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Tres tipos de pirámides ecológicas: número, biomasa y energía

Publicado el 1 octubre, 2020

¿Qué es una pirámide ecológica?

Cuando piensas en una pirámide, probablemente pensarías en las Grandes Pirámides de Egipto. O tal vez me viene a la mente una pirámide humana de porristas. Aunque estos no son lo mismo que una pirámide ecológica, el concepto básico está ahí: las pirámides generalmente tienen una base más grande, con niveles que disminuyen de tamaño a medida que avanza hacia la cima. En lugar de humanos o piedras, las pirámides ecológicas están formadas por diferentes organismos en un ecosistema.

Cada ecosistema se puede dividir en niveles tróficos. Cada organismo de un ecosistema se puede clasificar en uno de estos niveles en función de cómo obtiene su energía o alimento. Los productores son organismos que elaboran su propio alimento, generalmente a través de la luz solar, y suministran energía a todo el ecosistema. Dado que estos forman la base energética de todas las demás formas de vida, siempre los colocamos en la base de una pirámide ecológica. Los consumidores primarios, el siguiente nivel en la pirámide, son cualquier organismo que solo se alimenta de productores. Los consumidores secundarios son carnívoros y comen consumidores primarios. Por último, los consumidores terciarios se alimentan tanto de consumidores primarios como secundarios. Estos tipos están en la parte superior de la cadena alimentaria y, por lo tanto, se muestran en la parte superior de la pirámide ecológica.


Niveles tróficos
Niveles tróficos

Hay tres formas en que podemos representar los niveles tróficos en una pirámide ecológica: la cantidad de organismos (número), la masa de todos los organismos en cada nivel (biomasa) o la cantidad de energía contenida en cada nivel. Veamos cada una de estas pirámides en detalle.

Pirámides de números

Las pirámides numéricas son pirámides ecológicas que muestran el número real de organismos en el medio ambiente. Suelen ser los que más productores son, ya que suministran energía al resto de la pirámide. A medida que avanzamos en el nivel trófico, la cantidad de organismos generalmente disminuye. Esto se debe a que hay menos energía disponible para el siguiente nivel que el anterior. De hecho, esto se conoce como la regla del 10% en biología, que dice que cada nivel trófico solo obtiene el 10% de la energía del nivel inferior.

Por ejemplo, cuando las plantas absorben energía del sol, obtienen el 100% o toda esa energía. Pero tienen que gastar algo para vivir, crecer y reproducirse. Entonces, cuando una oruga se come la planta, solo puede obtener, como máximo, el 10% de la energía que la planta recibió originalmente del sol.

Esto continúa hacia arriba, por lo que la cantidad de energía disponible en cada nivel trófico disminuye. Normalmente, si hay menos energía, hay menos organismos que se puedan mantener. Por ejemplo, en los pastizales del Medio Oeste de Estados Unidos, la hierba tiene un número inmenso. Los consumidores primarios, como los bisontes y los conejos, son mucho menos numerosos, por lo que la pirámide numérica correspondiente adoptaría un aspecto tradicional.

Sin embargo, hay ecosistemas que no se ven así. Si los productores son muy grandes y ocupan mucho espacio, puede haber menos consumidores primarios totales que pequeños que se multiplicarían muy rápidamente. Por ejemplo, en el Parque Nacional Yosemite, las secuoyas gigantes pueden crecer más de 200 pies de altura. Un árbol sustenta fácilmente a miles de consumidores primarios en forma de orugas, moscas y otros insectos. Entonces, la pirámide puede invertirse según el ecosistema en particular.

Pirámides de biomasa

Las pirámides de biomasa son pirámides ecológicas que representan la masa de todos los seres vivos en un nivel trófico particular. La masa de seres vivos en un área determinada se conoce como biomasa; el prefijo ‘bio’ significa vida. En una pirámide de biomasa, todo lo que importa es cuánta masa hay, no necesariamente el número de organismos. A veces, esto puede resultar en una pirámide de forma inusual.

Veamos un ecosistema oceánico como ejemplo. El fitoplancton son organismos microscópicos que se producen en el océano. Hay millones de fitoplancton en el océano, mucho más que consumidores primarios. Sin embargo, cuando se suman, todos los peces, ballenas, crustáceos, pulpos y otros consumidores primarios de un ecosistema tienen más masa que el fitoplancton. Veamos algunos números.

Una célula de fitoplancton tiene una masa de aproximadamente 3,5 ng (nanogramos). Digamos que hay un millón de fitoplancton en un ecosistema oceánico en particular. Eso eleva nuestra biomasa total de fitoplancton a 0,035 kg. Sin embargo, incluso si solo hubiera un consumidor principal, una ballena azul con una masa de 150.000 kg, los consumidores principales, tendrían mucha más biomasa que los productores.

Pirámides de energía

Las pirámides de energía representan la descripción más precisa de la transferencia de energía en cualquier ecosistema. Estas pirámides obedecen la regla del 10% para todos los ecosistemas. Dado que cada nivel trófico solo obtiene el 10% de la energía anterior, cada nivel debe disminuir en energía en un factor de 10, produciendo una pirámide perfecta.

Resumen de la lección

Las pirámides ecológicas son diagramas que muestran el flujo de energía entre los diferentes niveles tróficos de un ecosistema. Las pirámides numéricas representan cuántos organismos hay en cada nivel trófico. A menudo, habrá más productores que otros organismos, pero si los productores son grandes y se repoblan lentamente, puede haber más consumidores primarios.

Un fenómeno similar ocurre en una pirámide de biomasa , que muestra la masa total de organismos de cada nivel trófico. Algunos están organizados como se esperaba, pero otros, como los de los ecosistemas oceánicos, tienen niveles de producción mucho menores que los de consumidores. La pirámide de energía es la más confiable para mostrar la verdadera transferencia de energía debido a la regla del 10% , que establece que cada nivel trófico solo obtiene el 10% de la energía del nivel anterior.

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