Química

Torio y energía nuclear: pros y contras

Por Rodrigo Ricardo

Introducción

La energía es necesaria dentro de nuestra sociedad. Nos permite conducir al trabajo, tomar un café y encender las luces de nuestra oficina. Toda esta energía tiene un precio y, a veces, el precio es elevado.

Sin embargo, ¿podría imaginarse pagar menos de un dólar al año por energía? ¡A muchas personas les encantaría que sus facturas de gas fueran tan bajas! Thomas Jam Pedersen presentó esta idea en un evento TEDx en Copenhague cuando habló sobre cómo el torio podría usarse para generar energía nuclear segura y económica. Descubierto en 1828, el torio es un elemento natural que es ligeramente radiactivo. En esta lección, veremos qué es la energía nuclear, así como los pros y los contras de usar torio para suministrar energía.

Energía nuclear y torio


Reacción en cadena de fisión
Reacción en cadena de fisión

Primero, comencemos por comprender cómo se utilizan los elementos para producir energía nuclear en una planta de energía. La fisión es cuando el núcleo de un átomo se divide en un núcleo más ligero porque es inestable. La división del núcleo provoca una liberación de energía. Si hay una reacción en cadena de fisión , el núcleo de múltiples átomos se dividirá y esto liberará más energía. Cuanta más energía se libera, más energía se puede recolectar y utilizar con fines eléctricos.

Los elementos perfectos para las reacciones de fisión son los que naturalmente pasan por la desintegración radiactiva , lo que significa que el núcleo del átomo se descompone porque es inestable. El uranio-235 es un ejemplo de tal elemento, y tiene una larga historia de uso para producir energía. Se utilizó por primera vez para un arma atómica en 1945 y luego para energía nuclear en 1951.

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Aunque el uranio-235 se utiliza con frecuencia, no es el único elemento que los investigadores han pensado utilizar para producir energía. El torio es otra posibilidad porque se puede transmutar en uranio-233, un isótopo que se puede utilizar para producir energía con fisión. Ahora, echemos un vistazo al torio frente al uranio, los pros y los contras de usar cada uno.

Ventajas de usar torio

El torio se extrae del mineral monacita y es más abundante en la naturaleza que el uranio. Aunque se necesita tiempo para extraerlo, el torio está más disponible que el uranio.


Símbolo de residuos de riesgo biológico
Símbolo de residuos de riesgo biológico

Cuando el uranio se usa para la energía nuclear, produce desechos nucleares que duran mucho tiempo. Este es un problema, especialmente con respecto al almacenamiento de estos desechos en un entorno seguro y protegido. Cualquier fuga a nuestra sociedad provocaría eventos catastróficos. Los ciclos del combustible de torio, por otro lado, producirían desechos nucleares de vida relativamente corta y menos.

Como nota al margen, el torio produce más energía que los combustibles fósiles (por ejemplo, el carbón). No solo produce más energía, sino que es mucho más rentable y emite menos contaminación. Con la preocupación de que la contaminación dañe nuestro medio ambiente, los científicos creen que es mejor encontrar formas de producir electricidad sin tener los desechos.

Contras de usar torio

Aunque el torio parece una gran posibilidad para la energía nuclear, ¿por qué no se han realizado cambios para cambiar? Un problema es que actualmente no es rentable extraer torio (que se encuentra en el mineral monacita) debido a la baja demanda y la falta de incentivos. Para que la extracción de torio sea más rentable para los mineros, es necesario que haya más demanda, por lo que la mayor parte del torio permanece en el suelo. Como lo explicó el proponente del torio Thomas Jam Pedersen, esto crea un problema de ‘gallina y huevo’ para la energía del torio: usar torio como energía podría ser económico, pero solo si muchas plantas de energía comienzan a usarlo (lo que aumenta la demanda), y ninguna empresa quiere incurrir en el alto costo de ser el primero en hacerlo.

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En el pasado, el uranio se usaba sobre el torio debido a la opción de fabricar armas nucleares. Al pasar por la fisión, el uranio produce plutonio como producto de desecho, un elemento que se utiliza para las armas nucleares. El torio no tiene esta propiedad, por lo que no es apto para un gobierno que busque fabricar armas. Si las armas no estuvieran en la agenda, es posible que se hubiera usado torio en lugar de uranio.

Otro problema con el uso de torio es que Estados Unidos no está equipado con instalaciones nucleares que puedan usar el torio como fuente de energía. Actualmente, la mayoría de las plantas de energía utilizan uranio, por lo que hay poca motivación para hacer instalaciones para un elemento diferente. Se necesitarían muchos incentivos para empujar a Estados Unidos hacia esa dirección.

Resumen de la lección

En esta lección, cubrimos la energía nuclear y los pros y los contras de usar el elemento torio como fuente de energía. La energía nuclear se produce por fisión . Actualmente, el uranio se utiliza para nuestras necesidades energéticas, pero se están realizando más investigaciones para ver si el torio es una buena posibilidad como fuente de energía. Debido a que es más abundante en la naturaleza, el torio podría ser un gran elemento para usar en la energía nuclear, además de agregar menos contaminación y desechos a nuestro medio ambiente.

Sin embargo, muchos creen que las desventajas superan a las ventajas, especialmente con respecto al torio que actualmente no es económico, carece de capacidad de armamento nuclear y no es compatible con las instalaciones existentes. Quizás, en el futuro, Estados Unidos pueda juzgar que las ventajas de usar torio superan a las desventajas. ¡Quizás entonces, finalmente puedas irte a las vacaciones de tus sueños en lugar de pagar todas esas facturas de electricidad!

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