Rodrigo Ricardo

¿Qué son los protozoos? – Definición, características y ejemplos

Publicado el 12 septiembre, 2020

Problemas de clasificación temprana

Carl Linnaeus es considerado el padre de la taxonomía moderna. Fue Linneo quien propuso las descripciones de organismos en dos palabras: el género y los nombres de las especies con los que todos los científicos están familiarizados. Al principio, los organismos se ubicaron en grupos basándose únicamente en lo que se podía observar: apariencia, comportamiento y nicho ecológico . Pero, ¿qué sucede cuando observas miles de organismos, creas cientos de grupos distintos y terminas con un montón de bichos raros unicelulares que realmente no encajan en ningún otro lugar?

Este fue el problema al que se enfrentó el destacado ecologista vegetal Robert Whittaker en la década de 1950 cuando propuso su plan para un sistema taxonómico de cinco reinos. Sin la capacidad de secuenciar y comparar los genomas de estos bichos raros, todo lo que pudo hacer fue adivinar dónde colocarlos. En una decisión basada más en la conveniencia que en la precisión, los metió a todos en el Reino Protista y siguió adelante. El resultado fue un grupo de organismos relacionados lejanamente agrupados para siempre y llamados colectivamente ‘protozoos’.

Protozoos

El grupo de organismos conocido como ‘protozoos’ se define por algunas de sus características compartidas. Los protozoos son microorganismos eucariotas, unicelulares, no fototróficos, sin paredes celulares. Este grupo diverso de más de 65.000 especies generalmente comparte estos atributos básicos. Mirando más profundamente, este grupo puede ser extremadamente complejo y variable. De hecho, los protozoos se describen a menudo como el pináculo de la complejidad unicelular.

A diferencia de las bacterias relativamente simples, los protozoos pueden tener muchos orgánulos intracelulares diferentes que realizan tareas específicas. Algunas especies de protozoos tienen estructuras análogas a la boca, el tracto gastrointestinal y el ano. Esto probablemente va en contra de todo lo que le han enseñado acerca de que los microbios son simplemente bolsas de proteínas y enzimas.

Muchos protozoos causan enfermedades en animales y humanos. Algunos, como Plasmodium , que causa la malaria, pueden ser devastadores para las personas en todo el mundo. Otros, como Trichomonas , causan enfermedades de transmisión sexual que son relativamente benignas y 100% curables. Sin embargo, la gran mayoría de las especies son completamente inofensivas. Pero, como suele ocurrir en microbiología, son los peligrosos los que reciben más atención.

Los protozoos pueden tener ciclos de vida muy diversos con múltiples estadios morfológicos, dependiendo de la especie. La mayoría de los protozoos tienen una etapa de quiste , que está inactiva y es muy resistente al estrés ambiental . En las especies que causan la enfermedad, estos quistes son a menudo el modo de infección, frecuentemente adquirido por contaminación fecal-oral. La etapa del trofozoíto es la etapa activa, reproductiva y de alimentación. La siguiente imagen muestra un trofozoíto púrpura que emerge de un quiste oblongo de color rojo pardusco.


Un trofozoíto que emerge de un quiste.
trofozoíto púrpura

El trofozoíto es la etapa que típicamente causa enfermedad por protozoos patógenos. Este trofozoíto puede ser muy específico e infectar solo a una especie, como los humanos. O puede ser más general, infectando grupos enteros, como cualquier mamífero, por ejemplo.

Dado que los protozoos son tan diversos y sólo están relacionados de forma distante, se han dividido en cuatro grupos principales según la motilidad y las estructuras utilizadas para generar movimiento. Vamos a ver los cuatro grupos individualmente, destacando los puntos clave y brindando ejemplos de especies importantes dentro del grupo.

Flagelados

El primer grupo son las Mastigophora , también conocidas como Flagelados . Como su nombre lo indica, este grupo nada agitando flagelos largos en forma de látigo. El flagelo protozoario es estructuralmente diferente al flagelo bacteriano. Además, el flagelo protozoario se agita mientras que el flagelo bacteriano gira.

Hay varios flagelados importantes que causan enfermedades. Trypanosoma brucei causa la enfermedad del sueño africana, una enfermedad que mata a unas 65.000 personas en África cada año. El ciclo de vida del Trypanosoma es interesante porque utiliza dos hosts. La enfermedad se manifiesta en humanos, pero debe transmitirse por la picadura de una mosca tsetsé infectada.

Giardia es un flagelado patógeno común que causa diarrea y se conoce informalmente como fiebre del castor. Otro protozoo común es Trichomonas , un flagelado de transmisión sexual que puede causar síntomas urogenitales en mujeres infectadas.

Amebas

El grupo Sarcodina se conoce comúnmente como Amebas . Este es un grupo enorme con miembros que se encuentran en casi todos los entornos imaginables. Estas amebas se caracterizan por tener una etapa de trofozoíto que está desnuda, lo que significa que la célula no tiene componentes estructurales en su membrana que mantengan la forma. El resultado es una mancha amorfa que se mueve mediante proyecciones de pseudópodos.

La célula extiende hacia adelante una porción de su membrana celular, llamada pseudópodo, mientras retira lentamente la membrana celular en el extremo opuesto. El resultado es un movimiento lento en una dirección simplemente empujando hacia adelante y tirando hacia arriba de la parte trasera. Estos son microbios clásicos examinados en clases de introducción biológica para demostrar un modo interesante de motilidad.

Hay muchos géneros de amebas que viven simbióticamente con los animales, típicamente en la cavidad oral o el tracto gastrointestinal. Muy pocas causan enfermedades, pero una especie en particular, Entamoeba histolytica , puede ser bastante mortal. La enfermedad se adquiere al beber agua contaminada con quistes de Entamoeba, generalmente presente en áreas con malas condiciones sanitarias. Entamoeba puede causar disentería amebiana caracterizada por úlceras dolorosas en el intestino grueso y diarrea. Cada año, unas 100.000 personas mueren en todo el mundo a causa de Entamoeba histolytica .

Ciliados

El siguiente grupo son los Ciliophora , comúnmente conocidos como Ciliados . Como sugiere el nombre, estos protozoos se mueven agitando cilios cortos que recubren la célula. Muchos ciliados son depredadores, persiguen y consumen bacterias, hongos u otros protozoos. Los cilios proporcionan una gran movilidad, lo que permite que los ciliados se muevan rápidamente, se detengan abruptamente y giren bruscamente en busca de su presa .

Otra característica interesante de los ciliados es la presencia de dos núcleos. Un macronúcleo alberga la mayor parte del genoma y es responsable de dirigir los procesos celulares básicos. También hay un micronúcleo que solo participa en la reproducción sexual y la herencia genética. Los ciliados sin un micronúcleo, perdidos de forma natural o eliminados por los científicos, son incapaces de reproducirse sexualmente pero aún pueden replicarse asexualmente.

El género más común dentro de los ciliados es el género Paramecium . Este ciliado se encuentra en casi cualquier muestra de agua ambiental, por lo que es un organismo conveniente para estudiar en clases de introducción a la biología. El paramecio también es inofensivo, lo que garantiza un examen seguro por parte de científicos jóvenes en ciernes.

Esporozoos

El último grupo es el Apicomplexa , más comúnmente llamado esporozoos . Este grupo es bastante diferente a los otros tres. Este es el único grupo que tiene formas maduras que no son móviles. Los esporozoos carecen de flagelos y cilios y no pueden producir pseudópodos. Todos los esporozoos son parásitos obligados , lo que significa que deben vivir en asociación con un organismo huésped. Este grupo a menudo puede tener ciclos de vida complejos que requieren múltiples especies de huéspedes.

Muchos esporozoos provocan enfermedades. De todas las enfermedades causadas por protozoos, la más mortal es la malaria, causada por el esporozoo Plasmodium . Cuando un mosquito Anopheles hembra pica a un humano, puede transmitir Plasmodium al torrente sanguíneo. La malaria se desarrolla cuando el Plasmodium invade los glóbulos rojos del huésped, se replica y revienta todos los glóbulos rojos infectados a la vez. La malaria todavía mata a más de 600.000 personas cada año, en su mayoría niños menores de 5 años que viven en África.

Toxoplasma y Cryptosporidium son dos ejemplos más de esporozoos causantes de enfermedades que infectan a los humanos.

Resumen de la lección

Es hora de revisar.

Los protozoos son un grupo diverso de organismos que son microorganismos eucariotas, unicelulares, no fototróficos y sin paredes celulares. En general, los protozoos tienen diferentes etapas en sus ciclos de vida. El trofozoíto es la etapa activa, reproductiva y de alimentación. En la etapa de quiste , el organismo está inactivo y altamente resistente al estrés ambiental. Algunos ciclos de vida requieren especies específicas para servir como huéspedes. Otros son más generales, capaces de infectar una gran cantidad de hospedadores diferentes.

Otros requieren dos organismos diferentes para completar su ciclo de vida.

Los protozoos se dividen en cuatro grupos principales en función de cómo se mueve el organismo. Los flagelados se mueven agitando flagelos largos en forma de látigo. Trypanosoma y Giardia son flagelados comunes. Las amebas se mueven mediante la acción de un pseudópodo. Entamoeba histolytica es un patógeno ameboide común.

Los ciliados son un grupo grande que se mueve agitando los cilios. Este grupo depredador es generalmente inofensivo y se dirige a bacterias y otros protozoos, y muy pocos causan enfermedades en los seres humanos. Paramecium es el cilio clásico.

Los esporozoos no son móviles. Son parásitos obligados, a menudo con ciclos de vida complejos. La malaria, la enfermedad protozoaria más mortal, es causada por el esporozoo Plasmodium .

Resultado de aprendizaje

Al final de esta lección, podrá:

  • Describe las características generales de los protozoos.
  • Explica los ciclos de vida de los protozoos.
  • Enumere los cuatro grupos principales de protozoos e indique cómo se clasifican los grupos.
  • Resuma las características específicas y proporcione ejemplos de cada grupo: flagelados, amebas, ciliados y esporozoos

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