Actividad de carbono neutro y biocombustible

Publicado el 31 octubre, 2020

¿Qué es la actividad carbono-neutral?

El mundo está lleno de carbono. La vida en la tierra se describe como basada en carbono. Nuestros propios cuerpos no podrían funcionar sin carbono. El carbono es el componente básico de todo, desde los combustibles fósiles hasta los diamantes, las rocas, las plantas y los animales. Así que, hasta cierto punto, el carbono en sí es inevitable. Entonces, ¿qué queremos decir exactamente cuando hablamos de actividad carbono neutral?

Bueno, ser carbono neutral tiene más que ver con el carbono en una forma particular: dióxido de carbono. La actividad de carbono neutral es cualquier actividad que no libera dióxido de carbono “neto” a la atmósfera. ¿Por qué importa esto? Importa porque el dióxido de carbono es un gas de efecto invernadero. Los gases de efecto invernadero son excelentes, porque hacen que nuestro mundo se caliente lo suficiente como para que podamos vivir aquí. Sin ellos, estaríamos en verdaderos problemas. Pero las actividades humanas están bombeando enormes cantidades de dióxido de carbono a la atmósfera, y esto está calentando la tierra aún más de lo que ya está. Las actividades de carbono neutral son una forma de detener esta producción de dióxido de carbono y reducir nuestro impacto en el clima mundial.

Hay muchas formas de convertir una actividad en carbono neutral. Probablemente una de las formas menos útiles es simplemente observar cuánto dióxido de carbono han producido sus actividades en un año y luego plantar una cantidad adecuada de árboles para contrarrestar eso. El único problema con esto es que si todo el mundo simplemente plantara árboles, nos quedaríamos sin tierra en la tierra bastante rápido.

Entonces, para que una actividad sea verdaderamente neutra en carbono, tiene que producir poco o nada de dióxido de carbono en la actividad misma. Por ejemplo, como empresa, podría alimentar toda su operación con paneles solares, reciclar y compostar cada gramo de desechos que produzca su empresa, usar transporte eléctrico, comprar su electricidad de fuentes completamente renovables y luego plantar algunos árboles para compensar el recursos utilizados en la construcción de esos paneles solares. Si todas las empresas intentaran este tipo de actividad neutra en carbono, habría suficiente espacio para ese puñado de árboles que cada empresa tendría que plantar.


La plantación de árboles ayuda a compensar el dióxido de carbono, pero no es una solución ideal
La plantación de árboles ayuda a compensar el dióxido de carbono

Por qué es fácil ver cómo cosas como la energía solar son formas de energía renovables, virtualmente neutras en carbono, hay otras que son más cuestionables. Un ejemplo es el biocombustible. Echemos un vistazo a los biocombustibles con más detalle y tratemos de averiguar si son realmente neutrales en carbono o no, como afirman algunas personas.


Los paneles solares ni siquiera son totalmente neutrales en carbono porque su fabricación requiere recursos, pero están más cerca que casi cualquier otra cosa.
Paneles solares

¿Es el biocombustible carbono neutro?

Un biocombustible es un combustible producido a partir de material vegetal, al igual que el petróleo o el carbón. La diferencia es que el petróleo y el carbón tardan millones de años en formarse, por lo que no son de ninguna manera renovables. Por otro lado, los biocombustibles se pueden crear mucho más rápidamente. Los ejemplos incluyen biodiesel y bioetanol. El biodiésel es un combustible elaborado a partir de aceite de colza que se puede utilizar en motores diésel sin tener que sustituir o cambiar el motor de ninguna forma. El bioetanol es un combustible líquido que se crea a partir de la caña de azúcar o el trigo fermentados. Requiere que un motor sea modificado antes de que pueda usarse, pero el petróleo mezclado con etanol al 10% funcionará en un motor regular.


Las semillas de colza se utilizan para crear biocombustibles
Las semillas de colza se utilizan para crear biocombustibles

Entonces, ¿por qué la gente afirma que los biocombustibles son neutros en carbono? Si se cultivan a partir de plantas y luego se quema el combustible, esto no parece particularmente diferente de los combustibles fósiles, como el petróleo. Bueno, la diferencia es que se cree que la cantidad de dióxido de carbono liberado cuando se quema el combustible es la misma que la cantidad de dióxido de carbono que las plantas absorbieron cuando crecieron. Por lo tanto, la sustitución de los combustibles fósiles por biocombustibles debería reducir la cantidad de dióxido de carbono liberado a la atmósfera.

Desafortunadamente, hay un problema con esta imagen. Producir biocombustibles no es solo cuestión de cultivar algunas plantas. El proceso en sí produce dióxido de carbono. Desde los fertilizantes utilizados para producir las plantas, pasando por el transporte de esos combustibles, pasando por los procesos que se llevan a cabo en las instalaciones de producción, hay muchos costos, lo que significa que los biocombustibles no son verdaderamente neutros en carbono.

Añádase a esto los problemas del uso de la tierra: el cultivo de plantas a medida que los biocombustibles ocupan un espacio de tierra que el bombeo de petróleo del suelo simplemente no hace, tierra que a menudo se despeja talando árboles antiguos. Por lo tanto, está bastante claro que debemos tener cuidado al tratar los biocombustibles como si estuvieran al mismo nivel que otras fuentes renovables.

Las empresas a menudo se salen con la suya con este truco de uso de la tierra al cultivar sus plantas de biocombustible en países en desarrollo, lo que hace que sus operaciones occidentales parezcan neutrales en carbono. Este tipo de trucos ha hecho que la gente sea bastante cínica sobre el biocombustible, pero tiene un lugar para hacer que la sociedad sea más neutra en carbono, cuando el uso de la tierra se gestiona con cuidado y se hace en el lugar correcto y de la manera correcta.


La deforestación es un problema real, más debido a la tecnología
La deforestación es un problema real, más debido a la tecnología

Resumen de la lección

La actividad neutra en carbono es cualquier actividad que no libera dióxido de carbono neto a la atmósfera. Muy pocas actividades en el mundo son realmente neutrales en carbono, pero puede realizar actividades que sean prácticamente neutras en carbono y luego plantar algunos árboles para compensar la diferencia.

El biocombustible es un combustible controvertido, debido a los argumentos sobre hasta qué punto es realmente carbono neutral. El biocombustible es un reemplazo potencial de los combustibles fósiles, que se crea a partir de plantas que se pueden cultivar rápidamente, a diferencia de los combustibles fósiles que tardan millones de años en desarrollarse. Se dice que los biocombustibles son neutros en carbono porque el dióxido de carbono que absorben las plantas es igual al dióxido de carbono que se libera cuando se quema el combustible. Esto significa que no libera dióxido de carbono adicional a la atmósfera.

Sin embargo, el biocombustible no es verdaderamente neutral en carbono, debido a los procesos utilizados en su producción. Cosas inevitables como el transporte, la refinación, la construcción de equipos, etc., harán que inevitablemente no sea neutral en carbono. Las cosas empeoran cuando se despeja la tierra para crear espacio para el cultivo de biocombustibles, porque los árboles viejos a menudo se talan en este proceso. Cuando eso sucede, liberan dióxido de carbono adicional al medio ambiente, lo que podría hacer que todo el proceso sea tan malo como los combustibles fósiles que se supone que reemplazan los biocombustibles.

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