Recesión versus depresión: definiciones y diferenciación

Publicado el 20 septiembre, 2020

Tiempos económicos desafiantes


Estadounidenses en filas de sopa durante la Gran Depresión
Gran depresión Fotos

Durante la Gran Depresión, la producción económica real en los Estados Unidos cayó casi un 30%. La renta disponible real per cápita se hundió casi un 40%. Más de 12 millones de personas quedaron sin trabajo y, de 1929 a 1933, la tasa de desempleo aumentó de alrededor del 3% a casi el 25%. Muchas personas que tenían trabajo solo trabajaban a tiempo parcial.

No sé ustedes, pero cada vez que escucho la palabra ‘depresión’, pienso en viejas fotos en blanco y negro que muestran a hombres bien vestidos y sus familias parados en filas de comida en el comedor de beneficencia.

Afortunadamente, momentos como este han sido muy raros. La gente suele lanzar frases como “depresión” y “recesión”, pero ¿cuál es la diferencia entre una recesión y una depresión? Miremos a ambos y averigüémoslo.

En el pueblo de Ceelo, las cosas han sido difíciles últimamente. La gente ha dejado de gastar mucho dinero y está tratando de encontrar formas de recortar su presupuesto. Para tratar de preservar sus ganancias, las empresas están despidiendo empleados.

El negocio de césped de Bob ha perdido clientes y ha tenido que despedir personal. El negocio de pasteles de Margie ha experimentado una caída en las ventas porque, sé que es difícil de creer, la gente está comprando menos pasteles. (Si supieran lo bueno que es el pastel de chocolate …) De todos modos, Margie también ha tenido que despedir a los empleados. Las empresas de todo Ceelo están sintiendo los efectos porque las ventas han bajado y la producción económica ha estado cayendo durante los últimos seis meses.

Supongamos que aproximadamente el 8% de la fuerza laboral no tiene trabajo en este momento. Este escenario no es muy infrecuente. De hecho, incluso puede suceder cada 3-6 años aproximadamente. Esto es lo que los economistas llamarían recesión.

Ahora imagina que las cosas han sido difíciles en Ceelo durante dos años seguidos. La economía ha estado luchando tanto que una de cada cinco personas no tiene trabajo y la producción económica ha caído un 12% en los últimos dos años. ¡Ay! La mayoría de los economistas llamarían a esto una depresión.

Definición de recesiones y depresiones


Pérdidas de empleo durante la Gran Depresión y la Gran Recesión
Gráfico de desempleo de la gran recesión

Una recesión es la fase de contracción del ciclo económico. Comienza después de que la economía alcanza un pico de actividad y termina cuando la economía alcanza su punto más bajo. La Oficina Nacional de Investigación Económica (NBER) lo describe de esta manera:

“Una recesión es un período de declive en la producción total, los ingresos, el empleo y el comercio, que suele durar de seis meses a un año y está marcado por contracciones generalizadas en muchos sectores de la economía”.

Una regla práctica común para las recesiones son dos trimestres de crecimiento negativo del PIB.

Por otro lado, una depresión es un período prolongado de recesión económica marcado por una disminución significativa de los ingresos y el empleo. Las depresiones son causadas por los mismos factores que conducen a una recesión. Observe que utilicé las palabras “disminución significativa” y no di una cantidad de tiempo. Esto se debe a que la Oficina Nacional de Investigación Económica decide cuándo ocurren las recesiones, pero no existe una definición de depresión ampliamente aceptada. Una regla general que algunas personas usan es una disminución del 10% en la producción económica medida por el producto interno bruto (PIB).

Aquí hay algo que probablemente no sabías. Lo crea o no, antes de la Gran Depresión, todas las recesiones económicas se llamaban depresiones. Después de la Gran Depresión, la frase “recesión” se usó para describir las recesiones para que la gente no recordara el terrible momento que vivieron durante la Gran Depresión.

La gran recesión versus la gran depresión

No ha habido una disminución lo suficientemente grande como para llamarla ‘depresión’ desde la Gran Depresión. Sin embargo, la recesión que comenzó en 2007 se ha denominado ‘La Gran Recesión’ porque el desempleo fue alto durante mucho tiempo y la recesión duró 18 meses.


El mercado de valores cayó más del 50% durante la Gran Recesión
Gráfico del mercado de valores de la gran recesión

La Oficina de Estadísticas Laborales de EE. UU. Informa que la tasa de desempleo ajustada estacionalmente, que era del 5% en diciembre de 2007, aumentó al 10% a fines de 2009. Aunque esta es una recesión grave, no se compara con la tasa de desempleo del 25% de la década de 1930. Sin embargo, cuando observa la riqueza de los hogares, el mercado de valores y los precios de las viviendas, encuentra que la Gran Recesión fue tan mala, si no peor, que la Gran Depresión. Desde diciembre de 2007 hasta marzo de 2009, el mercado de valores disminuyó más del 50%, ¡eso es la mitad de la riqueza de acciones colectivas de la nación! Durante este tiempo, el mercado de valores cayó más rápido que durante la Gran Depresión. Además, la riqueza media de los hogares se redujo en casi un 40% entre 2007 y 2010, más de cinco veces más que durante la Gran Depresión.

¿Qué pasó en la Gran Depresión? La caída del mercado de valores de octubre de 1929 fue básicamente una reversión de un aumento anterior en los precios de las acciones. Los precios de las viviendas apenas disminuyeron durante este tiempo, y la riqueza de los hogares cayó solo un 3% entre 1928 y 1929.

Si bien nadie que sufrió la Gran Depresión quiere recordarlo, sí llevó a muchas de las cosas buenas que tenemos hoy. Muchas instituciones gubernamentales surgieron como resultado de la Gran Depresión, y ciertamente mucho de lo que llamamos ‘economía keynesiana’ provino de observaciones durante la Depresión.

Terminaré esta lección con una broma que a los economistas les gusta contar. Se ha dicho que cuando su vecino pierde su trabajo, el país pasa por una recesión; por otro lado, cuando pierdes tu trabajo, definitivamente es una depresión.

Resumen de la lección

Revisemos.

Una recesión es la fase de contracción del ciclo económico. Comienza después de que la economía alcanza un pico de actividad y termina cuando la economía alcanza su punto más bajo. La Oficina Nacional de Investigación Económica (NBER) describe una recesión de la siguiente manera:

“Una recesión es un período de declive en la producción total, los ingresos, el empleo y el comercio, que suele durar de seis meses a un año y está marcado por contracciones generalizadas en muchos sectores de la economía”.

Una regla práctica común para las recesiones son dos trimestres de crecimiento negativo del PIB.

Una depresión es un período prolongado de recesión económica marcado por una disminución significativa de los ingresos y el empleo. No existe una definición de depresión ampliamente aceptada. Sin embargo, algunas personas usan una regla empírica para una depresión del 10% de caída en la producción económica medida por el PIB.

Objetivos de la lección

Después de ver esta lección, debería poder:

  • Diferenciar entre una recesión y una depresión
  • Compare y contraste la Gran Depresión y la ‘Gran Recesión’

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