Uso de la escala de Richter para medir terremotos

Publicado el 16 septiembre, 2020 por Rodrigo Ricardo

¿Qué es la escala de Richter?

Un terremoto es exactamente lo que parece: el temblor de la Tierra. El suelo tiembla y se mueve debido a la rotura de rocas debajo de la superficie. Este movimiento del suelo se llama actividad sísmica , y aunque no siempre podemos saber cuándo, dónde o con qué fuerza golpeará un terremoto, podemos medir su magnitud mientras ocurre.

En 1935, Charles Richter desarrolló la escala de magnitud local, una escala que se utiliza para medir la magnitud de los terremotos. Ahora llamada escala de Richter , estas medidas nos dicen cuánto se sacudió el suelo durante un terremoto y cuánta energía se liberó. Esta información proviene de sismógrafos , que recopilan datos y miden directamente la cantidad de movimiento del suelo.

Medición del temblor del suelo

La escala de Richter va de 1 a 10 (siendo 1 la menor magnitud y 10 la mayor), pero es logarítmica. Esto significa que por cada 1 punto de aumento en la escala obtenemos 10 veces más movimiento de tierra. Veamos un ejemplo. Digamos que tenemos un terremoto de magnitud 1 en la escala de Richter, que es el terremoto de menor magnitud. Compare eso con un terremoto de magnitud 2, que es solo un paso más alto (recuerde, la escala va de 1 a 10), y ahora tiene 10 veces más temblores de tierra que con el terremoto de magnitud 1.

Da otro paso hacia arriba en la escala, de magnitud 1 a magnitud 3, y esto es 10 veces más que el primer paso, por lo que ahora tenemos 100 veces más movimiento de tierra con solo dos pasos hacia arriba en la escala. ¡Eso es mucha actividad sísmica!

Ahora veamos cómo se relaciona esto con la energía total liberada durante un terremoto. A través de las mediciones de la actividad sísmica, los científicos saben que la energía liberada por un terremoto, que es lo que causa todo ese temblor y movimiento en primer lugar, aumenta 32 veces por cada paso en la escala de Richter. Tome nuestro ejemplo anterior, donde tenemos un terremoto de magnitud 1 y un terremoto de magnitud 2. El terremoto de magnitud 2 tendrá 32 veces más energía que el terremoto de magnitud 1.

Ahora comparemos nuestros terremotos de magnitud 1 y magnitud 3. El terremoto de magnitud 3 es dos pasos hacia arriba en la escala de Richter, por lo que tenemos 32 veces más energía para el primer escalón y luego 32 veces más energía que el segundo escalón. ¡32 por 32 nos da aproximadamente 1000 veces la energía con solo dos pasos en la escala! Esto es aún más sorprendente cuando se compara con la diferencia en el movimiento del suelo. Un terremoto de magnitud 3 tiene 100 veces más temblores de tierra que un terremoto de magnitud 1, pero aproximadamente 1000 veces la energía. ¡Esa es una gran diferencia!

La escala de magnitud del momento

La escala de Richter fue diseñada originalmente para medir terremotos de tamaño mediano, aquellos entre magnitudes 3 y 7, y dentro de una distancia de aproximadamente 400 millas. La escala de magnitud de momento se creó en 1979 para tratar estos problemas, pero se basa en la escala de Richter porque ya era muy precisa para terremotos de tamaño pequeño a mediano. La escala de magnitud de momento es la escala aceptada actualmente que se utiliza para medir terremotos de tamaño mediano a grande.

La escala de Richter sigue siendo el estándar para terremotos de magnitud inferior a 3,5 y, afortunadamente, aquí es donde la mayoría de los terremotos caen en la escala. Cada año ocurren alrededor de 1,000,000 de terremotos de magnitud 2, en comparación con solo alrededor de 1,000 terremotos de magnitud 5. Los terremotos de magnitud 10 son extremadamente raros y ocurren menos de una vez al año. Teniendo en cuenta que la liberación de energía de un terremoto de magnitud 2 es igual a unos 50 kg de explosivo, mientras que un terremoto de magnitud 5 libera energía equivalente a 1.800.000 kg, ¡deberíamos estar muy agradecidos de que sean tan poco frecuentes!

Resumen de la lección

El temblor y el movimiento del suelo debido a los terremotos no es predecible, pero se puede medir. La actividad sísmica , que es el temblor del suelo, se mide mediante sismógrafos . Los datos que los científicos recopilan de estos dispositivos se pueden usar para describir la magnitud de un terremoto y la cantidad de energía que libera del estrés acumulado bajo tierra.

En 1935, Charles Richter desarrolló la primera escala de magnitud para medir terremotos. Ahora llamada escala de Richter , va de 1 a 10, siendo 1 el terremoto de menor magnitud y 10 el mayor. La escala es logarítmica, lo que significa que por cada paso en la escala hay un aumento de 10 veces en la vibración del suelo. Entonces, un terremoto de magnitud 2 sacude el suelo 10 veces más que un terremoto de magnitud 1, pero un terremoto de magnitud 3 hará 100 veces más temblor.

La cantidad de energía liberada aumenta aún más a medida que avanzamos en la escala. Por cada paso en la escala obtenemos 32 veces la cantidad de energía. Entonces, nuestro terremoto de magnitud 2 libera 32 veces más energía que un terremoto de magnitud 1, ¡pero un terremoto de magnitud 3 liberará alrededor de 1000 veces más!

Debido a que la escala de Richter fue diseñada para terremotos de tamaño mediano, la escala de magnitud de momento se creó para medir terremotos de tamaño mediano a grande. Cualquier valor por debajo de 3,5 todavía se mide en la escala de Richter porque la escala de magnitud de momento no es muy precisa para estos eventos más pequeños.

Afortunadamente, la mayoría de los terremotos que ocurren en la Tierra son de baja magnitud. Los terremotos de magnitud 2 son bastante comunes; aproximadamente 1,000,000 de estos ocurren cada año. Los terremotos de magnitud 5 son bastante poco comunes, y solo alrededor de 1,000 de estos ocurren anualmente. Esto es especialmente reconfortante cuando piensa en la cantidad de energía liberada por cada tipo de terremoto. Un terremoto de magnitud 2 liberará una cantidad de energía equivalente a 50 kg de explosivo, pero un terremoto de magnitud 5 es mucho más energético, el equivalente a 1.800.000 kg de explosivo. ¡Eso es mucho temblor y movimiento!

Los resultados del aprendizaje

Cuando esta lección esté completa, debería poder:

  • Definir actividad sísmica
  • Describir el desarrollo de la escala de Richter y su capacidad de medición.
  • Recuerde la creación de la escala de magnitud de momento en 1979
  • Detallar la magnitud del terremoto

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