Evidencia del mecanismo de la deriva continental

Publicado el 8 septiembre, 2020 por Rodrigo Ricardo

Antecedentes sobre el terreno

Alfred Wegener fue el desarrollador de una nueva teoría de la superficie terrestre llamada deriva continental , y fue un investigador experto, pero falleció en 1930 con sus teorías generalmente descartadas. Sin embargo, la nueva evidencia entusiasmaría a toda una nueva generación de investigadores geológicos e inyectaría nueva credibilidad a sus ideas. Esta evidencia finalmente condujo a un mecanismo de cómo funcionaría el movimiento continental. También fue un gran ejemplo de cómo la nueva evidencia de las investigaciones puede hacer que una teoría existente cambie, lo cual es uno de los puntos fuertes de la ciencia. Los llevó a una solución para ‘El misterio de los continentes a la deriva’.

Nueva evidencia desde abajo

En 1948, un científico estaba explorando algunas islas en el Océano Atlántico y descubrió que en realidad eran los puntos más altos a lo largo de una cadena montañosa sumergida hecha de roca volcánica sorprendentemente joven. Esta fue una pista clave para resolver el misterio. Esto se conoció como la Cordillera del Atlántico Medio .

Después de la Segunda Guerra Mundial, también hubo un mayor interés en la cartografía del fondo del océano debido al aumento de submarinos y su uso en la batalla. Había un gran interés en este nuevo campo de batalla donde ahora atravesaban los soldados. Enviaron barcos a través del océano para crear mapas de sonar del fondo del océano. Sus hallazgos contenían pistas más críticas para ayudar a resolver ‘El misterio de los continentes a la deriva’.


Se encontraron grietas en la corteza terrestre o litosfera.
Litosfera encontrada

Al trazar un mapa del océano, descubrieron que la Cordillera del Atlántico Medio en realidad corría alrededor de toda la tierra a través del fondo del océano como las costuras de una pelota de béisbol. ¿Qué significó esta pista? También encontraron que había un valle empinado en el centro de la cordillera en medio del océano (más preguntas para los investigadores).

Se encontraron fosas oceánicas profundas en lugares específicos del fondo oceánico. Se preguntaron si tenían algo que ver con resolver el misterio.

Se descubrieron grietas en la corteza terrestre, o litosfera , como también se la conoce. Esta fue una pista completamente nueva, ya que se pensaba que la corteza continental (la corteza de la que están formados los continentes) se sentaba sobre la corteza oceánica (que es la corteza debajo del océano), y la superficie era una sola pieza. Esta pista mostró a estos investigadores que ambos tipos de corteza eran a menudo partes diferentes de la misma pieza de corteza que llamaron placas . Las placas son piezas gigantes de litosfera que encajan como un gran rompecabezas.

Investigación de pistas del océano

A medida que los científicos investigaban el fondo del océano más a fondo, se encontraron varias pistas más que finalmente desentrañaron ‘El misterio de los continentes a la deriva’.

La primera fueron las inversiones magnéticas . A medida que el magma se enfría para formar una nueva litosfera, los óxidos de hierro naturales de la roca actúan como pequeños imanes y se alinean con el campo magnético de la tierra. Otros científicos sabían que eso significaba que los polos magnéticos de la Tierra se desplazaban, por lo que la ubicación del polo se puede descubrir examinando la roca. En la década de 1950, los científicos comenzaron a tomar medidas del fondo del océano y descubrieron un patrón de rayas donde cambiaba la orientación magnética.


Los óxidos de hierro en la litosfera se alinean con el campo magnético de la tierra.
Tierra de tracción magnética

Encontraron este patrón a ambos lados de las dorsales oceánicas. Concluyeron que la única forma de que ocurrieran estos patrones idénticos sería si se formaran al mismo tiempo y se movieran en direcciones opuestas. Esto llevó a la idea de la expansión del lecho marino .

El centro del escarpado valle en las dorsales oceánicas estaba extremadamente caliente. Se descubrió que el magma se estaba filtrando por las grietas del fondo del océano, haciendo a un lado la corteza oceánica existente y haciéndola más ancha. Esto se conoció como ‘expansión del lecho marino’ y esta fue la primera evidencia física de que la litosfera realmente se movía sobre la superficie de la tierra. Este fue un descubrimiento fundamental para resolver el misterio.

Esto se puede ver en Islandia, donde la expansión divide la isla, creando nuevas tierras de una manera violenta y volcánica.

A medida que los científicos investigaban más, también descubrieron que todas estas ideas se confirmaron al estudiar la edad de las rocas volcánicas en la corteza oceánica. Las rocas más cercanas a la dorsal oceánica eran mucho más jóvenes que las rocas similares más alejadas de la dorsal.

Más datos sobre el caso que rodea el misterio de los continentes en movimiento provienen de datos acumulados sobre terremotos. Cuando los científicos trazaron mapas de dónde ocurrieron los terremotos, encontraron que estaban enfocados en ubicaciones y patrones específicos. Estos patrones coincidieron con la ubicación de las grietas que descubrieron, o fallas , como se las conoce, en la litosfera.


La propagación del fondo marino es causada por una fuga de magma de las grietas del fondo del océano.
Diagrama de dispersión del fondo marino

El misterio resuelto

Estos descubrimientos también llevaron a la comprensión de que los continentes no se movían a través de la corteza oceánica como pensaban otros científicos, sino que la corteza continental era parte de una pieza más grande de corteza llamada placa. Estos investigadores geológicos descubrieron que las placas eran las que se movían y que los continentes pasaban juntos como parte de toda la placa. Después de que se resolvió el misterio, estos nuevos datos se combinaron para formar una nueva teoría llamada tectónica de placas .

Resumen de la lección

Para recapitular el ‘Misterio de los continentes a la deriva’, los científicos habían acumulado una gran cantidad de datos para demostrar que los continentes estaban al mismo tiempo todos juntos en un supercontinente gigante llamado Pangea . A medida que las personas cartografiaban el fondo del océano después de la Segunda Guerra Mundial, se descubrieron nuevas pruebas que llevaron a una nueva comprensión de cómo se formó la corteza terrestre. Esto incluyó el descubrimiento de una cordillera en medio del océano, volcanes submarinos, bandas magnéticas en la roca volcánica y la expansión del fondo marino. Esto llevó a los científicos a comprender que la corteza es un rompecabezas de piezas gigantes de litosfera , o corteza, que se mueven, haciendo que los continentes se muevan con ellas. Lo único que quedaba por descubrir era la causa del movimiento de la placa.

Los resultados del aprendizaje

Después de ver esta lección, debería poder:

  • Definir litosfera, placas y fallas.
  • Resumir la evidencia en apoyo de la teoría de la deriva continental.

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