Rodrigo Ricardo

Distribución de plantas y animales en todo el mundo

Publicado el 8 agosto, 2021

Distribución de especies

¿Por qué se encuentran palmeras en Florida, Egipto e India? ¿Por qué hay tantas especies de plantas y animales en la selva amazónica, pero tan pocas en Siberia? ¿Por qué algunos animales solo se encuentran en Australia, mientras que otros se pueden encontrar en todos los continentes excepto en la Antártida?

La distribución de especies vegetales y animales es un tema clave en la biogeografía , el estudio de la relación entre la geografía y los seres vivos. Si bien cada especie es única, todas se ven afectadas de alguna manera por los accidentes geográficos, los recursos y los climas a los que están expuestos. Entonces, si desea comprender la distribución de las especies, ¡la geografía es un buen lugar para comenzar!

Latitud y clima

Si dibujara líneas horizontalmente en todo el mundo, podría notar algo interesante: muchas de las selvas tropicales más grandes del mundo caerían en la misma línea, y muchos de los desiertos más grandes del mundo caerían en una línea diferente. ¿Por qué es esto?

La latitud es el grado de distancia de un lugar al ecuador, que es una línea imaginaria que representa el punto central del planeta. Entonces, ¿por qué estamos hablando de esto? Los lugares en la misma línea latitudinal tienen aproximadamente el mismo acceso a la luz solar durante todo el año, por lo que tienden a tener climas muy similares. Como resultado, tienden a tener tipos similares de especies.


Los lugares en la misma línea horizontal de latitud tienden a tener climas similares.
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Imaginemos que comenzamos en el ecuador y nos dirigimos hacia el norte. Para unos 15 grados de latitud, estaremos en un clima con mucha lluvia y temperaturas constantes durante todo el año. Como resultado, las selvas tropicales crecen aquí, lo que genera una gran diversidad en la vida vegetal. Con todos los recursos vegetales y el clima cálido, aquí también se pueden encontrar innumerables especies de hongos, insectos, reptiles, anfibios, aves y mamíferos.

Sin embargo, si nos alejamos del ecuador, las cosas comienzan a cambiar. Primero, los climas se vuelven un poco más secos, con estaciones más pronunciadas. A continuación, vemos enormes desiertos con muy poca lluvia, y por encima de ellos hay pastizales semiáridos. Si vamos aún más lejos, nos encontraremos con bosques templados con árboles de hoja caduca. Si vamos más allá de esto, encontraremos condiciones subárticas, que son mucho más frías, antes de entrar finalmente en el Círculo Polar Ártico. Si bien hay excepciones, esta es la tendencia general en todo el mundo.

La latitud parece tener un gran impacto en la diversidad y distribución de especies. Responda esta pregunta: ¿espera encontrar más especies de plantas y animales en las selvas tropicales de América Central o en los pastizales de las Grandes Llanuras? ¿Qué tal la tundra ártica? Los biólogos han observado durante mucho tiempo que tiende a haber más especies en las regiones cercanas al ecuador que más allá de él. A este concepto lo llamamos gradiente de diversidad latitudinal , que básicamente significa que la diversidad de especies disminuye a medida que se aleja del ecuador y se acerca al Polo Norte o al Polo Sur.


Mapa de distribución de especies de vertebrados terrestres que sustenta el gradiente de diversidad latitudinal.
Las áreas más diversas y concentradas están en rojo, en el ecuador.
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Distribución de especies

La latitud puede revelar mucho sobre el clima, que a su vez nos dice los tipos de especies que es probable que encuentre en una región determinada. Sin embargo, no le dice exactamente qué especies hay o su distribución individual. Más bien, eso está determinado por factores locales como las condiciones del suelo, las características geológicas, la disponibilidad de recursos y las relaciones entre los depredadores y las presas. En resumen, la distribución real de una especie individual se reduce a las formas en que se ha adaptado y evolucionado dentro de su clima y medio ambiente.


Las ratas pardas tienen una de las distribuciones más cosmopolitas de todas las especies.
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Hay tres patrones principales de distribución que los biólogos encuentran en todo el mundo. Primero es una distribución cosmopolita . No, esto no significa que las especies vivan en ciudades, como ratas o humanos. Significa que viven básicamente en todas partes del mundo, como ratas o humanos. Una especie con una distribución cosmopolita se puede encontrar en múltiples hábitats y climas, y tiende a ser muy adaptable. Ciertos gorriones y moluscos tienen distribuciones bastante cosmopolitas, al igual que las orcas. Las orquídeas (¡no confundir con las orcas!) Tienen una de las distribuciones más cosmopolitas de todas las plantas con flores, y se pueden encontrar en todas partes menos en desiertos y glaciares.

Lo opuesto a un patrón cosmopolita es una distribución endémica , lo que significa que solo se puede encontrar en un lugar. Muchas plantas que evolucionaron en determinadas condiciones del suelo son endémicas de esos suelos. Sin embargo, las especies también pueden volverse endémicas gracias a los cambios en la geografía. Piense en Australia. Un número sorprendente de especies en Australia solo se encuentran en Australia, como el ornitorrinco. ¿Podría un ornitorrinco sobrevivir en otra región con un clima similar? Probablemente, pero debido a que Australia está tan aislada geográficamente, muchas de sus especies nunca se extendieron a otras regiones.

Esto nos lleva a nuestro último tipo de distribución: distribución disyuntiva . Se puede encontrar una especie disyunta en dos regiones inconexas. ¿Como sucedió esto? Hay dos teorías principales para explicar las distribuciones disyuntivas. Primero es que las especies fueron transportadas por pájaros, vientos, corrientes u otra cosa. Esto puede explicar cómo las islas terminan con las mismas especies de árboles y musgo, a pesar de no estar conectadas por tierra.

La otra teoría es que las especies o géneros separados comparten un ancestro evolutivo, uno que vivió mucho antes de que las masas terrestres se separaran debido a la tectónica de placas. Esto podría explicar por qué hay aves parecidas a los emúes en América del Sur, Australia y África. Hace mucho tiempo, estos tres continentes formaban parte de la misma masa terrestre, y en este supercontinente estaba el antepasado de las aves no voladoras que hoy viven en regiones separadas. ¡Resulta que la distribución de mapas también puede convertirse en un proyecto de mapeo del pasado!

Resumen de la lección

La biogeografía es un campo que se ocupa de la distribución de la vida en todo el planeta y el impacto de los accidentes geográficos físicos y los climas en esa distribución. Un factor importante en todo el mundo es la latitud , ya que las regiones de latitudes similares tienden a tener climas similares, lo que fomenta tipos similares de especies. Esto se refleja en el gradiente de diversidad latitudinal , que predice más diversidad de especies cerca del ecuador y menos cerca de los polos.

La distribución de especies individuales, sin embargo, tiende a ocurrir en uno de tres patrones: las especies cosmopolitas se encuentran en todo el mundo, las especies endémicas se encuentran solo en un lugar y las especies disjuntas se encuentran en múltiples lugares inconexos. La geografía no se trata solo de cómo se ve la tierra; también se trata de cómo existe la vida dentro de ese espacio, ¡y ese es un conocimiento que vale la pena distribuir!

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