Leyes de trabajo infantil a lo largo de la historia

Publicado el 4 octubre, 2020

La revolución industrial

¿Cuándo conseguiste tu primer trabajo? Probablemente tuvo su primer trabajo de verano alrededor de los 16 o 18. Sin embargo, en 1900, casi uno de cada cinco trabajadores estadounidenses de tiempo completo tenía 16 años o menos.

El trabajo infantil solía ser común en los Estados Unidos. Durante muchos siglos, los niños fueron utilizados legalmente como trabajadores agrícolas, sirvientes y aprendices. La práctica alcanzó un máximo histórico durante la Revolución Industrial de Estados Unidos , que se produjo entre 1820 y 1870. Durante este tiempo, las nuevas tecnologías permitieron mejoras en la fabricación y el procesamiento industriales. Surgieron nuevas fábricas en todo el país y se aceleró la producción de artículos como algodón y ropa. Más personas se trasladaron a las ciudades para trabajar en plantas de fabricación, dejando menos trabajadores agrícolas.


El trabajo infantil fue común durante la Revolución Industrial.
Niños trabajadores

Sin leyes sustantivas sobre trabajo infantil en vigor, las fábricas utilizaban regularmente trabajadores de tan solo seis años. Los niños a veces trabajaban hasta 18 horas al día y seis días a la semana por poco dinero. Los niños trabajadores realizaban trabajos peligrosos, a menudo arrastrándose hacia maquinaria apretada donde solo cabían los cuerpos o las manos de los niños. Esta práctica general continuó hasta bien entrado el siglo XX.

El movimiento progresista

A fines del siglo XIX, algunos estadounidenses comenzaron a protestar por el uso del trabajo infantil. Este fue el comienzo del Movimiento Progresista cuando muchas personas apoyaron la reforma del gobierno. Los ‘reformistas’ eran en su mayoría ciudadanos urbanos de clase media que querían más regulación para las grandes empresas y una mejor protección para los trabajadores. Sentían que los niños trabajadores, especialmente los de familias inmigrantes, habían sido explotados. Lucharon por leyes que mantuvieran a los niños en la escuela y fuera de las fábricas.

El Comité Nacional de Trabajo Infantil , un grupo de defensa reformista, orquestó una campaña bien publicitada utilizando fotografías de niños de hasta ocho años trabajando en fábricas. Para 1910, varios estados tenían leyes que establecían edades mínimas para trabajar. Sin embargo, las nuevas regulaciones no eran uniformes y no se aplicaron estrictamente.

Se necesitó una tragedia para llamar la atención nacional sobre el tema laboral. El incendio de la fábrica Triangle Shirtwaist de 1911 mató a 145 trabajadores de talleres de explotación de Nueva York, en su mayoría mujeres jóvenes inmigrantes. La mayoría murió como resultado de la negligencia en las medidas de seguridad. El desastre atrajo la atención generalizada sobre las condiciones deplorables en muchas fábricas y dio lugar a nuevas regulaciones. Nueva York promulgó nuevas leyes de seguridad en el lugar de trabajo, estableció una semana laboral de 54 horas para las mujeres y prohibió que los niños menores de 14 años trabajaran. Muchos estados promulgaron medidas similares, pero la mayoría de los estados del sur no lo hicieron. En el sur, el trabajo infantil seguía siendo un componente importante de muchas industrias, como la elaboración del algodón y el tabaco.


El incendio de la fábrica Triangle Shirtwaist llevó a algunos estados a promulgar restricciones al trabajo infantil.
Incendio de fábrica de camisero triangular

El Congreso respondió promulgando leyes federales sobre trabajo infantil en 1916 y 1918, pero la Corte Suprema de los Estados Unidos declaró esas leyes inconstitucionales. Incluso una enmienda constitucional propuesta fracasó. Se dejó que los estados se regularan a sí mismos.

La Gran Depresión y la FLSA

Aunque Estados Unidos vio algún progreso, fue necesaria la Gran Depresión de la década de 1930 para cambiar realmente las cosas. Después de la repentina caída del mercado de valores de 1929, las tasas de desempleo se dispararon. Los adultos necesitaban todos los trabajos disponibles. El público ejerce presión sobre los propietarios de las fábricas para que empleen adultos dispuestos en lugar de niños.

El presidente Franklin D. Roosevelt fue elegido para su primer mandato durante la Gran Depresión. Promulgó la legislación del New Deal diseñada para ayudar a la economía de la nación. Inicialmente, muchos de los programas se concentraron en bancos y empresas. Esto incluyó la Ley Nacional de Relaciones Laborales , o NLRA, de 1935. La NLRA fortaleció y protegió mejor los derechos de los trabajadores y los sindicatos al negociar con los empleadores.

Después de ganar la reelección en 1936, Roosevelt se dedicó inmediatamente a proteger la salud y la seguridad de los trabajadores estadounidenses. La Ley de Normas Laborales Justas , o FLSA, fue la legislación del New Deal aprobada en 1938. Aunque la FLSA se ha modificado muchas veces, sigue siendo la principal ley que rige el trabajo infantil en los EE. UU.


El presidente Franklin D. Roosevelt firmó la NLRA y la FLSA como parte del New Deal.
Presidente Franklin D. Roosevelt

La FLSA estableció reglas innovadoras con respecto al salario mínimo, las horas extraordinarias y el trabajo infantil. La nueva ley federal incluía secciones que restringían la cantidad de horas que un niño podía trabajar por semana. También prohibió que los niños menores de 16 años trabajaran en trabajos peligrosos o peligrosos, como trabajos en fábricas, minería o cualquier trabajo que involucre maquinaria pesada. Hoy, esa restricción se aplica a los trabajadores menores de 18 años.

Generalmente, la FLSA ahora dice que nadie menor de 14 años puede ser empleado. Hay ciertas excepciones limitadas que incluyen el empleo para los padres, el empleo agrícola o estacional y los niños actores. La FLSA también limita el número de horas trabajadas por cualquier persona menor de 16 años. Las disposiciones prohíben que los niños menores de 16 años trabajen más de 18 horas a la semana durante el año escolar y más de 40 horas a la semana durante las vacaciones escolares.

Resumen de la lección

El trabajo infantil era un lugar común antes y durante la Revolución Industrial . La práctica experimentó una ligera disminución a finales del siglo XIX, pero continuó hasta bien entrado el siglo XX.

Los reformistas lucharon por cambios a fines del siglo XIX, citando las condiciones deplorables en las fábricas y la necesidad de que los niños permanezcan en la escuela. El Comité Nacional de Trabajo Infantil logró convencer a algunos estados de que promulgaran leyes sobre trabajo infantil que regulen los requisitos de edad mínima para los trabajadores. Sin embargo, la mayoría de los estados no tenían leyes y las leyes no se aplicaban estrictamente.

El incendio de la fábrica Triangle Shirtwaist de 1911 motivó a muchos estados a promulgar leyes laborales, pero las leyes federales fallaron. Sin embargo, la Gran Depresión finalmente trajo consigo un impulso para erradicar el trabajo infantil para que los adultos pudieran tener todos los trabajos disponibles.

La Ley de Normas Laborales Justas del presidente Franklin D. Roosevelt , o FLSA, fue parte de la legislación del New Deal diseñada para ayudar a la recuperación económica de Estados Unidos. La FLSA abordó el salario mínimo, las horas extraordinarias y el trabajo infantil. Sigue siendo la principal ley que rige el trabajo infantil en los EE. UU. En general, establece:

  • No se puede contratar a menores de 14 años
  • Ningún menor de 16 años puede trabajar más de 18 horas a la semana (excepto vacaciones / recesos escolares)
  • Nadie menor de 18 años puede trabajar en un trabajo peligroso o peligroso.

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