Rodrigo Ricardo

Amniotes: Definición y características evolutivas

Publicado el 12 septiembre, 2020

Una breve historia de los amniotes

Cuando escuche la palabra ‘animal’, las imágenes que le vienen a la mente probablemente sean de vertebrados . Estos son animales con columna vertebral, y son los que más conocemos: mamíferos, reptiles, peces, anfibios y otros.

Pero eche un vistazo a esa lista nuevamente y comenzará a darse cuenta de cuán diversos son realmente los vertebrados. Seguro que han recorrido un largo camino desde sus ancestros primitivos cordados, animales como los tunicados y lancetas. Es posible que estos dos animales no se parezcan mucho a nosotros (¡o no se parezcan mucho a los animales!), Pero como todos los cordados , tienen cuatro características distintivas en común: un cordón nervioso dorsal hueco, una notocorda, hendiduras faríngeas y una cola post-anal.

Ha habido muchos eventos importantes a lo largo del camino evolutivo de los vertebrados. Hace mucho tiempo, algunos cordados desarrollaron cabezas. Esta rama del árbol evolutivo creó un nuevo grupo llamado craniates , que son simplemente cordados con cabezas. Después de esto, algunos craniates desarrollaron esa columna vertebral que hace que un vertebrado sea un vertebrado. Luego, las mandíbulas evolucionaron en algunos de estos vertebrados, lo que permitió una diversificación aún mayor en esta sección del reino animal. Los animales con mandíbulas pudieron comer cosas nuevas y se especializaron más en su alimentación.

Después de las mandíbulas, algunos vertebrados también desarrollaron patas y se trasladaron a la tierra. Estos animales se conocen como tetrápodos porque tienen cuatro extremidades (‘tetra’ significa ‘cuatro’). ¡Este fue un gran logro! Los tetrápodos llevaron la diversidad a un nivel completamente nuevo, porque la vida ya no se limitaba a los ambientes acuáticos.

Los tetrápodos lo tenían bastante bien, pero algunos de ellos lo llevaron un paso más allá. Este grupo, llamado amniotes , son tetrápodos con un huevo adaptado terrestre. Puede que esto no parezca gran cosa, pero este gran desarrollo significó que estos tetrápodos podrían poner sus huevos en tierra en lugar de tener que regresar a un ambiente acuático para hacerlo. En este grupo encontramos mamíferos y reptiles (incluidas las aves). Debido a esta adaptación única, estos chicos oficialmente podrían llamar a la tierra ‘hogar’.

Huevos amnióticos

Los huevos de amniotes son realmente algo especial. De hecho, es donde los amniotes obtienen su nombre. El huevo amniótico tiene membranas embrionarias especializadas que no forman parte del cuerpo del embrión. El amnios de estos huevos es un saco lleno de líquido que rodea al embrión dentro del huevo. Fuera de esto está el saco vitelino , que proporciona nutrientes para el embrión. Este es el mismo saco vitelino que encuentras cuando abres un huevo de gallina para el desayuno.

Rodeando todo esto está el corion , que eventualmente se convierte en la placenta en los mamíferos. Llenando el resto del espacio, los huevos amnióticos también tienen esa clara de huevo típica llamada albúmina .

Pero lo que hizo que estos huevos fueran amigables con la tierra fue su capa exterior impermeable . Otros tetrápodos, como las ranas, tienen que volver al agua para poner sus huevos, porque sus huevos no tienen esta cáscara exterior. Sin agua, sus huevos se secan y los embriones no pueden sobrevivir.

La capa protectora fue crucial para este paso evolutivo en los vertebrados. De hecho, es tan beneficioso que veamos este mismo tipo de desarrollo en la evolución de las plantas. Las semillas son como cáscaras de huevo para las plantas: rodean y protegen el embrión de la planta y la fuente de alimento en su interior. Este ‘paquete de supervivencia’ permite que los embriones de plantas se desarrollen en una amplia variedad de entornos en lugar de depender del agua.

Ejemplos de amniotes

Como puede imaginar, hoy en día hay muchos amniotas diferentes en la Tierra. Los reptiles son numerosos y se encuentran en una amplia variedad de entornos. Las serpientes, lagartos, tortugas y cocodrilos son solo algunos ejemplos de estas criaturas de 4 patas. Pero las aves también están incluidas en este grupo, ¡y hay demasiadas para nombrarlas en esta breve lección! Los dinosaurios ya no existen, pero también eran tetrápodos terrestres con huevos amnióticos.

Los reptiles tienen otras adaptaciones terrestres que los hacen diferentes de sus homólogos anfibios. Por ejemplo, la piel de los reptiles está cubierta con escamas impermeables que evitan que se sequen en tierra. Tampoco pueden “respirar” a través de esta piel dura, por lo que absorben la mayor parte de su oxígeno al respirar a través de los pulmones.

Los reptiles también son ectotérmicos , lo que significa que no generan su propio calor corporal. La palabra proviene del griego ‘ektos’, que significa ‘afuera’ y ‘term’, que significa ‘calor’.

Las aves están incluidas en la categoría de reptiles, pero son un poco diferentes porque tienen plumas y están adaptadas para volar. Parte de lo que hace posible el vuelo es la adaptación de las dos extremidades delanteras en alas. Al igual que las alas de un avión, las alas de los pájaros facilitan la elevación y el movimiento en el aire.

Otra diferencia importante es que las aves son endotérmicas , lo que significa que generan su propio calor corporal (‘endo’ significa ‘interior’). Las aves son tan pequeñas como colibríes y tan grandes como avestruces y se encuentran en los siete continentes, lo que las convierte en uno de los grupos de animales más diversos de la Tierra.

Como las aves, los mamíferos también son amniotas endotérmicos. Pero los mamíferos se distinguen fácilmente de los reptiles porque tienen pelo y producen leche. La mayoría de los mamíferos tampoco “nacen” de los huevos; más bien, nacen vivos. De hecho, solo hay dos mamíferos que ponen huevos: el oso hormiguero espinoso y el ornitorrinco con pico de pato. De lo contrario, el huevo de mamífero permanece dentro de la madre durante el desarrollo, recibiendo nutrición de su sangre hasta que esté listo para nacer.

Resumen de la lección

Muy lejos de sus ancestros, los amniotas son un grupo de animales diverso y muy extendido. Llamados así por sus distintos huevos cubiertos de cáscara, los amniotes son tetrápodos con un huevo adaptado terrestre. Poder poner huevos fuera del agua significaba que estos animales podían prosperar y diversificarse en la tierra de formas nuevas y emocionantes.

Los amniotas son reptiles, aves y mamíferos. Está claro que los reptiles están adaptados a la vida terrestre con su piel protectora y gruesa que evita que se sequen. Las aves son reptiles con alas emplumadas. Estos apéndices están adaptados de las dos extremidades delanteras originales de los tetrápodos, y sus plumas y forma de alas facilitan el vuelo. Los mamíferos son amniotas que producen leche y tienen pelo. Pero lo que hace que los mamíferos sean especialmente únicos es que sus bebés se desarrollan dentro de la madre en lugar de nacer de un huevo fuera de su cuerpo.

Los resultados del aprendizaje

Después de revisar esta lección, tendrá la capacidad de:

  • Identificar las cuatro características que todos los vertebrados tienen en común.
  • Definir amniotas y resumir su evolución.
  • Describe tres tipos de amniotas: reptiles, aves y mamíferos.

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