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¿Qué es el petróleo? – Definición y usos

Publicado el 1 octubre, 2020

Definición de petróleo

¿Alguna vez ha caminado por una calle pavimentada con asfalto, ha aspirado y ha fruncido el ceño por el desagradable olor químico? El material líquido que se utiliza para fabricar asfalto (y lo que contribuye a ese olor ofensivo) se llama petróleo. El petróleo es un líquido que se encuentra en las profundidades de la superficie de la Tierra. Se clasifica como de origen natural y se obtiene de perforaciones en la Tierra. El petróleo a menudo se describe como de color marrón o negro.

Aunque se encuentra comúnmente en forma líquida, debajo de la superficie de la Tierra, también puede estar en forma de gas. Un gas natural es una mezcla combustible natural de diferentes hidrocarburos que se encuentran debajo de la superficie de la Tierra. Combustible se refiere a la capacidad de este gas de ser explosivo o encender fácilmente un fuego. Un hidrocarburo es cualquier tipo de sustancia que tenga átomos de carbono e hidrógeno presentes. El petróleo que ve cuando perfora fluirá como un líquido (aceite) o se escapará al aire como un gas. El diagrama 1 ilustra este concepto.


Diagrama 1: Ilustración de petróleo (líquido y gas) debajo de la Tierra
petróleo

Química del petróleo 101

Los elementos básicos carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno e incluso metales se encuentran en el petróleo. El petróleo existe en dos formas diferentes: gas natural o líquido. Cuando el petróleo se libera de la Tierra como líquido, se lo denomina petróleo crudo. El petróleo crudo es un tipo de líquido que contiene una mezcla muy compleja de diferentes hidrocarburos. Los hidrocarburos típicos que encontrará en el petróleo crudo incluyen alquenos , cicloalcanos e hidrocarburos aromáticos .

No es importante memorizar una larga lista de hidrocarburos contenidos en el petróleo crudo. Solo recuerde que la composición del petróleo líquido consiste en una amplia variedad de moléculas que contienen átomos de carbono e hidrógeno. En el diagrama 2 se muestra un ejemplo de cómo se ve un hidrocarburo aromático. La parte resaltada indica por qué esta estructura se llama hidrocarburo (es decir, presencia de átomos de hidrógeno y carbono).


Diagrama 2: Estructura del hidrocarburo benceno
hidrocarburo

Cuando se libera como gas natural, el petróleo es algo similar al petróleo crudo. ¿Puedes adivinar por qué las dos composiciones serían similares? ¡Ambos contienen hidrocarburos en su composición! La diferencia con el gas natural es que está compuesto principalmente de alcanos. El diagrama 3 muestra algunos de los diferentes tipos de alcanos que se encuentran en el gas natural del petróleo. Un dato interesante con respecto a este diagrama es que se estima que el 80% del gas natural del petróleo contiene metano. Sin ser demasiado tosco, eso ciertamente hace que los pastos de vacas corran por su dinero en términos de olor.


Diagrama 3: Estructuras de diferentes hidrocarburos: (a) metano (b) etano y (b) propano
gas natural

Usos del petróleo

El ejemplo más común de uso del petróleo (ya sea gas o líquido) es en los automóviles. Estoy seguro de que sabe de primera mano lo que sucede cuando su automóvil se queda sin combustible. ¡Pero apuesto a que no sabía que el combustible que se usaba para cargar su automóvil originalmente comenzó como petróleo crudo! Antes de que ese combustible llegara a su estación de servicio favorita, tenía que ser refinado.

Cuando el petróleo líquido se recupera de la superficie de la Tierra, pasa por una serie de procesos en una refinería de petróleo. Estos procesos funcionan para refinar el petróleo de tal manera que se eliminan las sustancias no deseadas. Este proceso de refinamiento asegura que la gasolina funcione correctamente para mantener su automóvil en funcionamiento.

Pero ¿qué pasa con algo como crema para el cabello? podrías estar diciendo. ¿No contiene petróleo? Eso es correcto. El uso de petróleo en la industria cosmética es bastante común. De ninguna manera es un proceso simple tomar petróleo de debajo de la superficie de la Tierra y usarlo para hacer crema para el cabello. Pero hace requerir el proceso de refinación. Cuando se toma petróleo y se eliminan químicamente los materiales no deseados (es decir, refinar), en determinadas condiciones, se vuelve muy versátil. En este caso, el petróleo se refinaría a una vaselina, como vaselina, para uso de productos para la piel o el cabello.

Ya sea que se trate de tejas para techos y carreteras o lápiz labial y tratamientos tópicos, el uso del petróleo se encuentra ampliamente en todo el medio ambiente.

Resumen de la lección

El petróleo es un líquido natural que se encuentra muy por debajo de la superficie de la Tierra. Puede existir como líquido o gas natural. El color se describe como marrón o negro. Como gas natural, es altamente combustible y está compuesto principalmente por alcanos. En forma líquida o gaseosa, el petróleo se compone de varias moléculas de hidrocarburos. El tamaño de la molécula de hidrocarburo ayuda a determinar para qué se debe utilizar el petróleo. Las moléculas más pequeñas se encuentran comúnmente en la composición de la gasolina. Las moléculas más grandes están contenidas en productos como el alquitrán y el asfalto. El petróleo tiene muchos usos, desde productos para el cuidado del cabello hasta tratamientos tópicos.

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