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Variables en la Investigación: Definición, tipos y ejemplos

Publicado el 16 abril, 2024

Variables en la investigación

La definición de variable en el contexto de un estudio de investigación es alguna característica con potencial de cambio, típicamente una que puede influir o reflejar una relación o resultado. Por ejemplo, las variables potenciales podrían ser el tiempo que tarda en ocurrir algo, si un objeto se utiliza o no en un estudio, o la presencia de una característica entre los miembros de la muestra.

Dentro de la investigación, las variables independientes y dependientes son clave y forman la base sobre la cual se realiza un estudio. Sin embargo, dentro de un estudio pueden entrar en juego otros tipos de variables, como variables de confusión, variables controladas, variables extrañas y moderadoras.

Variables dependientes en la investigación

Una variable dependiente es aquella que se mide en un experimento y refleja un resultado. Los investigadores no controlan directamente esta variable. En cambio, esperan aprender algo sobre la relación entre diferentes variables observando cómo reacciona la variable dependiente en diferentes circunstancias.

Aunque “variable dependiente” es el término más utilizado, también se les puede denominar variables de respuesta, variable de resultado o variable del lado izquierdo. Estos nombres alternativos ayudan a ilustrar mejor su propósito: una variable dependiente muestra una respuesta a cambios en otras variables, mostrando el resultado.

El significado de “lado izquierdo” es menos transparente de inmediato, pero se vuelve más obvio cuando se considera el formato de una ecuación algebraica básica. Normalmente, la variable dependiente en estos se denomina “Y” y se coloca en el lado izquierdo de la ecuación. Debido a este estándar, las variables dependientes también pueden denominarse variable Y, y la variable dependiente generalmente se ve en el eje y en los gráficos.

Un ejemplo de variable dependiente serían los puntajes de las pruebas de un estudiante. Varios factores influirían en estas puntuaciones, como la cantidad de tiempo dedicado a estudiar, la cantidad de sueño o los niveles de estrés del estudiante. En última instancia, la variable dependiente no es estática ni se controla directamente, sino que está sujeta a cambios dependiendo de las variables independientes involucradas.

Variables independientes en la investigación

Una variable independiente es aquella que el investigador controla o manipula de otro modo dentro de un estudio. Para determinar la relación entre las variables dependientes e independientes, un investigador cambiará intencionalmente una variable independiente, observando si la variable dependiente cambia en respuesta y cómo.

La variable independiente puede denominarse alternativamente variable explicativa , predicadora , del lado derecho o X. De manera similar a las variables dependientes, reflejan los usos de las variables independientes, ya que tienen como objetivo explicar o predecir cambios en las variables dependientes. Del mismo modo, las variables independientes a menudo se denominan “X” en ecuaciones algebraicas básicas y se representan utilizando el eje x. En la investigación, los experimentadores generalmente controlarán las variables independientes tanto como sea posible, para poder comprender su verdadera relación con las variables dependientes.

Por ejemplo, un estudio de investigación podría utilizar la edad como variable independiente, ya que influye en algunas posibles variables dependientes. Obviamente, un investigador no puede asignar edades al azar a los participantes, pero solo puede permitir que participantes de ciertas edades participen en un estudio o clasificar una muestra en los grupos de edad deseados.

Comparación de variables dependientes e independientes

Tema de investigaciónVariable independienteVariable dependiente
Todos los temas de investigaciónManipulado por el investigador.Medido por el investigador.
Todos los temas de investigaciónQué se está cambiando.¿Qué está cambiando en respuesta?
Las plantas crecen más rápido en temperaturas más cálidas.TemperaturaCrecimiento de la planta
¿En qué medida afecta el tráfico al estado de ánimo de una persona?TráficoÁnimo
La gente camina más despacio después de tomar café.Bebiendo caféLa velocidad al caminar

Ejemplos de variables independientes y dependientes en estudios de investigación

Muchos estudios de investigación tienen variables independientes y dependientes, ya que comprender la causa y el efecto entre ellas es un objetivo final clave. Algunos ejemplos de preguntas de investigación que involucran estas variables incluyen:

  • ¿Cómo afecta el sueño la noche anterior a un examen las puntuaciones de los estudiantes? La variable independiente es la cantidad de tiempo dormido (en horas) y la variable dependiente es la puntuación de la prueba.
  • ¿Cómo afecta la cafeína al hambre? La cantidad de cafeína consumida sería la variable independiente y el hambre sería la variable dependiente.
  • ¿La calidad del sueño se ve afectada por el uso del teléfono antes de acostarse? El tiempo pasado hablando por teléfono antes de dormir sería la variable independiente y la calidad del sueño sería la variable dependiente.
  • ¿Escuchar música clásica ayuda a los niños pequeños a desarrollar sus habilidades de lectura? La frecuencia y el nivel de exposición a la música clásica serían las variables independientes, y las puntuaciones de lectura serían la variable dependiente.

Otros tipos de variables en la investigación

Si bien las variables independientes y dependientes son las variables más comúnmente discutidas en la investigación, otras variables pueden influir en los resultados. Estas incluyen variables de confusión, extrañas, de control y moderadoras.

Variables de confusión

Una variable de confusión, también conocida como “tercera variable”, cambia la variable dependiente a pesar de no ser la variable independiente que se está estudiando. Esto puede causar problemas dentro de un estudio. Después de todo, dado que la variación en una variable de confusión provoca una respuesta en una variable dependiente, esa respuesta puede atribuirse erróneamente a la variable independiente. Para garantizar que el resultado observado se deba únicamente a cambios en las variables independientes, es crucial determinar qué variables de confusión podrían influir en los resultados experimentales.

Identificar las variables de confusión y manejarlas ayuda a garantizar que la relación que se observa entre las variables independientes y dependientes sea real y que los resultados de un estudio sean válidos. La validez se refiere a la cercanía de los resultados entre experimentos repetidos. Si otro investigador repitiera el experimento inicial, podría obtener o no los mismos (o similares) resultados.

Un ejemplo común es la correlación entre las ventas de helados y las tasas de criminalidad. Dado que ambos aumentan al mismo tiempo, podría ser fácil para un investigador suponer que existe una relación entre los dos: tal vez comer helado provoca delitos, o existe alguna otra conexión nefasta entre los dos. Sin embargo, la verdadera causa es una variable confusa: la temperatura. Las ventas de helados aumentan cuando hace calor afuera, al igual que la delincuencia.

Variables extrañas

Una variable extraña es cualquier variable presente dentro del experimento que podría hacer que la relación entre las variables independientes y dependientes sea más débil de lo que se predijo u observó inicialmente. Hay varios tipos de variables extrañas que pueden encontrarse dentro de un experimento de investigación. Algunos ejemplos incluyen:

  • Características de la demanda: cualquier ‘pista’ ambiental que pueda empujar al participante a comportarse o actuar de una determinada manera.
  • Efecto del experimentador: cualquier pista que puede dar el experimentador para persuadir o influir en los resultados de una forma u otra.
  • Variables situacionales: cualquier variable que corresponda al nivel de ruido, el calor, el color de la habitación o cualquier otra cosa que esté presente en la situación.

Un ejemplo es que si quisiera ver si la cantidad de tiempo de estudio (variable independiente) afecta la puntuación del examen (variable dependiente), también necesitaría tener en cuenta el tiempo dedicado a dormir antes del examen, la temperatura de la sala de examen y muchos otros factores que pueden influir en la puntuación de la prueba (variables extrañas).

Variables de control y variables moderadoras

Una variable de control es algo que el investigador manipula para mantenerla constante entre condiciones, permitiendo que los resultados sean más homogéneos y/o válidos al evitar que se vuelva confusa. Por ejemplo, en un experimento sobre el efecto de la temperatura en el crecimiento de las plantas, los investigadores querrían mantener variables como la cantidad de agua y el tipo de suelo iguales para todas las plantas del experimento. De lo contrario, estas variables influirían en el crecimiento, convirtiéndose en variables de confusión.

Una variable moderadora cambia cuánto influye la variable independiente sobre la variable dependiente, moderando la fuerza de la relación entre las dos variables. Al comparar los puntajes de las pruebas en función de la cantidad de horas dedicadas a estudiar, una posible variable moderadora podría ser la salud del estudiante que realiza el examen. Las variables moderadoras podrían ser cualquier cosa relacionada con las variables categóricas de una persona (edad, origen étnico, orientación sexual, estado de salud) o variables cuantitativas (edad, peso, altura).

Resumen de la lección

Una variable es algún aspecto de un experimento que puede estar sujeto a cambios, que un investigador normalmente manipula y/o mide. Las dos variables principales dentro de un estudio son la variable independiente, que es la variable que manipula el experimentador, y la variable dependiente, que es la variable que cambia indirectamente debido a la manipulación en la variable independiente. La variable independiente a veces se denota como ‘x’ y la dependiente como ‘y’, ya que generalmente se muestran en los ejes x e y respectivamente.

También existen otros tipos de variables. Las variables de confusión actúan como la “tercera” variable en la relación entre variables independientes y dependientes, actuando como un factor de influencia que puede no haberse tenido en cuenta. Las variables extrañas son todos y cada uno de los factores que pueden contribuir al efecto observado en la variable dependiente, incluidas las características de la demanda, el efecto del experimentador o las variables situacionales. Las variables de control y moderadoras son, respectivamente, posibles factores de confusión que se mantienen constantes para todos los participantes, y variables que pueden afectar la fuerza de la relación entre las variables independientes y dependientes, como el peso, la altura, el origen étnico o el estado de salud.

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