Ética en los experimentos psicológicos: importancia y ejemplos

Digamos que un psicólogo quería probar si a las personas que tienen sed les va peor en las pruebas de matemáticas que a las personas que están bien hidratadas. Publica un anuncio para los participantes que dice que está llevando a cabo un estudio de habilidad matemática que tomará una hora. Pero cuando aparecen sus participantes, los divide en grupos sedientos y no sedientos. A las personas que no tienen sed se les dan dos vasos de agua y se les hace esperar en una habitación durante una hora y luego realizar una prueba de veinte minutos. Esto es un poco más largo de lo que dijo el psicólogo, pero no están demasiado molestos por eso. Sin embargo, las personas sedientas se ven obligadas a permanecer en una habitación sin agua durante cinco horas antes de realizar una prueba de veinte minutos. Están justificadamente molestos; el psicólogo les hizo sentir una sed incómoda y los mantuvo por mucho más tiempo del que ella dijo.

La importancia de la ética en la investigación psicológica ha aumentado a medida que el campo ha evolucionado. Algunos de los estudios más famosos de psicología no se podrían realizar hoy porque violarían los estándares éticos. Philip Zimbardo diseñó su experimento en la prisión de Stanfordinvestigar las causas del conflicto entre guardias y prisioneros. Zimbardo asignó a algunos estudiantes universitarios a hacer de guardias ya otros a hacer de prisioneros en una “prisión” instalada en el sótano del Edificio de Psicología de Stanford. El experimento rápidamente se salió de control: los guardias rápidamente comenzaron a abusar de los prisioneros por el orden. Zimbardo dejó que esto continuara hasta que su novia visitó la ‘prisión’ y se sorprendió por lo que encontró. El experimento de Zimbardo permitió que sus participantes se lastimaran tanto física como psicológicamente y no sería aprobado por las juntas de revisión de hoy.

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Los estándares éticos en la investigación psicológica están motivados por dos principios fundamentales: daño mínimo y consentimiento informado . El psicólogo que estudiaba la sed y el rendimiento en las pruebas falló en ambos aspectos; hizo que sus participantes se sintieran innecesariamente incómodos y no les dijo cuánto tiempo estarían realmente en el experimento. Es probable que el experimento no sea aprobado por la Junta de Revisión Institucional (IRB) de su universidad . El IRB está a cargo de determinar si el daño causado por un experimento vale su valor potencial para la ciencia y si los investigadores están tomando todas las precauciones posibles para que la experiencia de investigación sea placentera e informativa para los participantes.

El daño minimizado y el consentimiento informado son la base de todo el proceso de diseño y aprobación de la investigación psicológica. Cuando los psicólogos diseñan experimentos, intentan pensar en la forma menos dañina de probar la hipótesis que les interesa. El daño puede ser físico o psicológico; el engaño se considera una forma de daño psicológico que se evita en la medida de lo posible. Si la psicóloga no puede diseñar el experimento sin ningún riesgo de daño, debe entregar a los pacientes un formulario de consentimiento para que lo firmen y que explique claramente todos los riesgos involucrados en la participación en el estudio. La psicóloga que realiza el experimento de la sed tendría que explicar claramente en su formulario de consentimiento que es probable que los participantes sientan una sed incómoda.

Los psicólogos que sienten que deben engañar a sus participantes se encuentran con un desafío único con respecto a los formularios de consentimiento. El engaño es bastante común en la investigación psicológica porque permite a los investigadores diseñar situaciones en las que es más probable que los participantes actúen de forma natural. En otro famoso experimento poco ético, Stanley Milgram les dijo a los participantes que lo estaban ayudando a realizar un experimento sobre el aprendizaje. Hizo que un actor en otra habitación hiciera el papel de “aprendiz” y les dijo a los participantes que administraran descargas eléctricas al aprendiz si se equivocaba en una pregunta. El experimento de Milgram fue en realidad sobre la obediencia– ¿Cuánto tiempo seguirían sus participantes escuchándolo y sorprendiendo al alumno? Pero si les hubiera dicho sus verdaderas metas, claramente habría afectado su comportamiento; Habrían sido mucho menos propensos a ser obedientes si se les hubiera dicho que eso era lo que Milgram estaba probando.

Existe una necesidad genuina de engaño en la investigación psicológica, pero la ética ahora requiere que se minimice y que los pacientes estén completamente informados del engaño en una sesión de interrogatorio una vez finalizado el experimento. Después de cada experimento, ya sea que se trate de un engaño o no, los investigadores explicarán a sus participantes lo que estaban tratando de medir y permitirán que los participantes hagan cualquier pregunta.

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Una consideración final en la investigación psicológica es el uso de animales en experimentos . Algunos psicólogos, particularmente aquellos que estudian los aspectos biológicos de la psicología, sienten que necesitan realizar experimentos con animales. Es posible que quieran probar una nueva droga o hacer una investigación del cerebro que sería claramente poco ética en un ser humano. La Asociación Estadounidense de Psicología permite que se realicen investigaciones en animales, aunque requieren que los investigadores tengan cuidado, al igual que con sus participantes humanos, de minimizar el daño y asegurarse de que el daño que hacen vale la pena por su beneficio científico. La mayoría de los experimentos también se llevan a cabo ahora en animales como ratas, ratones y pájaros; la investigación en primates, como en el famoso experimento de Harry Harlow sobre el amor en monos abandonados, es mucho más restringida.

En resumen, en aras de la ética , se espera que los psicólogos hagan todo lo posible para minimizar el daño y obtener el consentimiento informado de los participantes. El engaño está permitido, pero debe minimizarse, y los participantes deben ser informados de ello una vez finalizado el experimento. La Junta de Revisión Institucional de cada organización de investigación supervisa el proceso de aprobación de la investigación. Se permite la investigación con animales, pero los investigadores deben tratar a los animales con respeto y dignidad.