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¿Qué es la disfagia? – Definición, causas, síntomas y tratamiento

Publicado el 5 septiembre, 2020

Caso de estudio

William es un hombre de 83 años. Su hija Carol se da cuenta de que ha estado perdiendo peso, así que decide invitarlo a almorzar y tratar de que coma una comida abundante. Durante el almuerzo, William tose varias veces mientras intenta tragar su comida. Le dice a su hija que a veces siente que la comida se le queda atascada en la garganta. Carol sugiere que podría ser una buena idea visitar al médico y asegurarse de que no ocurra nada grave. El médico dice que los síntomas indican que William puede tener disfagia y quiere realizar algunas pruebas para confirmarlo. Ni William ni Carol están familiarizados con el término, ¿deberían preocuparse?

¿Qué es la disfagia?

La disfagia es la dificultad para tragar. La boca y la garganta están formadas por un sistema de músculos y nervios que trabajan juntos para controlar la deglución. Los alimentos se mastican en la boca y se mezclan con saliva para obtener una consistencia que sea fácil de tragar en el tracto digestivo. Si los músculos y los nervios no funcionan correctamente, surgen dificultades y la deglución no se realiza correctamente. Cuando surgen problemas para tragar, existe el riesgo de que los alimentos puedan viajar al tracto respiratorio (laringe) en lugar del tracto digestivo (esófago). Con el tiempo, esto puede provocar infecciones graves y neumonías.

La disfagia se encuentra principalmente en los ancianos porque sus músculos pierden fuerza con el tiempo y es más probable que desarrollen enfermedades que causan disfagia. Los mayores problemas de la disfagia son la desnutrición, la deshidratación y las infecciones respiratorias. William y Carol tienen razón al estar preocupados porque si William tiene disfagia, podría afectar su salud de otras maneras.

Causas de la disfagia

La disfagia se produce cuando hay debilidad en los nervios y músculos que controlan la deglución. Solo se necesita uno de los muchos músculos y nervios de la garganta para debilitarse o dañarse y causar disfunción al tragar.

Hay varias enfermedades que pueden causar disfagia, como el Parkinson, la esclerosis múltiple y la parálisis cerebral. Todas estas enfermedades están relacionadas con un debilitamiento general del cuerpo, incluidos los músculos que controlan la deglución. Las lesiones cerebrales, como un accidente cerebrovascular, también pueden provocar disfagia, ya que pueden provocar debilidad o pérdida de la sensibilidad. Los cánceres de cabeza y cuello pueden provocar disfagia si un tumor o crecimiento impide el proceso de deglución. Si bien William no tenía ninguna de estas enfermedades que conocemos, tiene un mayor riesgo de disfagia debido a su edad.

Los síntomas de la disfagia

Algunas personas tienen síntomas obvios como toser al comer. Algunas personas sienten dolor al tragar o informan que sienten que la comida se atasca. Otras personas no presentan ningún síntoma, lo que puede ser peligroso porque, con el tiempo, los líquidos y los alimentos pueden llegar al tracto respiratorio. Estos individuos tienen ‘aspiración silenciosa’, lo que significa que el líquido ingresa a los pulmones y pueden tener o no síntomas como neumonías frecuentes. Otros síntomas de disfagia incluyen pérdida de peso, con el tiempo se puede desarrollar una voz ronca, babeo y reflujo o regurgitación de alimentos.

Tratamiento de la disfagia

Es extremadamente importante tratar a las personas con disfagia, ya que con el tiempo puede provocar pérdida de peso y desnutrición, así como infecciones respiratorias peligrosas. La primera forma de tratar la disfagia es espesando los alimentos y los líquidos, ya que los líquidos diluidos como el agua suelen ser más fáciles de aspirar a los pulmones que los de una consistencia más espesa como un pudín. Los líquidos espesantes generalmente se realizan en consulta con un patólogo del habla y un médico para garantizar que los alimentos ingresen de manera segura al tracto digestivo. Posicionar la cabeza de cierta manera también puede ser útil para tratar la disfasia. Para algunas personas, la cabeza debe estar recta, mientras que otras pueden necesitar girar la cabeza para asegurarse de que se está tragando correctamente.

Si una persona no puede tragar con seguridad con estas modificaciones, a menudo necesita una sonda de alimentación. Un tubo de alimentación permite que una persona obtenga la nutrición que necesita sin el estrés de tragar la comida. Se colocará una sonda nasogástrica (NG) o de gastronomía. Una sonda nasogástrica sube por la nariz y atraviesa el esófago hasta el estómago. Un tubo de gastronomía se coloca directamente en el estómago y pasa por alto todo el tracto digestivo superior para que no sea necesario tragar la comida. Para una persona con una constricción de un crecimiento o tumor, se necesita cirugía para extirpar el crecimiento y tragar de manera segura.

Puntos de resumen

La disfagia puede ser potencialmente peligrosa, ya que puede provocar desnutrición y enfermedades respiratorias. Se define como dificultad para tragar y ocurre con mayor frecuencia en los ancianos debido a su debilidad general y al riesgo de desarrollar otras enfermedades que causan disfagia (accidente cerebrovascular, Parkinson). Algunas personas tendrán síntomas como tos o asfixia al tragar, mientras que otras no tendrán ningún síntoma incluso si el líquido entra en sus pulmones.

Para tratar la disfagia, los líquidos a menudo se espesan hasta obtener una consistencia para que no viajen a los pulmones. La cabeza se puede colocar para ayudar a tragar de manera segura y, en casos extremos, se coloca una sonda de alimentación. El médico de William estaba preocupado por la disfagia porque estaba perdiendo peso y tosía cuando comía. Ojalá el caso de William no sea demasiado grave y la solución sea tan simple como espesar sus alimentos.

Descargo de responsabilidad médica: la información de este sitio es solo para su información y no sustituye el consejo médico profesional.

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