Cohete Saturno V: historia, tamaño y hechos

Publicado el 4 noviembre, 2020 por Rodrigo Ricardo

Prólogo

El 25 de mayo de 1961, el presidente Kennedy dijo al Congreso: “… esta nación debería comprometerse a lograr el objetivo, antes de que termine esta década, de llevar a un hombre a la Luna y devolverlo sano y salvo a la tierra”. Crecimos con comunicaciones por satélite y GPS, el espacio exterior no parece un gran problema, pero en ese entonces era una nueva frontera. El desafío de Kennedy emocionó a un país que se enojó porque la Unión Soviética había enviado primero un satélite y un hombre al espacio. El Congreso y el público aceptaron el desafío.


El discurso de 1961 de Kennedy comenzó el programa Apollo
1961 Discurso de Kennedy

Planificación de una misión lunar

La mayoría de la gente imaginaba que la forma de ir a la Luna era con un cohete que aterrizaría y regresaría. Pero había un gran problema: el peso. Superar la gravedad de la Tierra y la Luna requeriría mucho combustible.

Otra idea fue montar el cohete en el espacio. Se necesitó mucho menos combustible, pero la construcción de una estación espacial para hacer esto no se pudo hacer dentro del plazo de 1969.

Entonces la NASA decidió construir un gran cohete, pero con una pequeña carga útil, el sistema Apolo. Eso era todo lo que volvería de la Luna.

Construyendo el cohete


Cohete Júpiter-C en plataforma de lanzamiento
Cohete Júpiter-C

América ya tenía misiles. Durante la Segunda Guerra Mundial, el ingeniero alemán Wernher von Braun había diseñado cohetes V-2 para lanzar explosivos sobre Inglaterra. Después de la guerra, su equipo fue llevado a Estados Unidos para construir cohetes más grandes que transportarían bombas atómicas. Para 1960, sus misiles Júpiter habían lanzado satélites y von Braun dirigió el Centro Marshall de Vuelos Espaciales. A partir de aquí diseñó la siguiente serie. Nombrados en honor al planeta más allá de Júpiter, los cohetes Saturno debían llevar a los hombres a la Luna.

El Saturno C1 ya estaba en desarrollo y finalmente se convirtió en el Saturno 1. Un modelo posterior fue el 1B, y en la década de 1970 puso a los astronautas en órbita terrestre. Pero era demasiado pequeño para una misión a la Luna. Los modelos 2, 3 y 4 nunca se construyeron. Finalmente, en 1962, se diseñó el Saturno 5, con el número ‘V’.


von Braun de pie junto a los motores principales de un Saturno V
Von Braun en la base de Saturno V

Saturno V era un cohete de tres etapas. La parte más baja estaba propulsada por cinco enormes motores F-1 alimentados por oxígeno líquido (LOX) y queroseno. Fue construido por Boeing. La segunda etapa fue realizada por North American Aviation y era un tanque de combustible gigante lleno de LOX e hidrógeno líquido que disparaba cinco motores J-2. La tercera etapa fue la segunda etapa de un cohete Saturno 1B con un J-2. IBM fabricó los instrumentos.

Juntar estas piezas significó construir un edificio de ensamblaje de vehículos , la estructura de un solo piso más grande del mundo. Con más de 129 millones de pies cúbicos, se pueden formar nubes de lluvia en el interior. Grúas gigantes ensamblaron el cohete y un enorme rastreador llevó el cohete en una plataforma a la plataforma de lanzamiento.


Edificio de ensamblaje de vehículos, 526 pies de altura
Edificio de ensamblaje de vehículos

Cuando terminó, el Saturno V tenía 334 pies de altura, 363 con la carga útil del Apolo, que es 58 más que la Estatua de la Libertad. Tenía un diámetro de 33 pies. Vacío pesaba 206 toneladas, alimentó 3350 toneladas. Podría enviar 52 toneladas a la Luna.

A la Luna

El primer Saturn V no estaba destinado a volar, sino a ser un modelo de prueba completo. Se encendió en 1966. Von Braun entonces quería un vuelo de prueba de cada etapa, pero para cumplir con el plazo no había tiempo. Así que en 1967 se lanzó un cohete completo y funcionó bien. De hecho, a excepción de una falla en la tercera etapa del Apollo 6 no tripulado, cada Saturn V construido hizo el trabajo para el que fue diseñado. (La explosión del Apolo 13 estaba en la carga útil, no en el cohete).

Con 7,6 millones de libras de empuje, los cinco motores principales del Saturno emitieron un poderoso rugido que mantuvo a la gente a distancia. La primera etapa solo se quemó durante 161 segundos hasta que alcanzó las 42 millas de altura, luego cayó al océano. La segunda etapa llevó a la nave hasta 161 millas en 6 minutos; luego también se separó y cayó. El tercero llevó la carga útil del Apolo a órbita y luego la empujó hacia la Luna.


Apolo 11 despega hacia la Luna, 16 de julio de 1969
Despegue del Apolo 11

Los primeros vuelos de Apolo se lanzaron sin personas, los últimos con tripulaciones en órbita o hacia la Luna. Con el lanzamiento del Apolo 11 en 1969, se cumplió el plazo de Kennedy. En 1972, el Apolo 17 fue la última misión a la Luna. El uso final de un Saturn V fue en 1973 cuando la tercera etapa fue enviada a órbita como Skylab , una estación espacial temporal.

Después

Además del modelo de prueba, solo se construyeron 15 cohetes Saturno V. Solo 13 de ellos volaron. Con una factura de diseño de la década de 1960 de $ 7.5 mil millones y un costo de $ 431 millones por cada lanzamiento, eran simplemente demasiado caros. Kennedy estaba muerto, el proyecto de ley de la guerra de Vietnam siguió creciendo y después del aterrizaje en la Luna no había ningún objetivo que necesitara un sistema de elevación tan grande.

Los dos cohetes Saturno sin usar, así como el modelo, los motores extra o recuperados y dos etapas de repuesto, se exhiben en varios centros espaciales y museos. Durante cinco misiones Apolo, las terceras etapas fueron lanzadas al espacio y ahora orbitan alrededor del sol (otras cinco apuntaban a la Luna). Los planes del cohete existen, pero los trabajadores y las máquinas para hacer más se han ido.

Saturno V sigue siendo un monumento a un gran proyecto. Se hizo cuando Estados Unidos aceptó un gran desafío y la gente pensó que todo era posible.

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