Cráteres de impacto: terrestre y mapa

Publicado el 8 diciembre, 2020

Definición

Un cráter de impacto es una forma de relieve dejada por la colisión de un meteoroide, asteroide o cometa con un planeta o una luna. El cráter clásico es una depresión en forma de cuenco con un borde elevado, pero los cráteres de impacto que se han erosionado o rellenado con el tiempo también pueden reconocerse mediante patrones de fallas, depósitos minerales o mediante técnicas geofísicas , como el mapeo de gravitacionales o campos magnéticos. Los cráteres de impacto terrestre son los que se encuentran en la Tierra.


Cráter Barringer, Arizona
Cráter Barringer, Arizona

Muchas personas, incluso aquellas que han visto el famoso cráter Barringer en Arizona o han aprendido cómo el impacto de un asteroide probablemente condenó a los dinosaurios, podrían sorprenderse al saber que la Tierra ha sido golpeada con frecuencia, de hecho, más a menudo que la Luna o Marte. ¿Por qué no vemos enormes cráteres por todas partes? ¡A veces la respuesta es que vivimos dentro de uno! Por ejemplo, Middleboro, Kentucky, Nördlingen, Alemania y la península de Delmarva inferior en Maryland se encuentran dentro de cráteres de impacto.


Límites del cráter de impacto de la bahía de Chesapeake
Mapa de los límites del cráter de impacto de la bahía de Chesapeake

¿A dónde fueron?

La mayoría de los cráteres de impacto en la Tierra quedan disfrazados por las mismas fuerzas que hacen de este un planeta vivo. La erosión desgasta los lados del cráter. El relleno ocurre cuando sedimentos, hielo, polvo arrastrado por el viento u otras sustancias llenan la depresión y suavizan sus contornos. La actividad volcánica puede enterrar cráteres debajo de capas de lava y también puede actuar como un señuelo; muchos cráteres de impacto se parecen mucho a los cráteres de los volcanes, y eso es lo que se suponía que eran hasta que investigaciones recientes demostraron lo contrario. Fuerzas tectónicas, los movimientos de enormes placas de la corteza terrestre, garantizan que las rocas antiguas que podrían contener evidencia de impacto sean subducidas y ‘recicladas’ de forma regular. Finalmente, el hecho de que más del 70 por ciento de la superficie de la Tierra esté cubierta por océanos significa que hay mucho espacio para que las rocas espaciales se escondan bajo el agua.


El lago Manicouagan, Quebec, es un cráter de impacto
Cráter de impacto del lago Manicouagan, Quebec

Identificación de un cráter de impacto

Incluso con todas estas fuerzas geológicas en acción, hoy en día se reconocen al menos 170 cráteres de impacto terrestre, y los geólogos todavía están investigando muchos otros sitios de apariencia sospechosa. Los cráteres más simples son cuencos de fondo plano, rodeados por un solo borde de salientes o acantilados, pero dependiendo del tamaño del impactador y el material subyacente, un complejoEl cráter puede contener estructuras internas como colinas o mesetas. Estos se forman por el rebote de la superficie de la Tierra tras un impacto. Los cráteres pueden estar rodeados por una serie de crestas, como ondas en un estanque, o por “rayos” de material arrojados en todas direcciones. Incluso cuando no quedan pruebas sobre la superficie, un golpe deja su firma. Las grietas y fallas reveladoras se pueden detectar mediante dispositivos de detección, y los materiales de impacto (vidrio diapléctico y otras sustancias que solo se pueden formar durante una colisión violenta) permanecen debajo del piso del cráter, incluso donde ningún rastro del asteroide original sobrevivió al impacto.


Alguna vez se pensó que los diminutos cráteres Kaali en Estonia eran el resultado de sumideros o actividad volcánica
Cráter Kaali, Estonia

Ubicaciones de cráteres

Se han encontrado cráteres de impacto en todos los continentes y también en el fondo del océano. Los ejemplos mejor conservados tienden a estar en continentes con cratones estables , que son secciones antiguas, tranquilas y gruesas de corteza en los centros de las placas tectónicas, lejos de los límites de las placas geológicamente activas. Algunos de los cratones más antiguos se encuentran en el norte de Canadá, Australia Occidental y la región báltica del norte de Europa, pero también se han encontrado cráteres de impacto en otros lugares. El siguiente mapa muestra la distribución de muchos de los cráteres de la Tierra.

Mapa de cráteres de impacto terrestre

Resumen

Aunque los cráteres de impacto terrestre a menudo pueden ser difíciles de detectar, no son infrecuentes. Estos accidentes geográficos, que son testigos de los repetidos impactos de meteoritos en la Tierra a lo largo de los años, suelen estar disfrazados por los mismos procesos naturales de desgaste que afectan a todas las estructuras geológicas de un planeta vivo. Ya sean simples o complejos, grandes o pequeños, los cráteres de impacto comparten características comunes que son pistas importantes sobre su origen extraterrestre. ¡Puede que haya uno más cerca de ti de lo que crees!

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