Competencia perfecta en economía y la ‘mano invisible’ de Adam Smith

Publicado el 29 septiembre, 2020

Competencia perfecta

Los sistemas económicos se diferencian entre sí en la forma en que se asignan los recursos entre consumidores y productores y en cómo esos consumidores y productores interactúan entre sí. En un mercado perfectamente competitivo, los precios son perfectos; es decir, el precio de cualquier bien o servicio es el más alto que pagará un consumidor y el más bajo que venderá un productor, en ese momento.

Hay criterios importantes que deben existir para que un mercado tenga una competencia perfecta. Estos criterios son tan estrictos y específicos que, en realidad, ningún mercado es perfectamente competitivo. Algunos mercados se acercan, pero como en la vida, en economía, nada es perfecto.

Los cinco requisitos para un mercado perfectamente competitivo son:

  1. Todas las empresas venden exactamente el mismo producto
  2. Todas las empresas toman precios, lo que significa que no establecen sus propios precios
  3. Ninguna empresa tiene una participación de mercado significativa
  4. Los consumidores tienen toda la información precisa sobre empresas, productos y precios.
  5. Existen bajas barreras y costos de entrada y salida en el mercado.

Hagamos una pausa aquí y pensemos en una industria con la que probablemente todos estemos familiarizados y que podría acercarse a la competencia perfecta. Puedes pensar en una? Piénselo: productos idénticos, poca o ninguna discreción de precios, mercado muy fragmentado, información precisa para los consumidores y pocas barreras de entrada. Tómate un segundo. Probablemente haya sido un consumidor de este mercado en algún momento de las últimas semanas. Eso es todo, ¡gasolineras!

Bien, piense en las gasolineras desde la perspectiva de la competencia perfecta. En una calle comercial promedio, ¿cuántas estaciones de servicio cree que hay por milla? ¿Dos, tal vez tres o cuatro, todos propiedad de empresas diferentes? Entonces, el mercado está fragmentado y hay muchas empresas. ¿Y qué hay del producto principal que venden: el combustible? ¿Venden esencialmente el mismo producto exacto? Las empresas pueden querer diferenciar sus productos mediante aditivos publicitarios o ciertas marcas, pero básicamente el combustible es combustible.

¿Qué pasa con los precios? ¿Pueden las estaciones de servicio establecer sus propios precios? Por supuesto que pueden, pero ¿qué pasaría si la estación de servicio A fijara su precio en 25 centavos más por galón que su competidor al otro lado de la calle? Probablemente no conseguirían ningún negocio.

Cuando se trata de información sobre el mercado, ¿tienen los consumidores toda la información que necesitan para tomar una decisión sobre dónde comprar gas? Algo así como. Es bastante fácil comparar precios, especialmente con Internet y aplicaciones móviles que rastrean los precios de la gasolina constantemente. Pero, ¿qué pasa con la información sobre el gas? Bueno, ya dijimos que los productos son esencialmente idénticos, por lo que no se necesita mucha información. Por supuesto, incluso el combustible no es exactamente lo mismo, pero si un consumidor quisiera conocer las diferencias específicas entre las marcas de combustible, podría acceder a esa información y usarla cuando decida dónde comprar.

El último requisito para un mercado perfectamente competitivo son las bajas barreras de entrada. Es importante tener en cuenta que “barreras bajas” es un término relativo. ¿Qué se necesita para montar una gasolinera? Algo de tierra, algunas bombas, algunos tanques de gasolina y una forma de recolectar dinero. Podría haber más: un edificio para albergar una tienda de conveniencia, pero no es absolutamente necesario. Esto puede parecer una gran inversión, pero compárelo con algo como una fábrica que produce microchips o las refinerías que en realidad fabrican gasolina a partir del petróleo crudo. En comparación con esas industrias, una estación de servicio tiene barreras de entrada bastante bajas.

Una parte importante de cualquier mercado competitivo, perfecto o no, es comprender cómo los consumidores y productores envían y reciben señales de otros participantes del mercado. Por ejemplo, ¿cómo saben los productores si necesitan subir o bajar los precios? ¿Cómo saben los consumidores qué precio es justo y qué productores ofrecen la mejor calidad? Muchas de estas respuestas, y más, son respondidas por algo que un economista famoso llamó la mano invisible.

La mano invisible

La mano invisible es una descripción que utilizó por primera vez Adam Smith en su famoso libro de economía, La riqueza de las naciones . Smith escribió The Wealth of Nations en su Escocia natal en 1776. Como economista y funcionario público, Smith estaba intrigado por cómo las empresas fijaban los precios, cómo reaccionaban los consumidores y cómo la relación entre las dos podía dictar el éxito de esa empresa e impactar el mayor economía.

Smith observó algunas relaciones económicas muy básicas. Si una empresa fija precios demasiado altos, los consumidores no comprarían a esa empresa y la empresa tendría que bajar los precios. Si una empresa fija los precios demasiado bajos, los consumidores comprarían todos los bienes, creando una mayor demanda, y otras empresas reaccionarían cobrando más. Cuando las empresas producían más bienes de los que querían los consumidores, tenían que bajar los precios para venderlos, mientras que los bienes que escaseaban experimentaban una presión al alza sobre sus precios.

Todas estas interacciones ocurrieron, simultáneamente, entre miles de consumidores y productores. Sin embargo, por complejas que fueran esas relaciones, los precios se mantuvieron relativamente estables. ¿Cómo es posible? ¿Qué fuerza organizó todas estas transacciones en una economía estable y saludable? La respuesta es lo que Smith llamó “la mano invisible”. No podía verlo, pero fue la fuerza invisible la que llevó a los consumidores al mejor precio, indicó a los productores que fabricaran más o menos un producto y ayudó tanto a los precios como a la oferta a encontrar su equilibrio de mercado . El equilibrio del mercado es el punto en el que el precio y la producción se optimizan tanto para los productores como para los consumidores.

Resumen de la lección

Repasemos lo que hemos aprendido en esta lección. Si existen cinco criterios importantes en un mercado: las empresas producen el mismo producto, ninguna empresa tiene una participación de mercado significativa, existen muchas empresas, todas las empresas aceptan precios y hay bajas barreras de entrada y salida, el escenario para un mercado de competencia perfecta es conjunto. Pero es necesario que haya una fuerza que organice de manera eficiente todas las interacciones entre consumidores y productores para crear precios y oferta óptimos. Adam Smith llamó a esta fuerza la mano invisible . No podemos verlo ni controlarlo, pero trabaja constantemente entre bastidores para gestionar mercados competitivos.

Los resultados del aprendizaje

Debería tener la capacidad de hacer lo siguiente después de esta lección:

  • Describir los cinco requisitos para un mercado perfectamente competitivo.
  • Proporcionar un ejemplo de un mercado que se acerca a la competencia perfecta.
  • Explicar el concepto de Adam Smith de la mano invisible.
  • Entender qué es el equilibrio del mercado

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