Rodrigo Ricardo

¿Qué son las algas? – Definición, características y ejemplos

Publicado el 12 septiembre, 2020

Osos polares verdes

Me encanta ir al zoológico. Me gusta ver a los animales exóticos de todo el mundo alineados, uno tras otro. Mi favorito siempre han sido las exhibiciones de osos. Esos enormes depredadores en todos los colores diferentes son el pico de los depredadores norteamericanos. Me gusta empezar con los osos negros. Es posible, aunque poco probable, que pueda despertarme por la mañana, mirar por la ventana y ver un oso negro paseando por mi patio trasero. Amo esa conexión.

Los siguientes son los osos pardos. Son tan enormes y poderosos. El último recinto alberga a los osos polares, hermosas bestias blancas, perfectamente evolucionadas al paisaje helado del Ártico. Pero espera. Ese oso polar no es blanco. ¡Es verde! ¿Es una especie de oso polar duende irlandés?

¿Creería que el color verde se debe a organismos microscópicos que viven dentro de los pelos individuales del oso? Evolution produjo un abrigo de piel hecho de tallos de pelo huecos para ayudar a aislar al oso polar del ambiente frío y hostil en el que vive. Aquí, en los Estados Unidos más templados, esos pelos huecos y transparentes se han convertido en un ecosistema propio.

Las algas se han aprovechado del pelaje claro, protegido y bañado por el sol de los osos polares del zoológico que crecen dentro de cada tallo de pelo. Las algas no lastiman al oso. ¡Simplemente hacen que parezca más festivo cada día de San Patricio!

Algas

Pero, ¿qué son exactamente las algas ? Algas es el nombre que se le da a un grupo grande y diverso de microorganismos oxigenados, fototróficos y eucariotas. Las algas son eucariotas, lo que significa que tienen un núcleo. Esto las diferencia de las bacterias y las cianobacterias fotosintéticas . Son fotótrofos oxigenados, lo que significa que utilizan la luz como fuente de energía para el crecimiento y producen oxígeno como subproducto, como las plantas.

Pero lo que distingue a las algas de las plantas es que las algas no tienen ninguna diferenciación de tejidos. Las plantas pueden diferenciar sus tejidos en raíces, troncos y hojas, todos tipos de tejidos muy diferentes. Por el contrario, las algas están compuestas por células que generalmente son todas iguales.

A pesar de las diferencias entre plantas y algas, muchas especies de algas están estrechamente relacionadas con las plantas. Pero las algas son muy diversas. Algunas algas, como Euglena , están más cerca evolutivamente de protozoos unicelulares que de plantas. La principal característica unificadora que determina si una especie se considera alga es que todas las algas contienen o tienen un ancestro muy reciente que contenía clorofila a .

Clorofila a a a

Como es habitual, en biología hay varias excepciones a las reglas de las algas. ¿Recuerdas esas Euglena que están más relacionadas con los protozoos que con las plantas? Algunas especies de Euglena perderán espontáneamente sus cloroplastos y continuarán viviendo como algas que nadan libremente y que se alimentan absorbiendo nutrientes del medio ambiente.

Otro género, Prototheca , también ha perdido sus cloroplastos y se ha convertido en parásito. Prototheca se ha encontrado en la piel y en las articulaciones de los perros y, más raramente, en los seres humanos, provocando inflamación. Pero estas son excepciones, ya que la gran mayoría de las algas son fotótrofos obligados.

Diversidad de algas

La diversidad también se extiende a otros aspectos de la vida de las algas. Muchas algas viven y crecen como células microscópicas individuales. Otros forman largas cadenas de células llamadas filamentos. Otras algas, como algunas algas marinas, pueden formar grandes agregados de células de hasta 50 metros de largo.

Las algas se pueden encontrar en casi cualquier ambiente que sea húmedo y reciba suficiente luz solar para crecer. Los suelos húmedos y el agua dulce y salada suelen estar repletos de algas. Son uno de los principales miembros de la comunidad de fitoplancton oceánico. El fitoplancton son las grandes poblaciones de microbios que flotan libremente que se encuentran en los océanos. Se estima que estas algas planctónicas y cianobacterias son responsables del 80% de la fotosíntesis total en la Tierra.

Además de las fuentes de agua naturales, las algas son un habitante común de piscinas, tanques de almacenamiento de agua y tanques de peces. Es común ver a los peces hurgando y comiendo las algas que crecen en el cristal de los acuarios, una forma ecológica de afrontar este problema.

Ejemplos de algas

Hay un par de grupos de algas más comunes y conocidos.

El primer grupo son las diatomeas, que tienen una pared celular compuesta de sílice. La sílice es el componente principal de la arena y se utiliza para fabricar cables de fibra óptica y vidrio, por lo que crea una pared celular muy fuerte. Las diatomeas forman paredes de células de sílice que son muy intrincadas, geométricas y diversas. Cuando la diatomea muere, las paredes de las células huecas de sílice se hunden hasta el fondo del océano, donde pueden resistir la descomposición durante millones de años. Como resultado, hay diatomeas fósiles bellamente conservadas que tienen alrededor de 200 millones de años.

Otro gran grupo son los dinoflagelados, formado por muchos organismos diversos, incluidas las algas fototróficas. Este grupo diverso incluye algunas especies que viven en simbiosis con los corales en los arrecifes. El coral proporciona refugio a los dinoflagelados, mientras que las algas comparten nutrientes con el coral. Durante la fotosíntesis, las algas capturan dióxido de carbono del agua y lo transforma en carbono orgánico que puede ser utilizado por las algas pero también compartido con el coral. La salud del arrecife depende de la supervivencia de ambos organismos.

Otros dinoflagelados también pueden existir como células que nadan libremente. ¿Alguna vez has oído hablar de la floración de algas? Una floración de algas es una explosión poblacional masiva de organismos fototróficos que flotan libremente, a menudo compuestos de dinoflagelados, que generalmente ocurre a partir de una afluencia de nutrientes, específicamente nitrógeno y fósforo. Algunas especies de algas liberan compuestos tóxicos en el agua. Durante una floración, los niveles pueden llegar a ser tan altos que los peces mueren en grandes cantidades. Los seres humanos que consumen agua también pueden enfermarse gravemente.

Resumen de la lección

Repasemos el mundo de las algas.

Las algas son un grupo de microorganismos oxigenados, fototróficos y eucariotas. Las algas tienen un núcleo, existen como células microscópicas y generan oxígeno a través de la fotosíntesis. La mayoría de las algas utilizan clorofila a como pigmento fotosintético dominante.

Las algas pueden vivir en casi cualquier entorno siempre que haya humedad y luz solar adecuada para su crecimiento. Esto puede incluir fuentes de agua naturales y artificiales y suelos húmedos. Las algas pueden crecer como células individuales, filamentos largos o agregados enormes, pero no hay diferenciación de tejidos en las colonias de algas.

Las diatomeas son un grupo de algas que forman paredes celulares geométricas complejas de sílice. Esta sílice es muy resistente a la descomposición, lo que da como resultado lechos fósiles muy impresionantes de más de 200 millones de años.

Arrecife de coral dinoflagelados

Los resultados del aprendizaje

Después de ver este video, los estudiantes deberían poder:

  • Definir algas
  • Explica en qué se diferencian las plantas y las algas.
  • Comprender qué es necesario para que crezcan las algas.
  • Recuerda algunos tipos de algas, como las diatomeas y los dinoflagelados.
  • Explica cómo las algas pueden ser tóxicas.

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