Rodrigo Ricardo

Teorías de la evolución geológica: catastrofismo vs uniformidad

Publicado el 20 octubre, 2021

Introducción a las teorías geológicas

Me gustaría que conociera a un científico importante llamado Georges Cuvier . Como zoólogo y naturalista, ayudó a establecer nuestra comprensión actual de la historia de la Tierra. Cuvier formó los métodos básicos de bioestratigrafía mediante el estudio de las capas de rocas sedimentarias y la sucesión de fósiles. Comenzó el campo popular de la anatomía comparada estudiando los huesos de los elefantes modernos y los mamuts antiguos. Llamó al primer reptil volador, el pterodáctilo, e incluso tiene cinco animales vivos que llevan su nombre.

Cuvier contribuyó mucho a nuestro conocimiento sobre la Tierra. Pero lo curioso es que Cuvier también creía que la Tierra tenía solo unos pocos millones de años. Eso es muy importante, considerando que ahora sabemos que la Tierra tiene más de cuatro mil millones de años. ¿Cómo podría un tipo que sabía tanto sobre la Tierra, que estudió rocas y fósiles y contribuyó tanto a la ciencia, estar tan drásticamente equivocado sobre la edad de nuestro planeta?

Como veremos, tuvo mucho que ver con la educación de Cuvier y el ambiente científico que existía en su época. Miremos más profundamente en nuestras teorías geológicas y veamos cómo han cambiado en los últimos cientos de años.

Catastrofismo

Georges Cuvier vivió en Francia justo en el cambio de siglo, de 1769 a 1832. En ese momento de la historia, los científicos europeos tenían la fuerte costumbre de entrelazar sus estudios de la Biblia con sus estudios de ciencias naturales. En lo que respecta a la historia de la Tierra, buscaron la historia bíblica del gran diluvio para ayudarlos a comprender los eventos geológicos del pasado.

Fuera del mundo religioso, Cuvier también estaba haciendo observaciones que lo desconcertaron sobre el registro fósil. Vio muchos huecos misteriosos; es decir, ciertas especies aparecerían durante largos períodos de tiempo geológico y luego desaparecerían repentinamente. Combinadas con sus impresiones de los violentos desastres naturales que se relatan en la Biblia, las observaciones de Cuvier le hicieron creer que la mayor parte de la historia de la Tierra se caracterizó por una catástrofe geológica. Esta idea surgió y se difundió entre los científicos como la teoría del catastrofismo .

El catastrofismo es la teoría de que las características de la Tierra se explican principalmente por eventos violentos a gran escala que ocurrieron en un período de tiempo relativamente corto. Entonces, una especie que se extinguió probablemente fue asesinada por un desastre natural gigante. Probablemente una impresionante cadena montañosa fue formada por terremotos y erupciones en todo el mundo.

Cuvier y otros científicos creían que la mayoría de las características principales de la tierra que vemos hoy fueron establecidas hace mucho tiempo por eventos muy dramáticos. Estos eventos no se parecerían en absoluto a los desastres naturales a pequeña escala que experimentamos en nuestro tiempo. El drama había terminado, inmortalizado en textos religiosos, nunca más para ser visto en una escala tan enorme.

Uniformismo

En 1785, un geólogo y físico llamado James Hutton propuso otra idea. Pensó que la mayoría de las características de la superficie de la Tierra estaban formadas por procesos geológicos lentos y en curso, no por eventos catastróficos repentinos. Hutton no creía que hubiera sucedido algo hace mucho tiempo que todavía no sucedía en la Tierra hoy. En otras palabras, “el presente es la clave del pasado”. La erosión de los accidentes geográficos, la deposición de sedimentos, la deriva de los continentes y la erupción de volcanes, todo esto sucedía hace mucho tiempo, aproximadamente en la misma escala y aproximadamente al mismo ritmo que en la actualidad.

La idea de Hutton fue un importante punto de inflexión en el campo de la geología. Lo llamó uniformismo : la teoría de que las características de la Tierra se explican principalmente por procesos graduales a pequeña escala que ocurrieron durante largos períodos de tiempo. También llamado gradualismo , la teoría del uniformismo fue desarrollada y popularizada por otro geólogo, Charles Lyell .

En la década de 1830, Lyell publicó Principios de geología , que explicaba los detalles más finos del uniformismo. El libro se convirtió en un texto clave para los geólogos y también influyó en las teorías evolutivas de Charles Darwin. Pero aunque Charles Lyell publicó el libro en sí, sigue siendo James Hutton quien recibe el crédito por ser ‘ El padre de la geología moderna ‘. El principio de uniformismo de Hutton le dio a la geología un impulso real que la ayudó a convertirse en la disciplina funcional altamente detallada que es hoy.

Principios de geología se publicó justo en la época en que la ciencia occidental intentaba desenredarse de las asociaciones bíblicas y religiosas. Los científicos ya no sentían que tuvieran que dar cuenta de la gran inundación. En cambio, se apegaron a las cosas que podían ver: montañas erosionadas, volcanes en erupción, ríos cambiando de curso.

Los geólogos se dieron cuenta de que pueden ocurrir cambios masivos en la superficie de la Tierra si se les da suficiente tiempo a los procesos a pequeña escala. Entonces, junto con el uniformismo vino la comprensión de que la Tierra era mucho, mucho más antigua de lo que habíamos creído anteriormente.

Consenso moderno

Hoy en día, los geólogos se han inclinado ligeramente hacia el catastrofismo. Saben que hubo algunos eventos geológicos bastante importantes en el pasado, como impactos de asteroides y erupciones volcánicas masivas que cambiaron nuestro planeta de manera significativa. Estos eventos ciertamente podrían volver a ocurrir, pero los humanos nunca los han visto a una escala tan enorme.

Además, las teorías modernas de la evolución han cambiado. Solíamos pensar que las especies evolucionaron gradualmente, cambiando lentamente de una especie a otra. Pero ahora los biólogos abrazan la idea de “equilibrio puntuado”, que teoriza que las especies permanecen estables durante largos períodos de tiempo y solo cambian durante breves ráfagas de evolución.

Esta teoría está respaldada por muchas pruebas fósiles. De hecho, ¡es la misma evidencia que llevó a Georges Cuvier a formular su teoría del catastrofismo hace tanto tiempo! Entonces, los detalles de nuestras teorías geológicas todavía están en debate. Pero, en general, ahora abrazamos el uniformismo, con un toque de catastrofismo.

Resumen de la lección

Las dos teorías principales sobre la historia de la Tierra son el catastrofismo y el uniformismo . Ambas teorías reconocen que el paisaje de la Tierra fue formado y moldeado por eventos naturales durante el tiempo geológico. Mientras que el catastrofismo asume que estos fueron eventos violentos, de corta duración y a gran escala, el uniformismo apoya la idea de eventos graduales, de larga duración y de pequeña escala.

El catastrofismo fue propuesto por Georges Cuvier , quien fue influenciado por interpretaciones bíblicas y creía que todos los eventos geológicos importantes ahora están terminados. James Hutton fue el fundador del uniformismo, que se basa en gran medida en la observación científica y asume que todos los procesos geológicos importantes todavía están sucediendo en la actualidad.

Los primeros geólogos abrazaron el catastrofismo, luego se movieron hacia el uniformismo y, más recientemente, volvieron a un compromiso. Todavía usamos las ideas básicas del uniformismo como base para el estudio geológico, pero reconocemos que algunos elementos del catastrofismo son una parte integral de la historia de nuestro planeta.

Resultado de aprendizaje

Cuando haya visto esta lección en video, debería poder:

  • Identificar y definir las dos principales teorías del paisaje terrestre.
  • Reconocer que Georges Cuvier desarrolló la teoría del catastrofismo.
  • Recordemos que James Hutton fundó el uniformismo
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