Medio ambiente y ecología

John Muir: Hechos, libros y logros

Por Rodrigo Ricardo

La vida de John Muir

Si alguna vez necesita un descanso del ajetreo de la vida cotidiana o simplemente desea estar en contacto con la naturaleza, puede considerar la posibilidad de escapar a un parque nacional o monumento nacional. No estará solo: ¡los parques reciben a casi trescientos millones de visitantes al año! Sin embargo, a pesar de tantos invitados, los parques aún logran sentirse salvajes y abiertos; combinados, los sitios del sistema de parques nacionales son más grandes que Nuevo México, el quinto estado más grande del país.

Es fácil dar por sentados estos hitos naturales. Pero probablemente quedarían manchados sin el trabajo y la voz de John Muir , el ‘Padre de los Parques Nacionales’ y el principal conservacionista en la historia de Estados Unidos .

John Muir no comenzó su vida en esta pista. No fue criado para adorar la naturaleza. Su padre, Daniel Muir, dictó estudios bíblicos estrictos para John y sus siete hermanos mientras crecían en Escocia. (John fue el tercer hijo, nacido en 1838.) La curiosidad nativa de John lo llevó con frecuencia al aire libre, incluso cuando el descuido de sus estudios fue recompensado con azotes. No practicó activamente el cristianismo de adulto, aunque experimentó y discutió la naturaleza con la misma reverencia que su padre tenía por la religión.

La familia Muir emigró a los Estados Unidos y se estableció en Wisconsin en 1849. Allí, John estudió en la Universidad de Wisconsin-Madison durante dos años. Nunca se graduó. En lugar de seguir un solo curso de estudio, tomó las clases que más le interesaban, en particular geología, botánica y química. Desarrolló este amor por las ciencias a lo largo de su vida.

Durante la Guerra Civil Estadounidense y poco tiempo después, Muir exploró partes de América del Norte desde Canadá hasta Cuba. Trabajó en varios trabajos ocasionales en el camino. Estos viajes formaron la base de algunos de sus escritos más influyentes. En última instancia, se instaló, tanto como se “asentaría”, en el norte de California. Allí, se encariñó especialmente con la región de Yosemite. Si bien estudió trozos enteros del oeste de los Estados Unidos durante su vida, muchos de sus esfuerzos de preservación se centraron en Yosemite, que seguía siendo importante para él.

Sus hazañas

John Muir hizo varias contribuciones notables a las ciencias naturales. Por ejemplo, fue una de las primeras personas en proponer que los glaciares, no terremotos, habían formado el valle de Yosemite. Los glaciares lo fascinaban; registró cientos de glaciares de Alaska sin estudiar en sus viajes al norte. Sin embargo, sus hazañas científicas ahora son en gran parte notas al pie de su mayor legado.

Los logros más duraderos de Muir tienen que ver con la preservación y conservación de la naturaleza salvaje de Estados Unidos a través de parques nacionales y otras tierras protegidas de manera similar. Hoy en día, estos caen bajo el paraguas del Servicio de Parques Nacionales. En la época de Muir, ya existían algunos parques individuales, como Yellowstone. Pero no existía un sistema integrado de tierras protegidas, ninguna agencia federal para supervisar su conservación.


John Muir, sentado en un lago, 1902

Los apasionados escritos de Muir sobre cómo preservar tierras preciosas (con la ayuda de su activa petición) inspiraron al Congreso a formar el Parque Nacional Yosemite y el Parque Nacional Sequoia en 1890. Sin embargo, el control de los parques era errático a nivel estatal. El pastoreo, la tala y otras actividades pusieron en peligro los parques. Muir creía que el control federal de estos parques sería más consistente y eficiente. Cuando el presidente Theodore Roosevelt visitó Yosemite en 1903, Muir lo convenció de los beneficios de la administración federal. Tres años más tarde, Roosevelt transfirió el control de la tierra al gobierno de Estados Unidos.

Estas elocuentes filosofías sobre el carácter sagrado de la tierra dieron forma directamente a la misión del Servicio de Parques Nacionales. El NPS se formó en 1916, casi dos años después de la muerte de Muir. Hasta el día de hoy, el Congreso crea parques nacionales en los Estados Unidos para conservar áreas de importancia natural única. Estos parques están protegidos del desarrollo y restringen cómo se pueden usar las tierras, a fin de protegerlas para las generaciones futuras. Hoy, Estados Unidos tiene 59 parques de este tipo, y sigue contando.

La preservación de la tierra siempre ha tenido sus oponentes y sus partidarios. En 1892, Muir y otros formaron Sierra Club, una organización ambiental con sede en San Francisco. Además del montañismo y otras actividades al aire libre, sus miembros se esforzaron por proteger los entornos cercanos del desarrollo. El Club no siempre tuvo éxito; perdió su primera causa importante cuando el valle de Hetch Hetchy se convirtió en un embalse. Sin embargo, el Sierra Club perseveró. Actualmente cuenta con más de dos millones de miembros y todavía tiene un papel activo, según su lema, en la exploración, el disfrute y la protección del planeta.

Sus trabajos

Muir escribió constantemente a lo largo de su vida adulta. Publicó decenas de artículos, algunos de ellos investigación de campo especializada para revistas científicas, otros relatos populares de la naturaleza para revistas. A medida que envejecía, dedicó más tiempo a revisar sus notas, escribir nuevas narrativas y compilar su trabajo en forma de libro.

A pesar de su pasión por el tema, a Muir le resultaba difícil escribir. Su secretaria observó cómo trabajaba con cada oración, cada palabra, sintiendo que ningún escrito podría reproducir la experiencia de adentrarse en el desierto.

No obstante, Muir publicó media docena de libros en su propia vida, y cinco más se publicaron en los años inmediatamente posteriores a su muerte. Algunas de sus obras significativas incluyen:

  • La historia de mi niñez y juventud , recordando su educación religiosa
  • A Thousand-Mile Walk to the Gulf , que narra su caminata de Indiana a Florida cuando era joven
  • Viaja por Alaska y escribe en un diario sus diversas exploraciones de los glaciares, ríos, bosques, geología y botánica de Alaska.
  • Mi primer verano en la Sierra , narrando su experiencia de conversión en las montañas de California.

Varios otros volúmenes de los escritos de Muir se han publicado póstumamente. Muchos de ellos recopilan sus ensayos y fragmentos de libros anteriores.

Resumen de la lección

John Muir fue el conservacionista medioambiental estadounidense preeminente del siglo XIX y principios del XX. Su reverencia espiritual por las tierras salvajes apasionó al movimiento ambientalista e inspiró la creación del Servicio de Parques Nacionales. Si bien el papel de las tierras públicas todavía se debate hoy en día, la mayoría de los conservacionistas y conservacionistas pueden rastrear sus raíces filosóficas en los vívidos escritos de Muir.

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