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Causas del evento de extinción de la era precambrica

Publicado el 30 septiembre, 2020

Explosión a la extinción

¿De dónde vino la vida en la Tierra? Cualquiera que esté interesado en esta pregunta debe tomarse un tiempo para aprender sobre el Período Cámbrico , el período de tiempo geológico que dura aproximadamente entre 540 y 500 millones de años (más o menos). Durante mucho tiempo, los científicos pensaron que la vida evolucionó por primera vez en este período. Ahora sabemos que la vida existía antes, pero era algo limitada.

Durante millones de años, la vida precámbrica consistió en organismos pequeños y simples. Luego, cuando comenzó el Cámbrico, la vida explotó en escala y diversidad. Casi todos los filos principales aparecieron y criaturas complejas de diversos tipos vagaban por los mares antiguos. A esto lo llamamos la explosión cámbrica . Durante unos 40 millones de años, la vida creció, cambió y se diversificó a un ritmo increíble. Entonces, todo murió. Lamento que eso parezca repentino, pero en tiempo geológico fue casi instantáneo. En solo unos pocos millones de años, aproximadamente el 40% de todas las especies del planeta se extinguieron.


La vida se puso bastante interesante después de la explosión cámbrica
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El período Cámbrico vio la primera gran explosión de vida en la Tierra, pero también una de sus primeras grandes extinciones, llamada extinción Cámbrica . Ocurriendo al final del Cámbrico, este evento cambió la historia evolutiva para siempre. Pero, ¿por qué sucedió? ¿Y podría volver a suceder? Los científicos pueden esperar que comprender una de estas preguntas ayude a prevenir la otra.

Preparando el escenario

El Cámbrico fue un período de calentamiento general en la Tierra, elevando las temperaturas globales de una edad de hielo a un agradable nivel templado. Hemos observado a partir de registros geológicos que los mares también tenían altos niveles de oxígeno en este momento, posiblemente como un subproducto de las algas que prosperaron en el clima más cálido.

El clima templado y las altas cantidades de oxígeno pueden haber contribuido a la explosión masiva de diversidad en la Tierra. Sin embargo, es importante que recordemos que toda la vida todavía estaba confinada a los océanos en este momento. Entre las criaturas más importantes que evolucionaron en este mundo estaban los trilobites , ancestros ancestrales de los artrópodos con ojos notablemente complejos (para el Cámbrico). Las numerosas especies de trilobites desempeñaron un papel fundamental en los ecosistemas cámbricos. Eran alimentadores inferiores que ayudaron a acelerar la descomposición y liberar esa energía de regreso a la cadena alimentaria. Sus comportamientos probablemente alentaron arrecifes y ecosistemas marinos saludables. También fueron un importante suministro de alimentos que permitió la evolución de depredadores más grandes.


Trilobite cámbrico
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Los trilobites fueron la base de los ecosistemas cámbricos y los problemas para ellos podrían indicar problemas para todos. Durante el período Cámbrico, en realidad hubo cuatro grandes eventos de extinción. El primero, en el Cámbrico temprano, resultó en la muerte de los grupos más antiguos de especies de trilobites, así como de muchos organismos constructores de arrecifes llamados arqueociatidos. Si bien los entornos marinos se recuperaron, fue una prueba de que la vida no era tan estable como parecía. Los otros tres eventos de extinción del Cámbrico ocurrieron todos aproximadamente al mismo tiempo en el Cámbrico tardío, formando colectivamente la extinción del Cámbrico. Los trilobites se vieron muy afectados y muchas de las especies dominantes desaparecieron para siempre.

Causas

Sabemos que la vida era inestable y propensa a cambios masivos, pero ¿qué causó realmente la extinción al final del Período Cámbrico? La respuesta honesta es que no lo sabemos con certeza. Sin embargo, hay dos teorías dominantes, ambas basadas en evidencia geológica de enfriamiento global. No sabemos exactamente qué llevó al enfriamiento de las temperaturas globales, pero parece haber tenido un gran impacto en la vida marina.

La hipótesis glacial

La primera teoría para explicar la extinción masiva del Cámbrico basada en la evidencia de los glaciares continentales en el límite entre el Cámbrico y el Ordovícico. Cuando los glaciares se forman en tierra firme, esa agua se extrae del mar. Como resultado, los niveles del mar pueden descender rápidamente (en la edad de hielo más reciente, por ejemplo, los primeros humanos probablemente podrían haber caminado desde Rusia a Alaska porque los niveles del mar eran muy bajos).

En el caso del Período Cámbrico, bajar el nivel del mar habría sido devastador para la vida, ya que toda la vida vivía en los océanos. Con una reducción tan masiva de su hábitat, muchas especies perecieron. Aquellos que pudieron sobrevivir a la pérdida de hábitat probablemente fueron asesinados por las temperaturas más frías del agua, que no estaban adaptados para manejar.

La hipótesis del agotamiento del oxígeno

Hay otra teoría que se ha propuesto. Los geólogos notaron que las rocas de este período de tiempo contenían elementos que solo eran comunes en entornos con poco oxígeno como el Mar Negro. Comenzaron a especular que un enfriamiento rápido de las temperaturas globales conduciría a la estratificación del agua, lo que básicamente significa que las capas del océano no se revolverían o mezclarían regularmente.

Como resultado, el oxígeno no se reponía y muchas partes del océano se convirtieron repentinamente en entornos con poco oxígeno. La vida puede sobrevivir en aguas con poco oxígeno, pero solo si las especies están adaptadas para hacerlo. En este caso, el cambio fue tan repentino que muchas especies (que habían evolucionado para vivir en aguas templadas y con alto contenido de oxígeno) no pudieron hacer la transición.

No sabemos con certeza si alguna de estas teorías es correcta, o si ninguna de ellas lo es, o si ambas lo son. Es un campo de investigación en curso. Lo que sabemos es que algo sucedió al final del Cámbrico y que muchas especies murieron como resultado, cambiando la trayectoria evolutiva de la vida en la Tierra.


Cama fósil cámbrica
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Resumen de la lección

El Período Cámbrico fue un período de tiempo geológico de aproximadamente 540 a 500 millones de años. Este período vio tanto la primera explosión sustancial de diversidad de especies en la explosión del Cámbrico , como la pérdida de dicha diversidad en la extinción del Cámbrico . Realmente una combinación de eventos de extinción relacionados, la extinción del Cámbrico supuso la pérdida de aproximadamente el 40% de las especies de la Tierra. Las principales teorías a explicar se basan en un enfriamiento de las temperaturas globales. Según una teoría, esto resultó en glaciares continentales que bajaron drásticamente el nivel del mar. En la otra teoría, las aguas más frías se volvieron más estratificadas, lo que resultó en ambientes más fríos y con poco oxígeno. Aún así, la vida sobrevivió y continuó en un nuevo período de evolución.

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