Urbanización durante la segunda revolución industrial en Estados Unidos: efectos y problemas

Publicado el 29 septiembre, 2020

El atractivo de la ciudad

En vísperas de la Guerra Civil, solo alrededor del 17% de los estadounidenses vivían en una ciudad de 8.000 personas o más. Solo tres décadas después, más del 30% vivía en un entorno urbano. Y, para 1900, aproximadamente el 40% de los estadounidenses vivían en ciudades, y el número aumentaba cada día. Filadelfia y Chicago albergaban a más de un millón de personas cada una, y la ciudad de Nueva York albergaba a más de dos millones. Ciudades como Omaha, Nebraska, que habían sido pequeñas aldeas en un mar de tierras de cultivo en 1860, aumentaron su población hasta 50 veces. En general, la población de Estados Unidos se disparó de 31 millones en 1860 a 92 millones en 1910. Esta concentración de personas en las ciudades es un proceso que los historiadores llaman urbanización.. En esta lección, vamos a explorar el fenómeno, particularmente como sucedió en la ciudad de Nueva York a fines del siglo XIX y principios del XX.

Las ciudades tardaron menos de 50 años en convertirse en el sustento social, cultural y económico de Estados Unidos. Grandes cantidades de capital se vertieron en nuevas plantas de fabricación, acompañadas de enjambres de trabajadores de cuello azul y de cuello blanco, y nuevos negocios, bancos y ferrocarriles satisfacían las necesidades de una nación que se estaba alejando rápidamente de sus raíces agrarias. Irónicamente, los mismos logros tecnológicos que permitieron el florecimiento de la industria habían hecho que la agricultura fuera tan eficiente que muchos miles de agricultores se encontraron obsoletos. Se produjo una migración de las zonas rurales a las urbanas, lo que explica todo ese tremendo crecimiento en ciudades del centro como Omaha. Pero eso se vio ensombrecido por los 25 millones de inmigrantes que inundaron las ciudades norteamericanas a principios de siglo de toda Europa, además de Rusia y Asia.

Las ciudades estaban llenas de gente, eran peligrosas y sucias, pero ofrecían lo que muchos han llamado, en retrospectiva, el “sueño americano”. Cualquiera de estos nuevos habitantes urbanos podría haber sido el próximo Henry Frick, un ex granjero, o Andrew Carnegie, un inmigrante sin un centavo, ambos que pasaron de la pobreza a la riqueza en esta era. La mayoría de estas personas tenían entre 15 y 30 años de edad. Si sus opciones fueran la vida en un barrio pobre europeo sin esperanza de mejora o la vida en una ciudad estadounidense con al menos la promesa de trabajo y educación para sus hijos, ¿cuál sería ¿escoger? O, si sus perspectivas fueran la vida en una granja estadounidense, con años de trabajo duro incansable y ganancias decrecientes, ¿consideraría cambiar eso por un aburrido trabajo de oficina en una ciudad con fines de semana libres y mucho que ver y hacer? Muchos pensaron que era una elección obvia. Entonces,

En esta época, conocida como la Edad Dorada, las ciudades eran lugares maravillosos para quienes tenían poco dinero. Había museos y teatros, parques de atracciones, eventos deportivos, zoológicos, fontanería interior, iluminación eléctrica y teléfonos. Incluso los pobres podrían maravillarse con los rascacielos, caminar en un parque o quedarse boquiabiertos con kilómetros de mansiones ostentosas y extensas para inspirar sus sueños.

Los problemas de la urbanización

Pero, por supuesto, todo lo dorado tiene una parte inferior. La infraestructura para los estándares básicos de salud y seguridad no existía o era insuficiente para manejar la avalancha de personas. Y los políticos de todos los niveles eran famosos por su corrupción e incompetencia.

Piense en una ciudad con dos millones de personas y todos sus caballos sin recolección de basura, un departamento de bomberos, alcantarillado, limpieza de calles o regulaciones de calidad del aire y el agua. En un día promedio en 1890, los caballos dejaban medio millón de libras de estiércol en las calles sin pavimentar de Nueva York, que desembocaban en los ríos donde los residentes obtenían su agua. En Chicago, la industria de envasado de carne agregó tanto la basura como el olor de miles de animales sacrificados en los años previos a la refrigeración. El humo del carbón brotaba de los hogares y las fábricas arrojaban todo tipo de contaminación al aire, al suelo y al agua.

Ahora, las fuerzas policiales existían en algunas ciudades, pero estaban mal preparadas para el crimen que floreció en los barrios marginales asolados por la pobreza y la guerra de pandillas que estalló entre grupos étnicos rivales. Ahora, eso puede ser una sorpresa para aquellos que aprecian la noción de Estados Unidos como el “Gran crisol” del mundo. Es cierto que el 42% de los neoyorquinos nacieron en el extranjero en 1890, pero se separaron en enclaves étnicos y más de la mitad de todos los residentes no hablaba inglés en absoluto. No se estaban derritiendo. El reformador social, Jacob Riis, describió la segregación de esta manera: ‘Un mapa de la ciudad, coloreado para designar nacionalidades, mostraría más rayas que en una piel de cebra, y más colores que cualquier arco iris. La ciudad en tal mapa se dividiría en dos grandes mitades, verde para los irlandeses en los distritos de viviendas del lado oeste, y azul para los alemanes en el lado este. Pero entremezclados con estos colores de fondo habría una extraña variedad de tintes que daría al conjunto la apariencia de una colcha extraordinariamente loca.

La vivienda fue quizás el problema más grave. Era simplemente imposible construir casas para personas tan rápido como llegaron. Los habitantes de la ciudad a menudo se encontraban apiñados en edificios, como almacenes, que no estaban diseñados para viviendas o en edificios de apartamentos peligrosos construidos apresuradamente. Familias enteras a veces se apiñan en una habitación sin ventanas sin agua corriente ni inodoros, unidas de un extremo a otro con otras habitaciones, en lugar de abrirse a un pasillo. Comúnmente llamados colonias, los edificios eran propensos a derrumbarse y el fuego se extendió a través de ellos en minutos. Los códigos de construcción en Nueva York justo después de la Guerra Civil intentaron aliviar esta peligrosa situación al exigir que todas las habitaciones tuvieran una ventana, pero los señores de los barrios marginales inteligentes abordaron esto agregando ventanas que simplemente se abrían a otras habitaciones o pasillos.

Una revisión de esa ley en 1879 requirió que todas las habitaciones tuvieran una ventana al exterior, lo que resultó en la aparición de las llamadas ‘viviendas con mancuernas’. Se ganaron su apodo por la forma de los edificios. Ahora, las hendiduras permitieron que las habitaciones en el centro del edificio tuvieran las ventanas requeridas, pero luego, cuando los edificios se apilaron uno al lado del otro, para que pudieran maximizar el espacio disponible del lote, el resultado fue un eje estrecho que corría la altura del edificio. Desafortunadamente, el espacio destinado a la ventilación se convirtió en un lugar conveniente para que los residentes tiraran su basura y desechos humanos, y sin acceso al pozo desde las calles, el espacio se llenó rápidamente. ¡Puede imaginarse por qué sería mejor vivir en lo alto de un edificio! Además, este diseño actualizado no alivió el hacinamiento. Entonces, a pesar de que la ley requería técnicamente grifos de agua y baños por cada 20 personas, muchas veces, más residentes ocupaban una vivienda de la que estaba diseñada para albergar. En 1895, la ciudad de Nueva York era la ciudad más densamente poblada del mundo, con algunas áreas con 800 residentes por acre.

En verano, sin aire acondicionado ni ventilación adecuada, el olor de los barrios marginales era insoportable tanto por dentro como por fuera. Florecieron insectos y roedores. El agua que provenía de los grifos comunitarios a menudo estaba contaminada. En tales condiciones, proliferaban enfermedades como la influenza, la viruela, el cólera, la disentería, la tuberculosis y la fiebre tifoidea. Por supuesto, millones de personas sin hogar, especialmente niños huérfanos, habrían disfrutado la oportunidad de dormir dentro de una casa de vecindad. A pesar del brillo de las ciudades y de algunos de sus ciudadanos más ricos, los barrios marginales estadounidenses de la Edad Dorada estaban entre los peores de la historia del mundo.

Emerge la planificación urbana

Es difícil creer que la clase alta de la sociedad ignorara por completo lo mal que estaban las cosas. Ahora, esto comenzó a cambiar cuando los muckrakers revelaron problemas a través de su periodismo de investigación. Jacob Riis fue uno de esos escándalos, y aumentó la conciencia sobre las viviendas a través de la publicación de su libro, Cómo vive la otra mitad , en 1890. Y nadie podía ignorar la propagación de la enfermedad. Los esfuerzos combinados de ciudadanos preocupados, máquinas políticas egoístas y, más tarde, el Movimiento Progresista, finalmente trajeron alguna reforma.

La nueva disciplina del urbanismobuscó producir soluciones a largo plazo a los problemas de la rápida urbanización y mejorar la calidad de vida en las ciudades. Por ejemplo, una nueva ley de vivienda solucionó los problemas de la antigua ley con la suficiente eficacia como para que siga siendo la base de la construcción de poca altura en la ciudad de Nueva York y otros centros urbanos hoy en día, como agua corriente y baños interiores en todos los apartamentos para seguridad contra incendios y patios, en lugar de conductos de ventilación inaccesibles. Los nuevos conocimientos sobre la propagación de enfermedades infecciosas llevaron a las ciudades a cavar alcantarillas, tratar el agua y pavimentar las calles. Comenzaron a eliminar sistemáticamente los desechos animales y la basura de las calles e incinerar la basura. Para 1920, estos estándares se aplicaron en todo Estados Unidos, al igual que los servicios, como los departamentos de bomberos, policía y salud, y escuelas públicas.

Nueva York también abrió el camino en el transporte público, primero con coches de caballos y autobuses, teleféricos y tranvías, líneas de tren elevado y finalmente, metro. Esto ayudó a aliviar la congestión y la contaminación en las carreteras abiertas y permitió la rápida expansión de la ciudad lejos de Manhattan. También abrió la posibilidad de que los residentes de un vecindario pudieran trabajar, comprar y jugar libremente en otras partes de la ciudad, definiendo en última instancia un aspecto importante de la vida en Nueva York y otras grandes áreas metropolitanas, incluso hoy.

La urbanización provocó un movimiento relacionado en la Era Progresista, ya que los ciudadanos y políticos preocupados comenzaron a temer que la vida silvestre desapareciera para siempre a raíz de las ciudades en expansión. Los grupos conservacionistas instaron a la creación de parques nacionales, estatales y locales, y la protección del medio ambiente. Aunque algunos lugares, como Filadelfia, se fundaron con miras a mantener los espacios verdes en la ciudad, muchos lugares habían perdido ese enfoque en el caos de una urbanización tan rápida. Una vez más, Nueva York se convirtió en un modelo para la nación con el Central Park cuidadosamente planificado, preservando casi el 6% de la isla, que se completó en este período de tiempo.

Resumen de la lección

La urbanización es la concentración de personas en las ciudades. Este proceso tuvo lugar en los Estados Unidos a fines del siglo XIX y principios del XX y estuvo acompañado por un cambio correspondiente en el poder social, cultural y económico. Parte de la expansión se debió a la migración de las zonas rurales a las urbanas, pero la mayor parte del crecimiento en los centros de población del norte se debió a la inmigración. Las ciudades ofrecían mayores oportunidades de trabajo y ocio que los lugares que dejaron atrás. Sin embargo, la infraestructura era insuficiente para proporcionar servicios básicos, como agua potable, saneamiento y vivienda adecuada, para todos los recién llegados.

Ciudades como Nueva York se convirtieron en una serie de tugurios sucios y peligrosos, étnicamente segregados, donde las enfermedades rugían. Con una conciencia cada vez mayor, gracias a los escándalos , los ciudadanos preocupados y los políticos, las ciudades se embarcaron en una planificación urbana a largo plazo . Aprobaron regulaciones de construcción para hacer las viviendas más seguras, limpiaron las calles y el agua para detener la propagación de enfermedades e implementaron departamentos de servicios públicos. El transporte público avanzó y se establecieron parques para mejorar la calidad de vida.

Los resultados del aprendizaje

Después de esta lección, podrá:

  • Describir el concepto de urbanización y aplicarlo a los Estados Unidos a finales del siglo XIX y principios del XX.
  • Identificar algunos de los problemas creados por la afluencia masiva de personas a las ciudades durante este tiempo.
  • Explique la contribución de los muckrakers durante este tiempo, incluida la de Jacob Riis.
  • Resuma cómo ciudades como Nueva York comenzaron a implementar servicios públicos para combatir los problemas causados ​​por el hacinamiento.

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