¿Qué es el polonio? – Hechos y usos en la vida cotidiana

Publicado el 30 octubre, 2020 por Rodrigo Ricardo

¿Qué es el polonio?

Se llama el “veneno perfecto” y ha matado a un puñado de personas, tanto accidental como intencionadamente. Uno de los casos más famosos de asesinato y polonio pertenece a Alexander Litvinenko, un ruso que desertó a Gran Bretaña y habló enérgicamente contra el régimen ruso. Se cree que un ex agente de la KGB colocó poloinio-210 en el té de Litveninko. Le tomó alrededor de tres semanas matar a Litvinenko, y durante ese tiempo su sistema inmunológico se cerró, perdió el cabello y experimentó un dolor agonizante. La gente cree que el polonio es un veneno perfecto porque es difícil de detectar y, una vez en el cuerpo, la muerte es inminente.

Si bien colocar polonio en el té de alguien y hacer que lo ingiera es una forma segura de matar a una persona, el polonio también puede causar problemas por exposición accidental. Marie Curie, una científica polaca, descubrió el polonio con su esposo en 1898 y murió a los 60 años de anemia aplásica atribuida a años de contacto con materiales radiactivos, como el polonio.


Marie Curie en la década de 1920.
En ese momento no se conocían los efectos adversos de la radiación y Curie a menudo transportaba elementos radiactivos sin la protección adecuada.
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La hija de Marie Curie, Irene Joliot-Curie, también científica, murió de leucemia a los 50 años. Se cree que la leucemia se debió a una exposición accidental al polonio que ocurrió 10 años antes de su muerte. Por supuesto, Irene Joliot-Curie también estuvo expuesta a otros materiales radiactivos, por lo que puede haber sido la culminación del contacto con estas sustancias.

Hechos del polonio

Pero, además de ser un veneno perfecto, ¿qué es el polonio exactamente? Excelente pregunta. El polonio es un elemento radiactivo metálico de color gris plateado que contiene 84 protones y es un sólido a temperatura ambiente.

Si bien el polonio se puede encontrar en la naturaleza (como lo descubrieron los Curie), es raro. De hecho, si tomas una tonelada de mineral de uranio, solo encontrarás 0,0001 gramos de polonio dentro de ese mineral. Hoy en día se fabrica en un laboratorio agregando neutrones al bismuto, lo que lo hace inestable. Cuando este bismuto inestable se descompone (se descompone), forma polonio.

El polonio lleva el nombre de Polonia, donde nació su descubridor (Marie Curie). La mayor parte del polonio producido proviene de Rusia.

Veamos algunos otros datos sobre el polonio.

  • Es cientos de veces más radiactivo que el uranio.
  • Emite un resplandor azul a medida que se descompone o se descompone. De hecho, Marie Curie describió el resplandor radiactivo como “luces de hadas”.
  • El polonio tiene más isótopos, o formas de un elemento con un número variable de neutrones, que cualquier otro elemento.
  • Todos los isótopos del polonio son radiactivos.
  • El polonio se encuentra en los cigarrillos. Esto se debe a que los fertilizantes que se usan para cultivar tabaco contienen elementos que se descomponen en polonio.
  • Existe un debate sobre si el polonio es un metal o un metaloide, que es un elemento que tiene propiedades metálicas y no metálicas.

Usos del polonio

Ya sabes que el polonio puede usarse para matar personas, pero ¿qué otros usos tiene este elemento? Lo crea o no, el veneno perfecto se puede utilizar para eliminar la electricidad estática en máquinas que enrollan láminas de metal, alambre o papel. También se puede utilizar para eliminar el polvo de películas fotográficas. Sin embargo, debido a su radiactividad, la gente está eliminando el polonio para estos fines.

Cuando el polonio se descompone, libera mucha energía. Debido a esto, se usaron calentadores que usaban polonio en los módulos de aterrizaje lunares rusos para mantener los instrumentos calientes por la noche.


Modelo de módulo de aterrizaje lunar
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Resumen de la lección

La lista de víctimas de Polonium incluye a Alexander Litvinenko e Irene Joliot-Curie, y puede ser parcialmente responsable de la muerte prematura de Marie Curie.

El polonio es un metal radiactivo gris plateado con 84 protones. En esta lección, también aprendimos algunos otros datos sobre el polonio, que incluyen:

  • Fue descubierto por Marie Curie y su esposo en 1898 y lleva el nombre de la tierra natal de Marie Curie, Polonia.
  • Se puede encontrar en la naturaleza, pero es poco común.
  • Es un sólido a temperatura ambiente.
  • Tiene más isótopos que cualquier otro elemento y todos los isótopos son radiactivos.
  • Tiene usos inesperados, como prevenir la electricidad estática en láminas de metal, alambre y rodillos de papel.
  • También se utiliza para generar calor en vehículos de exploración espacial y para eliminar el polvo de películas fotográficas.

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