foto perfil

Sexto evento de extinción masiva: definición, causas, hechos y evidencia

Publicado el 30 septiembre, 2020

La extinción del Holoceno

Ha habido varias extinciones masivas en la historia de la Tierra. Ninguno de ellos fue particularmente agradable, pero el que ha recibido más atención científica últimamente es la Extinción del Holoceno , llamada así por la época del Holoceno de la historia geológica. Espera un minuto. ¿El Holoceno? Eso es ahora.


El Holoceno es todavía muy joven en tiempo geológico
nulo

El Holoceno es un período de tiempo geológico que comenzó con el final de la Edad de Hielo hace unos 11.700 años. Desde entonces, el mundo ha cambiado muy rápidamente. De hecho, puede estar cambiando demasiado rápido para que muchas especies lo sigan. Hay cinco extinciones masivas en la historia de la Tierra, en las que más del 50% de las especies se extinguieron, y muchos científicos creen que estamos entrando en la sexta. Bueno, eso suena a problema.

Evidencia de la Sexta Extinción Masiva

La extinción es un fenómeno perfectamente normal. Las especies mueren o evolucionan hacia algo nuevo con el tiempo. A partir del registro fósil, podemos decir que la tasa promedio de extinción por año a lo largo de la historia de la Tierra es de alrededor de 1 especie por millón de especies. Eso significa que podemos esperar que entre 10 y 100 especies se extingan cada año, dependiendo del punto de la historia geológica que estemos examinando. A esto lo llamamos la tasa de extinción de fondo .

Si las plantas y los animales se extinguen todo el tiempo, ¿por qué de repente nos preocupa tanto? Es natural, ¿verdad? Desafortunadamente, las extinciones en el mundo moderno están ocurriendo en una escala mucho mayor que la tasa de extinción de fondo esperada. Tomemos a los mamíferos, por ejemplo. Por el registro geológico, sabemos que la esperanza de vida promedio de una especie de mamífero es de aproximadamente 1 millón de años antes de que se extinga o evolucione. En los últimos 400 años, sin embargo, 89 especies de mamíferos se han extinguido. Eso es casi 45 veces la tasa de extinción de fondo.

Los mamíferos no están solos en esta tendencia. Cuando observamos la pérdida de diversidad genética en vertebrados, invertebrados, plantas, hongos y otros seres vivos, la tasa de extinción aumenta entre 1.000 y 10.000 veces la tasa normal. Un amplio estudio de 2017 analizó casi la mitad de todas las especies de vertebrados conocidas y descubrió que aproximadamente un tercio está disminuyendo en tamaño y rango de población. Otro estudio encontró que 3,000 especies diferentes habían perdido la mitad de sus poblaciones desde 1970. Si esto continúa, 30-50% de todas las especies en el mundo podrían estar en peligro de extinción a mediados de siglo. Las únicas otras ocasiones en la historia de la Tierra en las que vemos este tipo de estadísticas son durante los eventos de extinción masiva.

Causas probables

¿Entonces que esta pasando? ¿Los fidget spinners nos distrajeron tanto que de alguna manera nos perdimos un asteroide gigante golpeando el planeta? A diferencia de otras extinciones masivas de la historia, esta no está causada por un asteroide o volcanes masivos. La causa más probable somos nosotros.

Los seres humanos han aumentado en población y distribución de forma más rápida y eficiente que prácticamente cualquier otro ser vivo en la historia del planeta. De hecho, algunos estudiosos incluso piensan que necesitamos una nueva designación para el período de la historia de la Tierra afectado por los humanos. Lo llaman el Antropoceno , y esto la Extinción del Antropoceno porque está siendo causado por nuestras acciones. De hecho, los científicos estiman que el 99% de las especies actualmente en peligro de extinción están en riesgo debido a los impactos humanos en el medio ambiente.


La deforestación es un factor enorme en las tasas de extinción modernas.
Estos son países con bosques en riesgo, donde el marrón y el rojo indican los riesgos más graves.
nulo

A medida que los humanos se propagan, necesitamos más espacio para nuestras viviendas físicas y para producir nuestra comida. Eso es miles de millones de acres que ya no están siendo utilizados por otras especies. Los estudios han encontrado que solo en los mamíferos, aproximadamente la mitad de todas las especies perdieron el 80% o más de su rango de distribución entre 1900 y 2015. Cuanto más espacio usamos, menos hay para otros seres vivos.

Más allá de eso, los seres humanos han estado bombeando dióxido de carbono al aire a un ritmo exponencialmente creciente desde la Revolución Industrial. La gran mayoría de los estudios muestran un vínculo claro entre las tasas de emisiones de carbono y los cambios en las temperaturas globales. Esto, a su vez, ha afectado gravemente a muchos hábitats. Los anfibios, que son muy susceptibles a los cambios en el clima, la contaminación y la pérdida de hábitat, pueden ser los más afectados con una tasa de extinción de hasta 45.000 veces la tasa de fondo normal.


Cambios en las temperaturas globales desde la década de 1880 (arriba) hasta la década de 1980 (abajo), con colores más rojos que indican temperaturas más altas.
nulo

El debate

Ahora bien, obviamente esta teoría no es aceptada por todos. Hay varios puntos en los que esto se debate, pero veamos los tres grandes.

1. ¿Es demasiado pronto para saberlo? Esta es quizás la crítica más válida a la teoría de la extinción del Holoceno. Las extinciones masivas tardan mucho en desarrollarse por completo (entre 10.000 y más de 100.000 años), por lo que estamos trabajando con un conjunto de datos muy limitado aquí. Es posible que esto se resuelva de forma natural, aunque la mayoría de los estudios y la evidencia actual no respaldan esa suposición. La verdadera pregunta, sin embargo, es la siguiente: ¿realmente queremos esperar hasta que la mitad de la vida en la Tierra desaparezca para ver si teníamos razón?

2. ¿No es normal el cambio climático? Esta es una gran pregunta para muchas personas. ¿Cómo podemos tener tanto miedo al cambio climático, si el clima cambia todo el tiempo? Además, ¿no ha cambiado el clima de forma aún más drástica en el pasado? Es cierto que la Tierra ha sido sustancialmente más cálida y más fría de lo que es hoy. Sin embargo, también vale la pena señalar que cada una de las últimas cinco extinciones masivas estuvo acompañada por un cambio climático que ocurrió a un ritmo más lento que los cambios modernos, pero que aún fueron lo suficientemente repentinos como para matar a la mayoría de las especies del planeta.

3. ¿Es realmente una amenaza para nosotros? Los humanos aún sobrevivirán, ¿no es así? La respuesta es que nadie lo sabe. Los insectos que polinizan nuestros cultivos podrían morir, o los animales que regulan la salud del bosque podrían extinguirse y perderemos árboles, que brindan estabilidad al suelo y reciclan mucho oxígeno en el aire. Respiramos oxígeno. Eso sería malo para nosotros. La vida se ha recuperado de cada evento de extinción masiva, pero en promedio lleva de 5 a 10 millones de años. Recuerde que los humanos solo han existido durante unos 200.000 años. Entonces, en resumen: sí, la extinción masiva podría ser mala para nosotros.

Resumen de la lección

Ha habido cinco extinciones masivas en la historia de la Tierra, pero muchos científicos creen que estamos entrando en la sexta. Algunos lo llaman Extinción del Holoceno debido a la época geológica que habitamos, mientras que otros lo llaman Extinción del Antropoceno porque es posible que lo estemos causando. A medida que las extinciones modernas superan drásticamente la tasa de extinción de fondo , la única explicación clara es el impacto humano en el medio ambiente, principalmente en las formas de alteración del hábitat y cambio climático rápido. ¿Sobrevivirá la vida a otra extinción masiva? Casi seguro. ¿Lo haremos? ¿Realmente queremos averiguarlo?

Articulos relacionados