue más allá de los objetivos de su misión: la misión original debía concluir en junio de 2016. Debido a que Dawn todavía funcionaba bien, la misión se extendió dos veces y finalizó porque Dawn finalmente se quedó sin combustible. Dawn recibió cierta atención de los medios, particularmente por sus descubrimientos en Ceres, pero no fue la misión de la NASA más conocida de los últimos años. Dawn pudo arrojar algo de luz sobre la posible historia temprana del sistema solar gracias a los datos que pudo recopilar.

El significado de la misión Dawn

La misión Dawn descubrió que Vesta tiene capas como las de la Tierra. Su núcleo está hecho de níquel y hierro, lo que también ocurre en la Tierra. Vesta también resultó ser una fuente importante de meteoritos que llegan a la Tierra. Es posible que haya hielo debajo de la superficie de Vesta, lo que podría explicar algunas de las características geográficas a nivel de la superficie. Vesta ha sobrevivido desde los primeros días del sistema solar, lo que la convierte en una especie de cápsula del tiempo para los científicos actuales.

Ceres está cubierta de hielo y es posible que alguna vez haya tenido océanos. Se necesita más investigación para confirmar esta hipótesis, pero parece prometedora. Al igual que Vesta, la composición química de Ceres es más similar a la de la Tierra de lo que esperaban los científicos. Quizás lo más espectacular es que Dawn encontró evidencia de materia orgánica en Ceres, lo que significa que algunos de los componentes cruciales de la vida están, o al menos estuvieron alguna vez, presentes en el planeta enano. Eso no implica que Ceres alguna vez haya albergado vida, aunque esa posibilidad no se ha descartado. Lo que significa es que los compuestos que hacen posible la vida pueden ser más comunes más allá de la Tierra de lo que se pensaba anteriormente. Si eso es cierto, la Tierra podría no ser el único planeta que alberga vida.

Resumen de la lección

Dawn es una misión espacial no tripulada ya desaparecida dirigida por la NASA, la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio. Se lanzó originalmente en 2007 y siguió siendo una misión activa hasta que se quedó sin combustible en 2018, más de dos años después de que se esperaba que terminara originalmente la misión. La nave espacial viajó al cinturón de asteroides e inicialmente orbitó alrededor de Vesta, un gran asteroide que resultó ser estructuralmente más similar a la Tierra de lo previsto. Vesta tiene un núcleo metálico como el de la Tierra y puede tener depósitos de hielo subterráneos. Dawn informó datos útiles para determinar más sobre los orígenes del sistema solar durante su estancia en órbita alrededor de Vesta.

Después de abandonar Vesta, Dawn viajó al planeta enano Ceres, convirtiéndose en la primera nave en orbitar dos cuerpos celestes no terrestres. Ceres está cubierta de hielo, pero los datos de Dawn sugirieron que Ceres alguna vez estuvo cubierta por grandes océanos. La presencia inesperada de algunos de los componentes básicos de la vida hizo que los científicos se preguntaran si Ceres alguna vez albergó organismos vivos y si la vida podría ser más común en el universo de lo que se esperaba anteriormente. Dawn no fue la misión más famosa de la NASA, pero fue un gran éxito que podría ayudar a allanar el camino para más misiones al cinturón de asteroides en el futuro.

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