Rodrigo Ricardo

Bacterias fijadoras de nitrógeno: función, definición y ejemplos

Publicado el 1 agosto, 2022

¿Qué son las bacterias fijadoras de nitrógeno?

Las bacterias fijadoras de nitrógeno son microorganismos presentes en el suelo o en las raíces de las plantas que transforman los gases de nitrógeno de la atmósfera en compuestos de nitrógeno sólido que las plantas pueden utilizar en el suelo.

¿Quién fertiliza las plantas del mundo?

Es primavera de nuevo y te encuentras en la sección de jardinería del supermercado de tu ciudad de mejoras para el hogar, buscando los mejores fertilizantes. Usted sabe que esas flores en su jardín necesitan una buena fuente de nitrógeno para crecer grandes y fuertes, así que abre su billetera para comprar una gran bolsa de fertilizante cada primavera.

Pero… ¿Quién compra el fertilizante para esos campos interminables de flores silvestres, esas colinas onduladas o esas vastas extensiones de selva tropical? Seguro que todas las plantas del mundo necesitan una buena fuente de nitrógeno, ¿verdad? Entonces, ¿de dónde lo consiguen? Dado que la empresa que fabrica su fertilizante no ha existido desde que las plantas comenzaron a evolucionar, algo más tuvo que tomar el relevo. Ahí es donde toman protagonismo las bacterias.

Del aire al suelo

El nitrógeno se encuentra comúnmente como gas inerte o no reactivo en la atmósfera terrestre. De hecho, el 78% de la atmósfera terrestre es nitrógeno en forma gaseosa. Este elemento es tan abundante que se ha incorporado a todos los seres vivos de la Tierra. Sin embargo, para que esto suceda, ese gas nitrógeno debe convertirse en algo sólido que pueda ser utilizado por los seres vivos.

Un grupo de bacterias llamadas bacterias fijadoras de nitrógeno asume este desafío. Estas bacterias toman nitrógeno del aire y lo hacen reaccionar con otros compuestos y lo hacen sólido en el proceso. Este proceso de eliminar la forma gaseosa del nitrógeno y convertirlo en sólido se llama fijación de nitrógeno.

Dos formas de bacterias

¿Ha trabajado alguna vez en una gran empresa? Si es así, sabe que diferentes personas realizan diferentes trabajos. Lo mismo ocurre con las bacterias fijadoras de nitrógeno. Hay dos formas principales: bacterias de vida libre, que viven en todo el suelo, y bacterias mutualistas, que viven en nódulos en las raíces de ciertas plantas. Estos dos tipos de bacterias son responsables de fijar el 90% del nitrógeno en la Tierra.

Ejemplos

Hay muchas especies de bacterias que hacen este trabajo. Las bacterias de vida libre, o no simbióticas, están formadas por cianobacterias, que la mayoría de la gente conoce como algas verdiazules. Algunas bacterias de vida libre también pertenecen a ciertos géneros de bacterias, como el género Clostridium o el género Azotobacter. En suelos donde prevalecen estas bacterias, las plantas obtendrán mucho nitrógeno.

Sin embargo, hay algunos suelos en los que no se encuentra Azotobacter o Clostridium, por lo que estas plantas necesitan depender del otro grupo de bacterias para la fijación de nitrógeno: las bacterias mutualistas o simbióticas. Estas bacterias se introducen en las raíces de las plantas y forman nódulos llenos de bacterias. Las bacterias del género Rhizobium están asociadas con plantas leguminosas o plantas que tienen semillas en vainas. Probablemente usted mismo haya cultivado algunos de estos, como alfalfa, frijoles, trébol, guisantes y soja.

Entonces, en áreas donde el suelo es realmente bajo en nitrógeno, puede plantar frijoles o soja, y las bacterias en las raíces de las plantas tomarán nitrógeno del aire y lo harán sólido en el suelo, donde las plantas pueden usarlo durante años. Apuesto a que no sabías que al plantar soja… ¡estabas haciendo un gran favor a todas tus otras plantas!

Resumen de la lección

Revisemos.

Las bacterias fijadoras de nitrógeno son microorganismos que toman nitrógeno del aire y lo solidifican. Dos tipos de bacterias hacen este trabajo: bacterias no simbióticas en el suelo y bacterias simbióticas que viven en las raíces de las plantas. Las bacterias de los géneros Clostridium y Azotobacter son bacterias fijadoras de nitrógeno no simbióticas, mientras que las del género Rhizobium son bacterias simbióticas.

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