Sirvientes contratados en la América colonial: Definición y papel en la historia

Publicado el 9 septiembre, 2020 por Rodrigo Ricardo

¿Qué eran los sirvientes contratados?

Los sirvientes contratados eran inmigrantes que no podían pagar los gastos de viaje a América del Norte durante los siglos XVII (1600) y XVIII (1700). Estos inmigrantes firmaron un contrato de emisión por el cual aceptaron trabajar durante 4-7 años para un maestro. Los comerciantes y los capitanes de barcos ofrecieron pasaje gratuito a América del Norte para aquellos que estuvieran dispuestos a firmar estos contratos. Una vez que llegaron a América del Norte, estos sirvientes contratados se vendieron a los que necesitaban trabajadores.

Contrato de sirviente contratado

¿Por qué convertirse en un sirviente contratado?

Imagine que se encuentra disponible una oportunidad de trabajo que requiere un traslado importante a una nueva ubicación. Este trabajo en particular transformará tu vida y te dará la oportunidad de lograr un verdadero éxito. Sin embargo, este trabajo está a miles de millas de su casa y le costará aproximadamente un año de salario ($ 20,000- $ 30,000) para pagar el boleto de avión para llegar allí. Su única opción para cubrir el costo del viaje es trabajar para alguien que pague sus gastos de viaje. Sin embargo, esta persona generosa requiere que trabaje de 4 a 7 años sin compensación para pagar los gastos de viaje.

Si bien el escenario anterior suena algo ridículo en un contexto moderno, miles de inmigrantes ingleses durante los siglos XVII y XVIII se encontraban en esta misma situación, cambiando su libertad y trabajo por un pasaje a América. El sistema de sirvientes contratados ofreció a estos individuos la oportunidad de dejar las difíciles condiciones económicas de Inglaterra, que incluían un alto desempleo y la falta de tierras disponibles para la agricultura, y buscar nuevas oportunidades en América del Norte.

La servidumbre por contrato se convirtió rápidamente en un medio popular para que los inmigrantes encontraran una manera de viajar a América del Norte. El 80% de los inmigrantes que llegaron a la región de Chesapeake durante el siglo XVII eran sirvientes contratados. En Maryland y Virginia, estos inmigrantes proporcionaron a las primeras colonias los trabajadores necesarios para apoyar la nueva y creciente producción de tabaco. Se ofrecieron incentivos a los colonos para que compraran sirvientes contratados y aumentaran la oferta de mano de obra de estas colonias. Se estableció el sistema de derechos de cabeza , que otorgaba 50 acres de tierra a un plantador por cada individuo que se traía a las colonias a nombre de esa persona. Esto incluía tanto a miembros de la familia como a sirvientes. Este sistema se instituyó para aumentar el número de colonos y aumentar las ganancias de las colonias.

Además, la Virginia Company of London , una empresa privada establecida para desarrollar y promover Virginia, publicó anuncios que animaban a los pobres ingleses a firmar un contrato y buscar su riqueza en la nueva colonia. Estos anuncios eran tremendamente engañosos pero ayudaron a fomentar la inmigración.

Condiciones de servidumbre contratada

Si bien los anuncios prometían a los sirvientes contratados propiedad de la tierra y prosperidad, la realidad de la situación era muy diferente. Los sirvientes contratados que llegaron a la región de Chesapeake durante el siglo XVII enfrentaron condiciones de vida desafiantes que hicieron difícil incluso vivir lo suficiente como para cumplir los 4-7 años del contrato de contratación. La falta de alimentos y las enfermedades crearon altas tasas de mortalidad tanto en Virginia como en Maryland. Richard Frethorne, un sirviente contratado que llegó a Jamestown, Virginia en 1623, escribió a su familia en Inglaterra detallando las severas condiciones de vida: ‘Esto es para que comprendan que yo, su hijo, estoy en un caso muy grave debido a este país’ – exclamó Frethorne a sus padres – “que es tal que causa muchas enfermedades, como el escorbuto y el flujo de sangre y diversas otras enfermedades”.

Además de las malas condiciones de vida, los amos esperaban trabajar con los sirvientes con diligencia para maximizar su inversión. Un sirviente en una plantación de tabaco produjo suficiente mano de obra en un año para devolver la inversión inicial realizada por el amo. Por lo tanto, un amo esperaba que un sirviente viviera al menos 2 años para que la inversión fuera rentable. Por otro lado, los sirvientes se mostraban reacios a extenderse demasiado físicamente con la esperanza de vivir más allá de los 4-7 años del contrato. Los sirvientes querían su libertad y el pago de las cuotas de libertad , que podrían incluir un terreno, un arma y un traje nuevo.

Dado que los amos y los sirvientes se inspiraron en diferentes motivos, surgieron conflictos entre estos dos grupos. Los sirvientes a menudo tenían que trabajar duro bajo amos brutales que a menudo usaban la fuerza física para hacerles más trabajo. Los sirvientes podían venderse numerosas veces a diferentes amos durante un contrato en particular, lo que agregaba más estrés a su ya difícil situación. Los sirvientes que se escaparon fueron severamente castigados con tiempo adicional agregado a sus contratos. No era raro que se agregara un año adicional al contrato de un sirviente si ese sirviente se escapaba por un mes. Las sirvientas no podían casarse y tenían que cumplir 2 años más si quedaban embarazadas durante su contrato. Todos estos factores contribuyeron al malestar de los sirvientes, que fue mejor ejemplificado por la rebelión de Bacon.en 1676. Durante esta rebelión, muchos sirvientes se unieron a un caballero inglés descontento, Nathaniel Bacon , en su protesta y quema de la capital de Virginia en Jamestown.

El declive de la servidumbre por contrato

La servidumbre por contrato continuó hasta el siglo XVIII y se extendió mucho más allá de Chesapeake, hasta Pensilvania y Nueva Inglaterra. Los sirvientes en áreas urbanas, como Filadelfia o la ciudad de Nueva York, a menudo trabajaban en hogares como sirvientes domésticos o en tiendas artesanales ayudando a los artesanos. Sin embargo, la institución declinó en todas las colonias a mediados del siglo XVIII cuando los costos de transporte a América del Norte disminuyeron considerablemente. Además, las condiciones en Inglaterra mejoraron en general, lo que redujo el número de posibles sirvientes. En Chesapeake y el sur del sur, la esclavitud comenzó a reemplazar gradualmente la servidumbre por contrato. A medida que la gente comenzó a vivir más tiempo con mejores condiciones, los plantadores, que necesitaban trabajadores para trabajar los campos de tabaco y otras empresas agrícolas, recurrieron a más esclavos africanos. Los esclavos estaban destinados a servir de por vida, los hijos de madres esclavas se convirtieron en esclavos, y los esclavos no esperaban ninguna tierra o derechos de libertad. Estos incentivos económicos ayudaron a que la esclavitud se convirtiera en el sistema laboral dominante en todas las colonias.

Resumen de la lección

Los sirvientes contratados eran inmigrantes que no podían pagar los costos de viajar a América del Norte durante los siglos XVII y XVIII (siglos XVII-XVII). Estos inmigrantes firmaron un contrato de emisión por el cual aceptaron trabajar durante 4-7 años para un maestro. La vida de los sirvientes contratados fue muy dura. Las malas condiciones de vida y el trabajo agotador dificultaron la vida incluso lo suficiente para terminar su contrato. La servidumbre por contrato disminuyó porque la esclavitud se volvió más ventajosa económicamente ya que sirvió de por vida.

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