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Métodos de investigación ecológica: observación, modelado y experimentación

Publicado el 21 agosto, 2021

¿Qué es la ecología?

El mundo natural está interconectado de formas complejas y difíciles de digerir. Si alguna vez ha estudiado las redes tróficas, sabrá que cada animal de un ecosistema en particular afecta a los demás. Si un ave rapaz en particular se ve afectada por una enfermedad mortal, la población de animales de los que se alimentan aumentará.

Y si un tipo particular de planta está siendo superado por algo que introdujeron los humanos, eso afectará a los animales que se alimentan de esas plantas. Cualquier cambio en un ecosistema afecta a otras partes del mismo. La ecología se trata de comprender esos efectos.

La ecología es el estudio de cómo los organismos se relacionan entre sí y con su entorno. A diferencia de la biología, que se centra más en la forma en que funcionan los cuerpos de los animales y las plantas, y la zoología, que se centra más en el comportamiento animal, la ecología se centra específicamente en las relaciones entre ellos. Comprender esas relaciones puede ser difícil, por lo que la investigación está en el centro del proceso. Los ecosistemas están cambiando todo el tiempo, tanto debido a las fluctuaciones naturales como a la enorme influencia que los humanos están teniendo en las especies de todo el mundo.

De hecho, actualmente estamos experimentando uno de los eventos de extinción más grandes en la historia del mundo. A esto lo llamamos la extinción del Holoceno , porque el Holoceno es el período de la historia en el que los humanos son la fuerza dominante en la Tierra. Esto hace que sea muy importante que estudiemos ecología, para que podamos comprender los cambios que están sucediendo en este momento.

Repasemos algunos de los principales métodos de investigación utilizados por los ecologistas y hablemos de lo que implican. Los tres principales métodos de investigación utilizados son la observación, el modelado y la experimentación.

Observación

La observación es exactamente lo que parece: es donde se observa el mundo natural, tanto plantas como animales, generalmente durante largos períodos de tiempo para ver qué cambios suceden. La mayoría de los cambios ambientales naturales ocurren durante períodos muy prolongados. Sin embargo, a medida que estudiamos los efectos humanos, ese período de tiempo se acorta.

Los ecologistas observan las poblaciones de muchas formas. Pueden capturar y liberar animales, tomar muestras de sangre y evaluar su salud, y colocarles un collar por radio para que puedan rastrear sus movimientos. O podrían hacer encuestas simples, contando los animales que ven.

Las encuestas directas son donde los científicos observan a los animales directamente usando sus ojos o herramientas como binoculares. Las encuestas indirectas son donde los científicos buscan signos de animales, como sus heces o los restos de presas. Al recopilar este tipo de datos con regularidad, pueden averiguar cómo están cambiando las poblaciones.

Modelado

El modelado implica la creación de representaciones de fenómenos de la vida real, ya sea físicamente o en la actualidad, con mayor frecuencia en una computadora. Hay muchos tipos de modelos que los ecologistas pueden utilizar. Por ejemplo, podrían poner etiquetas de GPS en animales y luego usar la computadora para crear un modelo de los movimientos del animal.

O pueden crear una simulación por computadora de una red alimentaria, para tratar de predecir qué cambiará según la suerte de un animal en particular. Científicos de EE. UU. Crearon un modelo del ecosistema de Yellowstone, que incluía el seguimiento de los movimientos de lobos, bisontes, alces y osos, observando la ubicación de la vegetación, la cantidad de nieve y la actividad volcánica en el área. Este tipo de modelado fue particularmente crucial cuando consideraron por primera vez reintroducir lobos en el ecosistema.

Experimentación

La experimentación suele ser donde realmente cambias algo sobre el entorno y ves cuál es el resultado. Pero en ecología también puede significar observar un cambio particular que está ocurriendo y analizar los resultados como si fuera un cambio que hiciste como parte de un experimento.

Los experimentos de ecología se pueden realizar tanto en el laboratorio como en la naturaleza. Un laboratorio proporciona mucho control. Puede manipular o presentar un comportamiento animal en particular y observar las consecuencias. Sin embargo, los resultados pueden ser completamente irreales cuando los compara con lo que podría suceder en el campo.

Hacer experimentos en el campo es más preciso, especialmente en términos de la forma en que los animales y las plantas interactúan entre sí. Pero trabajar en el campo significa que a veces es difícil averiguar qué causó que sucediera algo; a menudo hay demasiadas variables.

Resumen de la lección

La ecología es el estudio de cómo los organismos se relacionan entre sí y con su entorno. Esto es de vital importancia hoy en día, ya que los seres humanos están teniendo enormes efectos en los ecosistemas, lo que hace que muchos animales se extingan. Los ecologistas pueden estudiar qué efectos tienen esos cambios en otras partes del ecosistema. Los ecologistas estudian los ecosistemas a través de la investigación, de los cuales hay tres métodos principales:

  • Observación , u observar el mundo natural con los ojos o dispositivos como binoculares, ya sea directamente observando animales o indirectamente buscando heces y presas.
  • Modelar o crear representaciones, generalmente en una computadora, de ecosistemas o movimientos de animales para averiguar cuáles podrían ser los efectos de un cambio.
  • Experimentación : mirar datos para ver cómo un cambio afectó a un ecosistema, o hacer un cambio en el laboratorio y monitorear los resultados. Los experimentos de laboratorio son más controlados, pero menos realistas. Los experimentos de campo son más precisos pero dificultan establecer la causa y el efecto.

Usando una combinación de estos métodos, los ecologistas pueden aprender mucho sobre cómo funcionan los ecosistemas.

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