Rodrigo Ricardo

Molinos de viento, ruedas hidráulicas y ahorradores de mano de obra en la Edad Media

Publicado el 4 octubre, 2020

El boom de los molinos del siglo XI

A mediados del siglo XI, Europa se vio envuelta en una locura por la construcción de molinos. Se construyeron cientos de molinos de agua a lo largo de los poderosos ríos del norte de Europa. Un molino de agua es una máquina que captura el movimiento de un río que fluye con una rueda y usa esa rotación para hacer el trabajo.

Aunque el molino de agua había existido desde la antigüedad y había estado en uso en la Europa medieval desde al menos 650 d.C., la repentina explosión de los molinos de agua alrededor de 1050 no tuvo precedentes. En una sola provincia francesa, la producción de molinos de agua aumentó de un promedio de un molino cada 5 años (de 850-1080) a un molino al año (de 1080-1125) a 5 molinos al año (de 1125-1175). En 1086, Guillermo el Conquistador registró más de 6.000 molinos de agua solo en Inglaterra.


Gráfico que muestra el aumento del uso de los molinos de agua en la Europa medieval
Gráfico de auge del molino de agua

Este frenesí de la construcción de molinos no se limitó solo a los molinos de agua. Más al norte, en Holanda, donde había pocos ríos de corriente rápida, los ingenieros medievales diseñaron molinos de viento para aprovechar las constantes brisas del Mar del Norte. Estos molinos de viento se extendieron tan rápidamente por las tierras bajas holandesas como lo hicieron los molinos de agua a lo largo de los valles fluviales más al sur, hasta el punto en que el molino de viento se ha convertido en un símbolo icónico para Holanda.

Entonces, ¿por qué ocurrió este frenesí cuando sucedió? ¿Y cuáles fueron los efectos de esta revolución que ahorra trabajo?

Una nueva necesidad de una tecnología antigua

El momento del auge del molino no es una coincidencia. La tecnología había existido durante mil años. Los romanos ciertamente eran lo suficientemente avanzados tecnológicamente como para construir molinos de agua, pero rara vez lo hicieron.

Hay un par de razones para esto. En primer lugar, los romanos tenían pocos ríos con los que trabajar. Ningún río poderoso significaba muy pocos molinos de agua.

Pero eso no fue realmente un problema para los romanos. Verá, los romanos tenían muchísimos esclavos, por lo que no había ningún incentivo real para ahorrar mano de obra con los molinos. Tenían más trabajo del que sabían qué hacer. Si quisieran hacer girar una rueda sin parar, comprarían un equipo de esclavos para hacerlo. Un romano rico podría poseer cientos o incluso miles de esclavos. Es poco probable que alguien que tenga un esclavo que le ponga las sandalias se preocupe por los inventos que ahorran trabajo.

Esto no quiere decir que los romanos no tuvieran ruedas hidráulicas. La rueda hidráulica había existido al menos desde el año 300 a. C. Simplemente tenían muy poco uso para él.

De hecho, el uso romano más común para una rueda hidráulica era exactamente lo opuesto a los dispositivos que ahorran trabajo en los que pensamos hoy. En lugar de usar agua en movimiento para hacer girar una rueda, los romanos usaban esclavos para hacer girar una rueda para sacar agua de una mina o levantarla para regar la tierra.

Por el contrario, el norte de Europa está lleno de ríos que fluyen rápidamente. Más importante aún, no tenían ejércitos de esclavos a su disposición. En cambio, la mayor parte de la Europa medieval luchaba constantemente contra la escasez de mano de obra.

Tenían una población bastante pequeña que intentaba domesticar un vasto desierto. Se necesitaba cada mano, y cualquier cosa que pudiera hacer el trabajo de 40 hombres sin ser alimentada era una adición bienvenida a cualquier aldea.

Excedentes agrícolas

Otra razón por la que el trabajo mecanizado se extendió por Europa en el siglo XI fue que, por fin, era necesario. Un clima favorable, un retorno a la estabilidad después de siglos de incursiones vikingas y nuevas tecnologías agrícolas se combinaron para ayudar al norte de Europa a producir importantes excedentes de alimentos.

Alrededor de 950, las temperaturas en todo el mundo aumentaron hasta en 1 grado centígrado; para los estadounidenses, eso es un cambio de aproximadamente 2 grados Fahrenheit. Este período cálido medieval duró unos 300 años.

El clima más cálido y seco era justo lo que el norte de Europa necesitaba para comenzar a domar los suelos anegados de sus llanuras aluviales. Esto puede ser parte de la razón por la que los vikingos suavizaron sus invasiones. Finalmente pudieron producir sus propios excedentes agrícolas en sus gélidas tierras del norte.

Con menos incursiones vikingas y el desarrollo gradual de una apariencia de gobierno estable, se colonizaron nuevas tierras cultivables y se abrieron al cultivo, y las tecnologías agrícolas que habían languidecido desde la época de Carlomagno (o antes) finalmente se pusieron en práctica. El pesado arado se rompió y drenó los densos suelos del norte de Europa con su hoja de hierro. Estos pesados ​​arados eran tirados por equipos de dos caballos que llevaban collares de caballo y herraduras de hierro.

Una gran cantidad de implementos agrícolas reforzados con hierro, desde carretillas hasta gradas y azadas, se hizo más disponible. Un nuevo sistema de rotación de cultivos de tres campos le permitió a un agricultor usar dos tercios de su tierra cada temporada sin agotar el suelo, un marcado aumento con respecto al sistema de media tierra que venía antes.

Todos estos factores se combinaron para producir excedentes agrícolas sin precedentes, duplicando o incluso triplicando fácilmente los excedentes generados en siglos anteriores.


La mayor disponibilidad de equipo agrícola contribuyó a los excedentes de cultivos.
Suministros de cultivo de hierro disponibles

Con todo este grano por procesar, la llegada de los molinos debió parecer un milagro oportuno. En lugar de hileras de campesinos que muelen granos en cuencos, desperdiciando comida y energía con cada grano derramado, la cosecha podría ser arrojada sin ceremonias al molino, que lo masticaría incansablemente, día y noche, con solo uno o dos humanos para operar. eso.

Este aumento de la eficiencia fue esencial, no solo porque permitió a los europeos procesar los alimentos que cosechaban, sino también porque los liberó para dedicarse a otras actividades, entre las que se encontraba la construcción de más molinos.

Un bucle de retroalimentación positiva

A medida que se producían más alimentos, las poblaciones se disparaban. La población de Europa se triplicó entre 1050 y 1300. Como se necesitaba menos mano de obra en la granja, estas poblaciones encontraron su camino hacia nuevos centros urbanos, dando lugar a ciudades.

En estos pueblos resurgieron oficios que habían permanecido inactivos desde la época romana, y se idearon nuevos molinos para ayudar con el trabajo. La colocación de una cuchilla circular en una rueda giratoria produjo aserraderos. Esto creó más madera y liberó a más personas.

El uso de un molino para accionar un martillo condujo a una explosión de nuevas industrias: batanes procesaban telas, molinos de papel trituraban pulpa, molinos de martillos producían hierro forjado y varillas de hierro. Cada uno de ellos, a su vez, produjo excedentes aún mayores, al tiempo que liberaba a más personas de estas tareas.

Y antes de que te dieras cuenta, los pueblos se habían convertido en ciudades con sus propias industrias.

Los excedentes se producían a un ritmo vertiginoso y se comercializaban en toda Europa. Los comerciantes y artesanos generaron una riqueza fantástica. Los impuestos de estos oficios llenaron las arcas de los aristócratas europeos, que empezaron a ver a sus súbditos cada vez más como activos a mantener, en lugar de campesinos a explotar. Estas ventajas se alimentan unas de otras, formando un circuito de retroalimentación positiva.

Los señores invirtieron en molinos. Los molinos generaron aún más riqueza y excedentes, que enriquecieron a los comerciantes y artesanos, que ampliaron sus molinos y enriquecieron aún más a la aristocracia, que, a su vez, invirtió en todavía más molinos. Este circuito de retroalimentación positiva sacó a Europa de la Edad Media.

Después de la Peste Negra de 1350, la mano de obra era escasa en Europa, lo que aceleró aún más la expansión de la automatización porque Europa luchó por mantener la producción después de perder la mitad de su población. A medida que Europa se hizo cada vez más avanzada tecnológicamente, las fábricas se pusieron a trabajar en una vertiginosa variedad de aplicaciones, desde el tejido hasta el soplado de vidrio, que culminó con la Revolución Industrial cuatro siglos después.

Resumen de la lección

Para repasar: El molino de agua fue una tecnología antigua que ganó inmensa popularidad en Europa alrededor de 1050. El repentino aumento de estas tecnologías que ahorran mano de obra se puede atribuir a varios factores: la escasez de mano de obra en Europa y un enorme aumento en la producción agrícola, provocado por :

  • Un aumento mundial de la temperatura a partir del 950 a. C.
  • El fin de las incursiones vikingas
  • El surgimiento de un gobierno estable
  • La introducción de nuevas tecnologías y técnicas agrícolas.

Las ventajas de ahorro de mano de obra de los molinos transformaron Europa, lo que provocó una explosión de la población europea, el regreso de pueblos y ciudades, el resurgimiento de oficios y gremios y la invención de nuevas formas de automatización. Todos estos avances se alimentaron unos de otros en un circuito de retroalimentación positiva que impulsó a Europa fuera de la Edad Media y hacia el Renacimiento, la Ilustración y, finalmente, la Revolución Industrial.

Los resultados del aprendizaje

Después de ver esta lección, debería poder:

  • Reconoce lo que hace un molino de agua
  • Examinar los factores que llevaron a la necesidad de una tecnología que ahorre trabajo.
  • Interpretar el impacto que los molinos de viento y las ruedas hidráulicas tuvieron en la población europea

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