Rodrigo Ricardo

Catastrofismo: definición, teoría y Cuvier

Publicado el 19 septiembre, 2020

Desafiando las normas sociales

Comencemos nuestra investigación sobre este tema con una pregunta simple. ¿Están vivos los dinosaurios, los mamuts lanudos, los mastodontes, los gatos con dientes de sable y los perezosos gigantes? ¡La respuesta es no, por supuesto! Por supuesto que todavía no están vivos, porque todas estas especies están extintas .

La extinción ocurre cuando todos los miembros de una especie han muerto. Y aunque la idea de la extinción puede parecer un lugar común hoy en día, a fines del siglo XVIII no era un concepto ampliamente aceptado. George Cuvier (1769-1832) fue un anatomista que desafiaría esta norma social. Si bien no fue la primera persona en especular sobre la extinción, fue el primero en proporcionar la evidencia necesaria para establecer la extinción como un proceso natural.

Evidencia de extinción

Georges Cuvier pasó mucho tiempo estudiando fósiles de elefantes cerca de París, Francia. Lo que descubrió fue que los fósiles de elefantes diferían de los huesos de los elefantes vivos. Cuanto más miraba Cuvier, más diferencias encontraba. Los elefantes fósiles de Cuvier diferían de los elefantes asiáticos e indonesios, así como de los fósiles de elefantes de otras partes del mundo. Cuvier concluyó que estos elefantes fosilizados deben representar especies que se han extinguido.

Si bien esta no fue exactamente una opinión popular inicialmente, Cuvier persistió. Estudió más fósiles de animales grandes que no se pueden encontrar viviendo en ninguna parte de la Tierra. La única conclusión lógica apuntaba hacia la extinción. Pero, ¿cómo ocurrió la extinción? Basado en evidencia fósil, Cuvier sospechó que ocurrían episodios periódicos de extinción. Había establecido la extinción como un hecho, pero sus mecanismos seguían siendo un misterio.

Mamut lanudo y mastodonte americano
Mamut lanudo y mastodonte americano

Extinción masiva

Después de un tiempo, los científicos comenzaron a descubrir las causas de la extinción. Aunque Cuvier no viviría para verlo, los científicos establecieron que aproximadamente el 99% de todos los organismos que alguna vez han vivido se han extinguido.

Muchas de estas extinciones ocurrieron lentamente, pero de vez en cuando la Tierra experimentaría una extinción masiva . Las extinciones masivas ocurren cuando un número anormalmente grande de especies muere dentro de un período de tiempo limitado. El evento de extinción masiva más famoso es posiblemente la extinción de dinosaurios ( extinción del Cretácico ), sin embargo, esta es solo una de las cinco extinciones masivas más importantes en la historia de la Tierra (¡y ni siquiera es la más grande!). Los otros incluyen las extinciones Ordovícico , Devónico , Pérmico y Triásico .

Causa de extinción masiva

Aquí es donde la historia de la extinción se vuelve realmente interesante. ¿Por qué ocurren las extinciones masivas? Una idea se conoce como catastrofismo . Esta es la idea de que la Tierra se ve ocasionalmente afectada por eventos violentos repentinos, de corta duración, que posiblemente tengan un alcance mundial. Esto es lo opuesto al uniformismo (también conocido como gradualismo ), que se define por cambios graduales más pequeños en la Tierra; en otras palabras, cosas que nunca notarías en el día a día, como la erosión de una montaña. Los eventos catastróficos cambian tanto el planeta que muchos organismos no pueden sobrevivir. Esos organismos mueren y nuevos organismos toman su lugar. ¡Esta es básicamente la razón por la que nosotros, los mamíferos, pudimos elevarnos al nivel que hemos alcanzado hoy!

Por ejemplo, volvamos a la extinción de los dinosaurios. Hace aproximadamente 65 millones de años, un meteorito golpeó la Tierra cerca de la península de Yucatán en México (el cráter de impacto ha sido descubierto y está mayormente bajo el agua). Este impacto provocó un cambio dramático en el clima y finalmente condujo a la extinción masiva de dinosaurios al final del período Cretácico. Esta extinción masiva es un ejemplo de catastrofismo. Los impactos de meteoritos, las edades de hielo y la acidificación de los océanos son todos fenómenos catastróficos que pueden causar eventos de extinción masiva. De hecho, es bastante probable que las cinco grandes extinciones masivas sean el resultado del catastrofismo.

Resumen de la lección

George Cuvier fue un anatomista que estudió los restos fosilizados de elefantes. Se dio cuenta de que sus huesos fósiles diferían de los huesos de elefantes vivos. Esto llevó a Cuvier a proponer que los organismos se extinguieran . La extinción es cuando ningún miembro de una especie permanece vivo. Una mayor investigación del registro fósil llevó a la comprensión de que la Tierra experimenta extinciones masivas periódicas . Las extinciones masivas ocurren cuando un número anormalmente grande de especies muere en un tiempo limitado. Las causas de estas extinciones varían, pero todas pueden surgir debido al catastrofismo . El catastrofismo es la idea de que la Tierra se ve afectada ocasionalmente por eventos violentos, repentinos y de corta duración que hacen que el planeta sea inhabitable para muchos organismos, lo que lleva a su extinción.

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