Rodrigo Ricardo

¿Qué es un Almshouse? – Definición e Historia

Publicado el 12 junio, 2021

El Almshouse

¿Cuándo le gustaría jubilarse? En la sociedad moderna, soñar despierto con la jubilación es un pasatiempo favorito. Sin embargo, durante la mayor parte de la historia de la humanidad, esta idea no existió. No existían las pensiones o la seguridad social. Entonces, ¿qué hiciste cuando te volviste demasiado mayor para trabajar? De hecho, ¿qué hizo si se lesionó, sufrió una enfermedad mental o perdió su trabajo?

En las culturas de base inglesa, la solución fue una institución llamada casa de beneficencia . Una casa de beneficencia era un lugar donde los que no podían cuidar de sí mismos y no tenían una familia que los cuidara eran alimentados y protegidos colectivamente. En cierto sentido, fueron humanitarios. En otro, trataron a las personas como no deseadas y las segregaron de las poblaciones percibidas como “normales”. Hay una historia profunda sobre cómo tratamos a los ancianos, los enfermos, los huérfanos, los abandonados y los pobres hoy en día, y todo comienza con el asilo.

El Almshouse en la sociedad medieval y colonial

Nuestra historia se remonta a la Europa medieval, cuando las iglesias eran las únicas fuentes de la medicina organizada y la caridad. Los hospitales de la Iglesia atendían a quienes no podían pagar los médicos, y los programas de ayuda básica intentaban proporcionar comida y refugio a los necesitados. En resumen, daban limosna o caridad. Ésta es la raíz del término asilo.


En la sociedad medieval, las limosnas eran administradas por la iglesia.
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En el siglo XVII, Inglaterra amplió el apoyo institucional mediante la creación de nuevas Leyes para los pobres , que organizaban la caridad estatal para los necesitados. Sin embargo, las leyes de pobreza estaban mal definidas y mal administradas. Básicamente, una persona tenía que demostrar que era digna de ayuda para recibir incluso una ayuda estatal mínima.

Entonces, ¿qué pasó con los “indignos”? Estaban solos. Los hospicios estaban desorganizados como receptáculos de los marginados de la sociedad. Estas instituciones proporcionaron algún alivio, manteniendo alimentados a los enfermos, ancianos, huérfanos, discapacitados y empobrecidos, pero se utilizaron principalmente para marginar y segregar a estas poblaciones. Los hospicios surgieron en Inglaterra, pero crecieron rápidamente en las colonias americanas.

Almshouses estadounidenses en el siglo XIX

El concepto de casa de beneficencia comenzó a cambiar en el siglo XIX. A medida que la sociedad estadounidense se volvió más agrícola, muchas casas de beneficencia se incorporaron a las granjas. Los principios trabajaban en las granjas y vendían los productos en los mercados. El estándar de tratamiento en estas instituciones no solía ser muy alto, y los asilos de beneficencia se convirtieron esencialmente en cárceles donde los que no podían cuidar de sí mismos eran detenidos por la fuerza.


Una granja llamada pobre en Illinois
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Sin embargo, lo que estaba surgiendo era una nueva idea cultural sobre el tratamiento de los grupos marginados. Los reformadores de principios del siglo XIX comenzaron a ver las casas de beneficencia no como los cubos de basura de la sociedad, sino como instituciones de rehabilitación. Creían que el objetivo de las casas de beneficencia debería ser reformar a las personas y convertirlas en mejores ciudadanos, con el objetivo de reintroducirlas en la sociedad normal. Es importante recordar que, en ese momento, la criminalidad y la enfermedad mental se consideraban intrínsecamente vinculadas, junto con condiciones como la pereza, el alcoholismo y la pobreza. La creencia era que todos estos básicamente podrían tratarse de la misma manera reformando el carácter moral de una persona.

Sin embargo, no todo el mundo se sentía cómodo con este concepto. Para muchos estadounidenses, las casas de beneficencia solo servirían para recompensar a los perezosos e incompetentes. Los estadounidenses temían que proporcionar ayuda a los necesitados los hiciera menos autosuficientes. Una vez más, recuerde que cosas como la criminalidad y la pobreza fueron vistos como reflejos del carácter moral. Entonces, si una persona se empobreció, no fue por su situación o clase social o factores atenuantes. Fue porque era una mala persona. Los estadounidenses que creían esto no querían perder tiempo y dinero proporcionando el bienestar de aquellos a quienes todavía consideraban indignos.


Las casas de beneficencia de finales del siglo XIX se mantuvieron a sí mismas como instituciones de rehabilitación moral
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Fin de los Almshouses

Las mismas reformas que llevaron a las casas de beneficencia basadas en la rehabilitación eventualmente comenzaron a socavar estas instituciones. Más tarde, los reformadores del siglo XIX empezaron a comprender realmente que estar empobrecido no era lo mismo que estar loco, que no era lo mismo que ser un criminal, que no era lo mismo que ser un huérfano.

Los reformadores se dieron cuenta de que no podían seguir agrupando a todos los pueblos marginados de la sociedad en una sola categoría y comenzaron a desarrollar instituciones para abordar específicamente las necesidades de cada uno. Se establecieron hogares para mujeres para madres solteras, prostitutas, mujeres indigentes e hijas huérfanas. Se construyeron asilos para tratar enfermedades mentales y surgieron nuevos tipos de orfanatos para educar a los niños. Si bien estas instituciones tenían estándares muy por debajo de los estándares modernos, fue la primera vez que surgió realmente el concepto de diferentes tratamientos para diferentes situaciones.

Las casas de beneficencia siguieron siendo los receptáculos generales para los pobres. Esto se mantuvo en el siglo XX, pero las ideas emergentes sobre la responsabilidad de las grandes corporaciones y del gobierno federal de proporcionar asistencia social socavaron rápidamente las casas de beneficencia. Más empresas ofrecieron pensiones a los trabajadores y el gobierno federal trabajó para proteger los derechos de los trabajadores y los sindicatos. En 1935, en el apogeo de la Gran Depresión, el gobierno fue aún más lejos al aprobar la Ley de Seguridad Social . Esto supuso un cambio de juego, ya que otorgó al gobierno un papel más importante en el bienestar y desarrolló medidas para ayudar a las personas a prevenir o superar la pobreza. De 1930 a 1950, el número de casas de beneficencia en los Estados Unidos se redujo rápidamente. Las ideas estadounidenses sobre la pobreza nunca volverían a ser las mismas.

Resumen de la lección

En la historia de Estados Unidos e Inglaterra, las casas de beneficencia eran lugares que albergaban y alimentaban a los pobres. Eran instituciones de caridad, surgidas con las Leyes de Pobres inglesas , pero a veces eran poco mejores que las cárceles donde las personas marginadas eran segregadas y detenidas. Los reformadores estadounidenses del siglo XIX introdujeron por primera vez ideologías centradas en la rehabilitación en las casas de beneficencia, luego desarrollaron instituciones específicas para tratar con los delincuentes, las enfermedades mentales y los problemas de las mujeres. Las casas de beneficencia siguieron siendo hogares para los pobres, pero fueron socavadas por las nuevas políticas de bienestar del siglo XX, en particular la Ley de Seguridad Social de 1935. Nuestras ideas modernas sobre la pobreza han cambiado mucho, pero la casa de beneficencia sigue siendo una parte importante de la historia estadounidense.

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