Páncreas: funciones, anatomía y producción de insulina

Publicado el 4 septiembre, 2020 por Rodrigo Ricardo

Páncreas

Escondido dentro de su abdomen hay un órgano que es importante para la regulación del azúcar en sangre, llamado páncreas. Aunque no siempre escuchará sobre el páncreas a menos que surja un problema, verá en esta lección que desempeña un papel clave en el mantenimiento de la homeostasis de su cuerpo. De hecho, tanto su sistema digestivo como su sistema endocrino cuentan con el páncreas para realizar funciones vitales.

Su páncreas mide aproximadamente seis pulgadas de largo y se encuentra profundamente en su abdomen, en parte detrás de su estómago. El páncreas tiene una forma algo triangular y su extremo ancho choca contra la primera sección del intestino delgado que aprendimos anteriormente se llama duodeno. Esta es una glándula única porque es tanto una glándula endocrina como una glándula exocrina. Como aprendimos anteriormente, lo que hace que una glándula sea endocrina o exocrina depende de cómo secreta el producto que produce. Por ejemplo, una glándula endocrina secreta hormonas directamente en la sangre. Por el contrario, una glándula exocrina secreta una sustancia a través de un conducto.

En el caso de su páncreas, vemos que se puede considerar una glándula exocrina porque secreta jugos digestivos al duodeno a través del conducto pancreático, como se ve en esta imagen:


El páncreas secreta jugos digestivos a través del conducto pancreático, lo que lo convierte en una glándula exocrina.
diagrama que muestra el conducto pancreático

Ahora, cuando estudiamos el sistema digestivo, vemos que el páncreas es un órgano digestivo vital. Sin embargo, para esta lección, nos centraremos en las funciones endocrinas del páncreas.

Entonces, si un órgano endocrino secreta hormonas directamente en la sangre, es posible que se pregunte qué hormonas provienen del páncreas. La respuesta es insulina y glucagón y, como veremos en breve, ambos ayudan a regular la cantidad de azúcar en la sangre, pero de manera opuesta.

Insulina


La insulina se produce dentro de los islotes de Langerhans, que llevan el nombre de su descubridor.
Paul Langerhans

La insulina es una hormona que reduce los niveles de azúcar en sangre. Es bueno señalar que sería igualmente correcto decir que es una hormona que reduce los niveles de glucosa en sangre. Debido a que la glucosa es el azúcar principal en la sangre, estos términos se usan indistintamente. Casi parece demasiado simple decir que la insulina reduce el azúcar en sangre, o glucosa en sangre, porque en realidad, depende de la insulina eliminar el exceso de azúcar de la sangre. Es la insulina la que permite que sus células usen glucosa, que es una fuente de energía importante para todas sus células. Es casi como si la insulina tuviera el ‘golpe secreto’ que abre la puerta de la célula y permite que la glucosa pase de la sangre a la célula. Sin el “golpe secreto” de la insulina, la glucosa no puede entrar.

Islotes de Langerhans

La insulina se produce en el páncreas dentro de los islotes de Langerhans . Reciben su nombre de Paul Langerhans, un patólogo alemán que los descubrió. A veces se les llama de forma más sencilla islotes pancreáticos. En cualquiera de los términos que desee utilizar, vemos que se incluye la palabra islote. Esta palabra significa ‘isla’ y, de hecho, los islotes de Langerhans son grupos de islas de células endocrinas dentro del páncreas. Los islotes de Langerhans contienen en realidad diferentes tipos de células endocrinas. Vemos que las células beta son las células de los islotes de Langerhans que producen insulina. Las células beta almacenan y liberan insulina, y esto permite que las células beta reaccionen rápidamente cuando aumentan los niveles de azúcar en la sangre, por ejemplo, después de comer tres donas rellenas de crema.

Glucagón

El glucagón es el antagonista de la insulina y tiene el efecto contrario sobre los niveles de glucosa en sangre. Por tanto, podemos definir al glucagón como una hormona que eleva los niveles de azúcar en sangre. Si ha estado en ayunas y no ha comido en todo el día, su nivel de glucosa en sangre desciende. En este momento, es el glucagón el que viene al rescate. Lo hace diciéndole al hígado que descomponga una forma de glucosa almacenada a la que nos referimos como glucógeno y la libere en la sangre. Al igual que la insulina, la hormona glucagón se produce dentro del páncreas, pero a diferencia de la insulina, son las células alfa las que son las células de los islotes de Langerhans las que producen glucagón.


Las células alfa del páncreas deben liberar glucagón cuando bajan los niveles de glucosa en sangre.
Células alfa

Entonces, vemos que la insulina y el glucagón entran en acción cuando cambian los niveles de glucosa en sangre. También sabemos que la cantidad de azúcar en su sangre depende de cuánto o poco haya comido recientemente. Si comes rápidamente una comida de tres donas rellenas de crema, tu sistema digestivo absorberá rápidamente esta comida rica en azúcar y transportará el azúcar a tu sangre. Esto hace que su nivel de glucosa en sangre aumente, dando a las células beta de los islotes de Langerhans dentro de su páncreas una señal de angustia para enviar insulina. La insulina da el “golpe secreto” a las células de su cuerpo, que abren sus puertas y dejan entrar la glucosa. Esto elimina eficazmente el exceso de azúcar de las rosquillas rellenas de crema que se vertieron en el torrente sanguíneo y hace que el nivel vuelva a ser normal antes de la rosquilla.

Si ahora se siente mal por comer tantas donas y decide saltarse el almuerzo, su nivel de glucosa en sangre bajará. Las células alfa de los islotes de Langerhans ahora recibirán la llamada para liberar glucagón. En este momento, la secreción de insulina se detiene y el glucagón le indica al hígado que libere más glucosa en la sangre.

Resumen de la lección

Revisemos. El páncreas se encuentra profundamente en su abdomen. Contiene grupos de células endocrinas llamadas islotes de Langerhans . Diferentes células dentro de los islotes de Langerhans producen las dos hormonas que regulan la cantidad de azúcar o glucosa en la sangre. Las células beta producen insulina. La insulina es una hormona que reduce los niveles de azúcar en sangre. Las células alfa producen glucagón. El glucagón es una hormona que eleva los niveles de azúcar en sangre. Si come una comida rica en azúcar, el nivel de glucosa en sangre aumenta, lo que desencadena la liberación de insulina. Si se salta una comida, su nivel de glucosa en sangre bajará, lo que desencadena la liberación de glucagón.

Los resultados del aprendizaje

Después de este video, podrá:

  • Describir la estructura y funciones del páncreas.
  • Diferenciar entre glándulas endocrinas y exocrinas
  • Explicar qué células de los islotes de Langerhans producen insulina y glucagón.
  • Resumir cómo la insulina y el glucagón funcionan de diferentes formas para regular el azúcar en sangre.

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